Células madre adultas

La mañana comenzó con una primera bocanada de lo que le aguardaba. Poco después de las 9 a.m., Bradley Martin, su asistente Jin-Quang Kuang y una investigadora llamada Ellen Flynn marcharon a lo largo de un corredor institucionalmente iluminado con baldosas en el Hospital Johns Hopkins en Baltimore. Después de hacer una pausa para respirar profundamente, atravesaron una puerta verde y entraron en una pequeña habitación donde varios robustos cerdos de Yorkshire los recibieron con chillidos rebuznos y curiosidad espumosa. Flynn hizo rodar una máquina de ecocardiograma de imágenes cardíacas hacia el pasillo estrecho entre las jaulas, y luego Martin, con una endeble bata quirúrgica amarilla que cubría sus jeans azules y su camisa deportiva, entró con cautela en una de las jaulas y envolvió suavemente un brazo alrededor del enorme cerdo. un gesto que vaciló entre un abrazo y una llave de cabeza. Todos esos años de estudios de posgrado, gruñó Martin por encima del hombro, finalmente están dando sus frutos.



Pasar la mañana luchando con un cerdo de 180 kilogramos para colocarlo en posición y sujetarlo con firmeza, mientras un colega frota una sonda recubierta de gelatina sobre el pecho del animal en busca de una buena señal de ecocardiograma, contra los gritos ensordecedores de protesta porcina y el en su cara olor de animales grandes mantenidos en espacios reducidos; así no es exactamente como la mayoría de la gente imagina el mundo de la biología celular. Pero Martin no está interesado en las células ordinarias ni en la biología ordinaria. Su incursión en la sala de animales representa lo que podría ser uno de los últimos pasos para preparar una forma futurista de medicina coronaria para probarla en humanos. Si todo va bien, esos estudios en humanos podrían comenzar a fines de este año.

El futuro de la TV

Esta historia fue parte de nuestro número de noviembre de 2001





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Martin, un investigador senior de pelo rubio y buen humor de Osiris Therapeutics, con sede en Baltimore, ha estado visitando esta sala semanalmente durante seis meses. Es una especie de sala cardíaca: todos los cerdos de la habitación han sufrido ataques cardíacos. Algunos de ellos, sin embargo, han recibido posteriormente una forma de tratamiento muy inusual, una inyección de células madre, específicamente, una forma adulta de estas versátiles células progenitoras aisladas de la médula ósea. Martin espera que estas células especiales, conocidas por los biólogos como células madre mesenquimales adultas, hayan crecido y se hayan transformado dentro de los corazones de los cerdos para formar tejido nuevo y sano justo en el lugar de la lesión.

De hecho, es la asombrosa capacidad de concentrarse en áreas de daño fisiológico y luego organizar el proceso de curación y reparación lo que hace que estos y otros tipos de células madre estén tan cargadas de posibilidades médicas. La mayoría de las células del cuerpo están especializadas para realizar funciones específicas en tejidos específicos, pero las células madre, que se encuentran tanto en los embriones como en varios lugares del cuerpo adulto, pueden formar varios tejidos diferentes y, en teoría, podrían usarse para tratar una amplia gama de enfermedades. Reconstruir corazones después de ataques cardíacos, regenerar hígados devastados por cirrosis o enfermedades virales, reconstruir articulaciones dañadas, sembrar el cerebro con neuronas frescas para revertir los efectos de la enfermedad de Parkinson y la enfermedad de Lou Gehrig, esas son solo algunas de las fantásticas notas médicas que predicen los médicos. estas células notablemente potentes finalmente se redimirán.

Aún así, ha surgido una rivalidad profesional entre los investigadores que piensan que las células madre derivadas de embriones tienen la mayor promesa médica y aquellos que, en cambio, están apostando por células derivadas de tejidos adultos. Las células madre embrionarias pueden formar más de 200 tejidos separados y distintos, mientras que las células madre adultas son multipotentes, capaces de formar solo un número limitado de tejidos; las células de Osiris, por ejemplo, tienen solo seis destinos posibles. Pero debido a sus controvertidos orígenes en los embriones que quedaron de la fertilización in vitro, las células madre embrionarias se han enfrentado a una feroz oposición pública de los conservadores religiosos y políticos que ha ralentizado las oportunidades de financiación e investigación. Y aunque la decisión del presidente George W. Bush en agosto de permitir una financiación federal limitada para la investigación con células madre embrionarias podría ayudar a abrir el campo, su futuro político sigue siendo turbio.



Mientras se desarrolla este drama público, las células madre adultas, las primos biológicas supuestamente menos potentes y aparentemente menos glamorosas de las células madre embrionarias, han estado escribiendo silenciosamente una fascinante historia propia, una historia que en muchos sentidos es más avanzada, clínicamente y comercialmente, que la historia de las células madre embrionarias. Si bien las prohibiciones de financiamiento federal y los debates sobre políticas han relegado la investigación con células madre de embriones humanos a los laboratorios de un puñado de empresas, en el universo paralelo de la investigación con células madre adultas se ha producido un gran progreso, y tanto las empresas como los científicos académicos han publicado un hallazgo sorprendente tras otro. Sobre la base de esos estudios, en los últimos dos años se han lanzado varios ensayos en humanos que utilizan células madre adultas, con varios tratamientos experimentales de alto perfil programados para comenzar las pruebas en humanos el próximo año.

Espolvoreadas en tejidos de todo el cuerpo, desde justo debajo de la superficie de la piel hasta reductos profundos como el hígado y la médula ósea, las células madre adultas no son, dicen los críticos, la respuesta a todos los males. Para ciertas enfermedades, las células adultas parecen muy prometedoras, en particular para las enfermedades hepáticas y cardíacas, dice Ronald McKay, investigador de los Institutos Nacionales de Salud. Sin embargo, si está pidiendo una solución para la enfermedad de Parkinson o la diabetes, diría que las células que ofrecen la mejor opción son las fetales y embrionarias. Aún así, en el crisol implacable de los estudios clínicos, donde el potencial médico se encuentra con las realidades volubles del cuerpo humano, las células madre adultas ya se están probando, mientras que el uso inicial de células madre embrionarias en humanos está quizás dentro de tres a cinco años.

Si bien varias empresas de biotecnología tienen programas de investigación de células madre adultas, Osiris ha sido especialmente agresivo al llevar las células a ensayos en humanos. Desde 1999, por ejemplo, los médicos que trabajan con la empresa han estado probando la capacidad de las células madre mesenquimales derivadas de la médula ósea para ayudar a los pacientes con cáncer a reconstruir más rápidamente su sangre y su sistema inmunológico, que puede resultar dañado por la quimioterapia. En estos estudios, las células madre mesenquimales estaban destinadas a mejorar los trasplantes tradicionales de médula ósea o sangre de cordón umbilical. Lo que podemos decir hasta ahora, dice el profesor de pediatría de la Universidad de Minnesota, John E. Wagner, quien dirige uno de los estudios, es que no hemos visto efectos secundarios negativos y tenemos la impresión de que es más rápido.

Estudios recientes en animales que emergen de laboratorios académicos han subrayado la principal lección para llevar a casa sobre las células madre adultas en el último año: estas células son mucho más biológicamente versátiles y capaces de adoptar muchos más destinos celulares de lo que nadie pensaba anteriormente. En mayo pasado, el patólogo Neil Theise de la Universidad de Nueva York y la bióloga de células madre Diane Krause de la Universidad de Yale y sus colegas publicaron un informe en la revista Cell afirmando que una célula madre adulta de la médula ósea de ratones tenía la capacidad de formar múltiples tejidos: sangre. , pulmón, hígado, estómago, esófago, intestinos y piel. Theise cree que estas células madre adultas son tan flexibles como las embrionarias, y se refiere a ellas como la última célula madre adulta. Y un equipo dirigido por Freda Miller de la Universidad McGill en Montral publicó recientemente un trabajo que muestra que las células madre adultas extraídas de la piel, un sitio de fácil acceso para la cosecha, pueden convertirse en células grasas, musculares y neurales.



Otra arruga igualmente sorprendente en la historia de las células madre adultas ha surgido en el último año en una investigación de la Universidad de Stanford y los Institutos Nacionales de Salud. El laboratorio de Eva Mezey en el Instituto Nacional de Trastornos Neurológicos y Accidentes Cerebrovasculares, por ejemplo, ha demostrado que, en ratones, las células madre derivadas de la médula ósea trasplantadas pueden migrar al cerebro y convertirse en células con características de neuronas y otros tipos de enfermedades. células del cerebro. Es parte de una serie de experimentos intrigantes, pero lejos de ser definitivos, que sugieren que el destino de las células madre adultas está determinado en gran medida por el entorno local en el que se colocan.

Los escépticos advierten que los experimentos con células madre en ratones no se traducen automáticamente en biología humana. Aún así, todos estos estudios refuerzan la noción de que el cuerpo adulto mantiene una reserva de células madre, ciertamente en la médula ósea y probablemente también en muchos otros tejidos, aunque los suministros parecen disminuir con la edad. Parecen ser parte de un sistema de reparación natural, de modo que cuando se daña un tejido, provienen de la médula ósea en grandes cantidades, dice Darwin J. Prockop, director del Centro de Terapia Génica de la Universidad de Tulane en Nueva Orleans, LA. En otras palabras, las células madre adultas parecen actuar como un dispensario médico microscópico disponible las 24 horas del día para la reparación de heridas.

Como parte del cuerpo, la médula ósea nunca ha inspirado el tipo de prosodia exultante de Shakespeare prodigada en, digamos, el corazón, el hígado, el cerebro o incluso el bazo; Durante la mayor parte de la historia registrada, ha sido de mayor valor en una olla de sopa que en la clínica. Pero esta matriz esponjosa de tejido, encerrada como en una caja fuerte por hueso, se reconoce cada vez más como un depósito fisiológico protegido de algunas de las joyas más preciadas del cuerpo, a saber, las células que pueden diferenciarse en muchos otros tejidos. De hecho, las células madre adultas de la médula ósea han sido una característica prominente y respetable de la medicina durante aproximadamente cuatro décadas. Es solo que durante gran parte de ese tiempo, nadie se refirió a su uso como terapia con células madre adultas.

Los trasplantes de médula ósea humana, que se intentaron por primera vez como tratamiento para los cánceres de la sangre, lograron un éxito de rutina en la década de 1970. Ese éxito se produjo, ahora está claro, porque los receptores recibieron, en la suspensión de médula de un donante infundida en sus cuerpos, células madre hematopoyéticas, es decir, células progenitoras que poseen la capacidad de especializarse en todos los tipos de células de un organismo sano y saludable. sistema sanguíneo completo. En este caso, una gallina madre de un glóbulo da lugar a glóbulos rojos, diferentes tipos de glóbulos blancos con función inmunológica, plaquetas y todos los demás componentes de la sangre.

Pero resulta que la médula ósea también contiene otro tipo importante de célula madre adulta que puede cumplir con destinos celulares claramente diferentes, uno que tiene el potencial de convertirse en mucho más que varios tipos de células sanguíneas. A principios de 1990, un biólogo del desarrollo de la Universidad Case Western Reserve de Cleveland, Ohio, llamado Arnold Caplan, su colega Victor Goldberg y su entonces postdoctorado Stephen Haynesworth aislaron una célula madre sorprendentemente versátil de la médula ósea. La célula madre mesenquimatosa, llamada así porque surge de una capa embrionaria de tejido conocida como mesénquima, posee la capacidad de formar, no solo hueso y cartílago, sino también músculo, tendón, grasa y estroma, la matriz de tejido en forma de red en el interior. huesos. En 1993, Caplan y Goldberg ayudaron a formar Osiris (Caplan ya no está asociado con la empresa).

Osiris se trasladó a Baltimore en 1995, y su sede ahora está ubicada en un almacén de ladrillos renovado y de poca altura en la sección de Fell's Point de la ciudad que linda con el concurrido puerto. Al patentar y trabajar en la tecnología a principios de la década de 1990, Osiris obtuvo una ventaja en la reducción de la recolección y el cultivo de células madre para la práctica y ahora envía bolsas de las células a más de una docena de centros clínicos. Básicamente, el proceso funciona así: un médico extrae unos 25 mililitros de médula ósea a través de una aguja del hueso de un donante, generalmente el hueso pélvico. Las células madre mesenquimales deseadas no son exactamente abundantes (según las estimaciones de Osiris, solo hay una de cada 10 millones de células de la médula ósea), pero pueden extraerse mediante una combinación de centrifugación y tecnología patentada de clasificación de células. Una vez aisladas, estas células se presionan para que se dividan en frascos de cultivo celular para producir aproximadamente 500 millones de células madre por dosis intravenosa y luego se congelan en nitrógeno líquido.

Los científicos de Osiris han aprendido que, al alterar las condiciones de cultivo, pueden empujar estas células madre hacia varios destinos, como, por ejemplo, músculo, cartílago o hueso. (Para uso clínico, las células madre se envían de forma indiferenciada). Curiosamente, las células no solo responden a señales bioquímicas, sino que también deciden su destino basándose en señales físicas, incluido el entorno tridimensional e incluso las fuerzas mecánicas. como la tensión y la flexión de las articulaciones al caminar, lo que ayuda a explicar por qué las mismas células pueden formar tejidos tan diferentes, según dónde y cómo se implanten en el cuerpo. Simplemente los colocamos en el lugar correcto y el cuerpo envía las señales, dijo la presidenta de la compañía, Annemarie B. Moseley.

Cuando Osiris comenzó las pruebas en humanos por primera vez en 1999, los pacientes donaron su propia médula, y luego los científicos de la compañía aislarían las células madre y las cultivarían durante aproximadamente ocho semanas antes de inyectarlas nuevamente en los pacientes. Ahora, parece que las células extraídas de donantes no emparentados podrían funcionar en todos los pacientes, abriendo la puerta a un suministro universal de células que no crearía problemas de rechazo inmunológico.

En el curso de la evaluación de las células en ensayos con animales, Osiris se topó con un fenómeno totalmente inesperado. Según los científicos de la empresa, estas células madre mesenquimales están desprovistas de varias marcas moleculares que suelen provocar una respuesta inmunitaria o incluso desencadenar el rechazo del trasplante. Es más, las células pueden secretar un factor que inhibe activamente el sistema inmunológico. En otras palabras, las células parecen desplegar una tecnología de sigilo biológica para permanecer inmunológicamente invisibles.

Esta observación sorprendió a los investigadores de Osiris. Nos quedamos atónitos, dice el científico senior Frank Barry. Todavía lo estamos. Muchos científicos siguen sin estar convencidos de que el fenómeno sea real. Un destacado investigador de células madre, que pidió permanecer en el anonimato, dice: Creo que todo eso es enormemente exagerado. Pero un médico que usa las células que ha visto los datos internos de Osiris sobre ellas le dijo a Technology Review que parece ser cierto. Si es así, no solo significa que los pacientes podrían evitar la dolorosa extracción de médula ósea inmunológicamente compatible, sino que la preparación comercial de células universales sería mucho más atractiva económicamente para una empresa. Dos grandes grupos de pacientes que potencialmente pueden beneficiarse son las víctimas de un ataque cardíaco y las personas cuyas articulaciones están desgastadas por la osteoartritis.

La enfermedad cardíaca es la principal causa de muerte en los Estados Unidos y hay más de un millón de ataques cardíacos al año solo en los Estados Unidos. Como resultado, la enfermedad cardíaca ha sido una de las áreas más intensas e impresionantes de la investigación con células madre adultas en el último año.

La primavera pasada, dos grupos separados, uno en la Universidad de Columbia y el otro en colaboración entre el New York Medical College en Valhalla, NY, y los Institutos Nacionales de Salud, publicaron estudios que muestran que los ataques cardíacos en ratas y ratones podrían repararse inyectando tallo adulto. células en o cerca de la lesión. Ahora Osiris está intentando hacer lo mismo con los cerdos. En la primera ronda de experimentos, los cirujanos veterinarios de Johns Hopkins realizaron una cirugía a corazón abierto en los animales y ataron la arteria coronaria descendente anterior izquierda, que alimenta la cámara de bombeo principal del corazón, durante una hora, desencadenando un ataque cardíaco. Después de dos semanas, los investigadores de Osiris inyectaron alrededor de 50 millones de células madre mesenquimales directamente en los corazones de cinco animales de prueba. Las células se marcaron genéticamente con un marcador para poder rastrearlas en el cuerpo, y estos cerdos, así como media docena de animales de control, fueron seguidos de cerca durante hasta seis meses.

Todos los cerdos que no recibieron células madre murieron dentro de uno o dos meses de sus ataques cardíacos. Las autopsias mostraron que sus corazones desarrollaron extensas cicatrices en los sitios de la lesión y que los órganos se habían vuelto excesivamente grandes y distorsionados en un intento de compensar la disminución de la capacidad de bombeo. Finalmente, la pared del corazón se adelgazó y se produjo una insuficiencia cardíaca. Para los cerdos que recibieron células madre, sin embargo, fue una historia diferente. Las células madre se concentraron en el músculo cardíaco lesionado, se establecieron dentro y alrededor del tejido cicatricial y literalmente remodelaron el corazón dañado. De hecho, parecían interrumpir la progresión típica hacia una arquitectura cardíaca desequilibrada (y con un pronóstico sombrío).

Aquí están las advertencias: las células madre que se instalan en el tejido cicatricial tienen los marcadores de cardiomiocitos, las células musculares exclusivas del corazón, pero no parecen estar organizadas de la misma manera y no exhiben las propiedades contráctiles típicas. del músculo cardíaco. Aún así, dice Martin, hemos visto tan buenos resultados en términos de función que no nos importó si eran miocitos o no.

Como resultado de ese primer estudio, completado en diciembre pasado (y aún inédito), Osiris inició rápidamente una segunda ronda de ensayos en cerdos, los mismos cerdos que Martin visitó esa mañana de mayo, y los resultados parecen confirmar las pruebas iniciales. Este segundo ensayo utiliza células de donantes universales, en lugar de células extraídas de la propia médula de cada cerdo, que se inyectan inmediatamente después del ataque cardíaco. Los ecocardiogramas, incluidos los que Martin y sus colegas reunieron durante la visita de mayo, han mostrado una mejora estadísticamente significativa en la capacidad de bombeo del corazón. La compañía ahora está explorando la posibilidad de administrar estas células precisamente en el lugar correcto en un corazón dañado a través de un catéter similar al que se usa en angiogramas o angioplastias.

El objetivo final, explica Martin, es fabricar una célula [humana] universal, criopreservada, que podría estar en la sala de emergencias de todos los hospitales del país y usarse en situaciones de emergencia con pacientes con infarto. La esperanza es que iniciar la terapia celular lo antes posible después de un ataque cardíaco podría reducir significativamente el daño permanente al corazón. Dos días después de que Martin visitara a los cerdos en mayo pasado, los funcionarios de Osiris se reunieron con científicos de la Administración de Alimentos y Medicamentos de los EE. UU. Y esperan que, si todas las preocupaciones regulatorias y de seguridad persistentes pueden resolverse satisfactoriamente, un estudio preliminar de seguridad de las células madre adultas en humanos con corazón es factible que la enfermedad se inicie antes de fin de año.

Otro animal de corral está proporcionando resultados más prometedores para el tratamiento de una afección que afecta a más de la mitad de todos los estadounidenses mayores de 65 años: la osteoartritis. En una granja al norte de Baltimore, los científicos de Osiris han estado poniendo a una docena de cabras a prueba en cintas de correr. Lo inusual de estas cabras es que cada una ha sufrido un daño severo en una rodilla. Para simular las condiciones que comúnmente causan la osteoartritis, los veterinarios cortan un ligamento de la rodilla y extraen la mitad interna del menisco, un parche elástico de cartílago que forma una almohadilla de amortiguación entre el fémur y el más grande de los dos huesos que forman la parte inferior de la pierna. Luego, las cabras pasan varias semanas en un programa de ejercicios utilizando esta articulación inestable y tambaleante, un régimen que literalmente frota y erosiona el cartílago restante de los extremos de los huesos largos. Esta actividad crea un modelo angustiosamente preciso de la osteoartritis.

Los investigadores de Osiris han estado usando una jeringa ordinaria para inyectar aproximadamente de cinco a diez millones de células madre mesenquimales adultas en una pequeña bolsa de tejido dentro de la rodilla, y los resultados han sido alentadores. Aunque solo se probaron en un puñado de animales, las células madre no solo restauraron el menisco extirpado quirúrgicamente, sino que en 12 semanas volvieron a peinar la superficie ósea erosionada de los huesos del muslo y la pantorrilla con cartílago nuevo. Estas células responden a fuerzas mecánicas, explica Barry de Osiris, y el hecho de que el animal esté poniendo peso sobre la articulación significa que las células experimentan estas fuerzas dinámicas. Lo segundo es que responden al entorno de la herida local. Animado por los resultados de los experimentos con animales, Osiris espera lanzar estudios iniciales de seguridad en humanos antes de fin de año.

Una de las áreas más candentes de la investigación con células madre parece estar fuera del alcance de las células madre adultas: el cerebro. El problema, como lo expresa sin rodeos el investigador de la Escuela de Medicina de Harvard, Evan Snyder, es: si estás hablando del cerebro, ¿de dónde vendrían las células madre adultas?

Fred Gage, neurocientífico del Instituto Salk de Estudios Biológicos en La Jolla, CA, cuyo grupo fue el primero en encontrar células madre neurales adultas en el cerebro de los mamíferos, ha ofrecido una posible réplica. A principios de este año, el equipo de Gage extrajo lo que él llama células progenitoras neuronales adultas de cadáveres, lo que lleva a la posibilidad de recolectar las células de cadáveres frescos para uso médico, al igual que los corazones, hígados y riñones de víctimas de accidentes para trasplantes de órganos.

En experimentos con animales, los investigadores han demostrado que las células madre neurales trasplantadas, al igual que las células madre derivadas de la médula ósea en los experimentos de Mezey en el Instituto Nacional de Trastornos Neurológicos y Accidentes Cerebrovasculares, pueden migrar a la zona del cerebro donde se encuentran las nuevas células neurológicas. formado y a las áreas de la lesión. Las células suelen adoptar la forma y función de otras células en esos puntos. No solo nacen nuevas células, sino que se someten a sinaptogénesis o crean la capacidad de conectarse con otras células nerviosas, dijo Gage en una reunión sobre biología de células madre en el Laboratorio Cold Spring Harbor en marzo pasado.

Sin embargo, uno de los hallazgos más sorprendentes en el área, de los experimentos de Mezey y de un estudio reciente con ratas realizado por el grupo de Helen Blau en Stanford, es que podría no ser necesario comenzar con células madre extraídas del cerebro, ya que las células madre de la médula ósea puede reparar el daño neurológico. Si pudiéramos aprender cuáles son las señales y aprender cómo hacerlo más robusto, dijo Blau en la reunión de Cold Spring Harbor, si pudiéramos hacer funcionar [en estas células], y ver si las células migran para dañar, podría tener un gran utilidad en el tratamiento de la enfermedad de Parkinson, los accidentes cerebrovasculares y los traumatismos.

Todos esos factores reflejan que los científicos se encuentran en las primeras etapas de investigación en un campo plagado de incertidumbre y peligro. La comunidad investigadora recibió un aleccionador control de la realidad en marzo pasado cuando el neurocientífico Curt Freed y sus colegas de la Universidad de Colorado informaron en el Revista de Medicina de Nueva Inglaterra Resultados mixtos en un ensayo clínico en el que se implantaron células neurales embrionarias (pero no específicamente células madre) en el cerebro de pacientes con enfermedad de Parkinson. Algunos de los pacientes experimentaron un pequeño grado de mejoría, pero otros desarrollaron efectos secundarios graves e incapacitantes (movimientos espasmódicos constantes) que se describieron como peores que los síntomas originales de la enfermedad. Si bien los experimentos no involucraron específicamente células madre, los resultados sirvieron como un recordatorio de que cualquier célula, una vez implantada, puede tener efectos secundarios no solo no deseados sino irreversibles.

Sin embargo, la capacidad limitada de las células madre adultas para formar muchos tejidos puede ser una ventaja. Las células madre adultas se han utilizado durante años sin efectos secundarios de ese tipo, dijo Daniel Marshak, vicepresidente de investigación y desarrollo de biociencias de Cambrex, con sede en East Rutherford, Nueva Jersey, que ofrece servicios a científicos de células madre. La célula madre adulta tiene algo menos de capacidad para hacer lo que quiere, pero puede estar algo más programada para hacer lo correcto.

Los efectos secundarios y otros problemas clínicos deberán abordarse a medida que avanza la investigación con células madre adultas y se inician más ensayos en humanos. Esos estudios contribuirán en gran medida a determinar finalmente el potencial médico real de estas notables células. Pero por ahora, el futuro de las células madre adultas sigue estrechamente vinculado a los debates políticos y éticos que rodean a sus primos embrionarios.

Entre muchos investigadores, se ha vuelto casi políticamente incorrecto hablar con desmedido entusiasmo sobre la investigación con células madre adultas, no porque la investigación no sea emocionante, sino porque tales elogios inevitablemente han proporcionado municiones a los oponentes de la investigación con células madre embrionarias. El senador estadounidense Sam Brownback de Kansas, por ejemplo, utilizó resultados recientes del grupo de Prockop en Tulane y del grupo de Edwin M. Horwitz en el Hospital de Investigación Infantil St. Jude en Memphis, TN, para argumentar que las células madre adultas son tan potentes y versátiles que no existe necesitan destruir embriones para obtener sus células madre y, por lo tanto, no es necesario que el gobierno proporcione fondos para la investigación con células madre embrionarias. Pero Prockop refleja los puntos de vista de la mayoría de los científicos cuando dice: Podemos aprender de ambos grupos de células. Tenemos mucho que aprender para detener este trabajo.

De hecho, quedan por responder preguntas científicas sustantivas antes de poder determinar los méritos relativos de las células madre embrionarias y adultas. Algunos científicos afirman que las células madre embrionarias son más fáciles de cultivar y, sin duda, son capaces de tener más destinos celulares, pero también presentan un riesgo pequeño pero teórico de convertirse en tejidos cancerosos. Las células madre adultas pueden no ser tan potentes como las células madre embrionarias, pero los resultados clínicos preliminares sugieren que son seguras en humanos. Sin embargo, tienen muchos críticos académicos. El biólogo de Stanford Irving Weissman sostiene que, casi sin excepción, las células adultas no se han caracterizado con suficiente rigor, y descarta a los políticos y figuras religiosas que promocionan las virtudes de las células madre adultas, diciendo: Aquellos que han afirmado que las células madre adultas humanas podemos hacer todo y cualquier cosa que queramos parece saber algo que los expertos no saben.

me siento como un robot

No obstante, prácticamente todos los investigadores que han puesto sus manos sobre las células madre adultas y embrionarias las ven marcando el comienzo de un nuevo tipo de medicina en el siglo XXI, donde la sabiduría curativa de estos poderosos agentes biológicos proporciona una especie de curación in situ, donde la reparación y la regeneración son posibilidades sorprendentemente reales, en las que la farmacia del futuro probablemente dispensará bolsas de células como frascos de píldoras. La pregunta, tanto política como científica, es qué tan rápido vamos a llegar allí.

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