Antisentido tiene sentido

n los primeros días de la biotecnología, todos los ojos se centraron en las técnicas del ADN recombinante: empalmar trozos de ADN de diferentes fuentes. Estos métodos de ingeniería genética de hace 30 años son ahora la base de un mercado multimillonario de medicamentos a base de proteínas. Hoy, otra clase de medicamentos biotecnológicos está emergiendo del laboratorio, pero la tecnología para estas terapias antisentido no es nueva, se remonta a 1978, solo unos años después de los primeros experimentos de empalme de genes. Algunos investigadores persistentes lo han guiado por un camino largo y accidentado.



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A principios de la década de 1970, Paul Zamecnik (pronunciado ZAM-es-nick) estaba estudiando un virus de pollo que causa cáncer y que transmite su información genética a través del ARN, un primo químico del ADN. Zamecnik y sus colegas del Hospital General de Massachusetts descubrieron que, a medida que el virus se replicaba, su ARN giraba sobre sí mismo. Ellos especularon que si podían bloquear este paso, podrían detener el error en seco. Así que construyeron una pequeña pieza de ADN diseñada para adherirse a la hebra única de ARN del virus y, por lo tanto, alterar su funcionamiento. El ARN codifica las proteínas del virus; funcionalmente, tenía sentido, por lo que los investigadores lo llamaron la hebra de los sentidos. La molécula de ADN (llamada oligonucleótido) era su opuesto químico, el antisentido. Zamecnik mezcló el fragmento de ADN del diseñador con células de pollo infectadas y voil, no cáncer. Él y su colega Mary L. Stephenson sugirieron que las moléculas antisentido podrían usarse para tratar todo tipo de infecciones, así como el cáncer, al evitar que el ARN se traduzca en las proteínas que los invasores necesitan para vivir.

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Esta historia fue parte de nuestro número de julio de 2001





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Cuando apareció la obra en enero de 1978 procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias , nadie creía que el experimento hubiera funcionado. Había sido ... un dogma que los oligonucleótidos no entraban en las células, dice Zamecnik. El trabajo languideció en la oscuridad hasta mediados de la década de 1980, cuando los avances tecnológicos hicieron que los experimentos fueran más fáciles de repetir. A medida que los bioquímicos empezaron a ver el antisentido como una fórmula mágica, surgieron empresas para capitalizar la nueva tecnología. No fue fácil: las dificultades con la estabilidad y la especificidad de los ARN específicos obstaculizaron su adopción. Pero ahora la técnica parece estar lista para dar sus frutos. En 1998, la Administración de Drogas y Alimentos de EE. UU. Aprobó el primer fármaco antisentido: una terapia para el daño ocular causado por el citomegalovirus. Más de otros 20 fármacos antisentido, la mayoría dirigidos contra el cáncer y las infecciones virales, se encuentran en ensayos clínicos. Y Zamecnik, que ahora tiene casi 90 años, todavía está investigando tratamientos antisentido para formas de tuberculosis y malaria resistentes a los medicamentos.

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