Bell Labs ha muerto, viva Bell Labs

Todo parece sereno en la legendaria sede de bell labs en murray hill, n.j. Los amplios prados verdes resaltan los techos de cobre que envejecen hasta convertirse en un agradable verde agua. Un hermoso jardín de estilo japonés adorna un patio interior.



Pero detrás de esta tranquilidad se esconde una odisea mal entendida de agitación, transformación y renacimiento. La gloriosa historia del laboratorio (ocho premios Nobel, unas 35.000 patentes y un tsunami de invenciones que cambiaron el mundo, desde el transistor hasta la teoría de la información) llevó una vez a muchos a considerarlo un activo nacional. Casi tan bien documentado está el período de declive, impulsado por un cambio de imagen de la década de 1990 muy lamentado y muy criticado que ha visto al laboratorio reducir la ciencia fundamental y enfatizar los proyectos aplicados y el cumplimiento de los objetivos comerciales.

Sin embargo, lo que falta en la imagen es un relato del notable resurgimiento de Bell Labs. Los cambios sacudieron el alma al laboratorio durante la primera mitad de la década. Pero ahora, al borde del milenio, y su 75 aniversario, el venerable establecimiento ha recuperado su lugar a la vanguardia de la investigación industrial. El Bell Labs de hoy tiene más hambre, es más rápido y más inteligente en los negocios que en cualquier otro momento desde que comenzó la Guerra Fría, y juega un papel vital en el éxito de su padre advenedizo, Lucent Technologies.





Es más, la investigación básica no ha desaparecido, como afirman los críticos. Decenas de científicos continúan persiguiendo sueños que pueden no dar frutos durante décadas, si es que alguna vez, ya sea conectando cerebros de babosas para encontrar pistas sobre el procesamiento de datos biológicos o el mapeo de la materia oscura del universo. Los críticos tienen razón en una cosa: la ciencia pura no ocupa el lugar que tenía antes. Y eso trae su propio tipo de pérdida. Aún así, al crear formas novedosas de equilibrar las realidades comerciales con exploraciones lejanas, Bell Labs puede ser pionero en una nueva era en la investigación corporativa.

Respaldo resonante

Las tecnologías de Lucent, a la gente de aquí le gusta proclamar, es lo mejor que le ha pasado a Bell Labs en los últimos tiempos. Puede parecer menos conmovedor para los forasteros, pero la decisión del presidente Henry B. Schacht de colocar su sede dentro del laboratorio y presentar el brazo de I + D en el eslogan de la empresa proporcionó un respaldo rotundo sin precedentes en los viejos tiempos de AT&T. Charlando en su amplia oficina, el actual vicepresidente ejecutivo de investigación Arun Netravali refleja ese orgullo al llevar una camiseta tipo polo con el mensaje: Lucent Technologies. Innovaciones de Bell Labs.



Netravali encabeza el equipo resurgente. Como sucesor cuidadosamente elegido del exlíder del laboratorio, el premio Nobel Arno Penzias, Netravali asumió el control diario de la investigación con la formación de Lucent en 1996, mucho antes de que Penzias se retirara esta primavera del puesto de científico principal. Pero el nativo de India ha estado en el laboratorio desde 1972. Como ingeniero de Bell Labs y científico en computación, fue pionero en tecnología de compresión de video e imagen digital, trabajo que el año pasado le valió el prestigioso premio Computers & Communications otorgado por NEC Corp.

El optimismo casi palpable que recorre Lucent está muy lejos de la situación de hace solo unos años, cuando el laboratorio se vio afectado por la competencia global que cambia rápidamente. Netravali ahora ve una oportunidad increíble en el caos. Las empresas más pequeñas y las nuevas empresas pueden moverse más rápido y sobresalir en áreas estrechas, señala. Pero la fortaleza de Bell Labs radica en la capacidad de dar sentido y dar forma a la imagen más amplia, asimilando tecnologías desde dentro y fuera de sus límites, y ajustándolas a los sistemas.

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Para cumplir esta promesa, sostiene Netravali, la necesidad de velocidad es primordial en la evaluación de proyectos, la búsqueda de avances en la investigación, la creación de productos novedosos y la adopción de tecnologías externas. Otro enfoque crítico es la canibalización, el impulso para hacer obsoletos los productos de Lucent. Por ejemplo, debido a Internet, las comunicaciones de voz y datos del mañana serán muy diferentes de las de hoy, una potencial mega interrupción de las líneas comerciales tradicionales. La investigación tiene que estar preparada con soluciones. La clave es cómo puede convertirse en un atacante de sí mismo, casi como lo haría otra empresa, explica Netravali. Seamos mejores en hacer esto que alguna empresa externa porque de todos modos va a suceder.

Estos objetivos no podían cumplirse adecuadamente con el antiguo modelo de investigación, un modelo que en sí mismo no se comprendía bien. Contrariamente a la percepción popular, la investigación siempre ha sido una pequeña parte de Bell Labs: de una fuerza laboral total de aproximadamente 24,000, solo alrededor de 1,300 trabajan en el lado R 'de la investigación y el desarrollo. Sin embargo, este esfuerzo relativamente pequeño ha servido durante mucho tiempo como fuente de la ciencia y la tecnología. Y durante las décadas posteriores a la Segunda Guerra Mundial, el énfasis recayó en ser el primero o el mejor: publicar artículos, establecer récords de transmisión, construir el diodo láser más poderoso.



Bell Labs podía permitirse este modus operandi de Ivory Tower en gran parte porque AT&T era un monopolio regulado al que se le permitía incluir un impuesto de investigación en cada llamada telefónica y venta. Pero la desintegración ordenada por la corte de Bell System en siete compañías operativas regionales en 1984, la dramática descentralización de AT&T cinco años más tarde en una serie de unidades de negocios, y luego la trivialización, que vio a aproximadamente una cuarta parte de sus investigadores asignados a la nueva AT&T, forzó una dramática cambio en esa perspectiva.

Comenzando con Penzias y continuando con Netravali, la investigación se ha movido para reflejar el nuevo lugar de la empresa en un mundo ferozmente competitivo. Los estudios de software en programación orientada a objetos, reconocimiento de voz, redes y otros campos se han reforzado a expensas de la robótica y las actividades de física estricta, como la superconductividad, que parece poco probable que tengan un efecto en los negocios. Hoy en día, los laboratorios se dividen aproximadamente 50-50 entre las ciencias físicas y el software y las redes, una división más realista que la división 80-20 anterior. Mientras tanto, además de mantener altos estándares de excelencia, a los gerentes se les ha encomendado la responsabilidad de satisfacer las necesidades tecnológicas de la empresa en sus áreas particulares.

La conciencia del mercado es fundamental para los nuevos Bell Labs. Los científicos y colegas de negocios interactúan más regularmente con los clientes y saben mucho más que antes sobre cómo operan los clientes. Desde principios de la década de 1990, aproximadamente la mitad de los investigadores del laboratorio han trabajado con colegas de la unidad de negocios en proyectos conjuntos específicos. Cualquiera de las partes puede proponer un esfuerzo de este tipo, para crear un nuevo conmutador, una tecnología de redes o lo que sea, que esté integrado y desarrollado conjuntamente por la investigación y la unidad en particular. Cada proyecto cuenta con hasta 50 trabajadores, aunque la mayoría son mucho más pequeños. Se crean hitos y calendarios específicos, y los investigadores a veces se transfieren temporalmente a la unidad de negocios para ayudar a lanzar los productos. Incluso existe una categoría especial de avance para las innovaciones con un gran potencial para reducir drásticamente los costos, mejorar la funcionalidad o crear nuevos mercados. Los proyectos innovadores típicos obtienen tres veces la dotación de personal de un proyecto conjunto y buscan reducir a la mitad el tiempo normal de comercialización de tres años. Estas estrategias de investigación específicas han producido una gran cantidad de productos lucrativos. Las innovaciones destacadas van desde numerosos avances en fibra óptica hasta un chip de procesador de señal digital (DSP) de bajo consumo y varios conmutadores de protocolo de Internet diseñados para enrutar datos con una velocidad y calidad sin precedentes.

Desde sus inicios, Lucent también ha operado un grupo New Ventures que ayuda a escindir inventos fuera de sus áreas centrales de enfoque. Si hacemos bien nuestro trabajo de investigación, crearemos muchas sorpresas agradables que son tecnológicamente emocionantes y que tienen más sentido comercial para comercializar fuera de nuestros intereses comerciales normales, explica Mel Cohen, vicepresidente de efectividad de la investigación. Bajo su antiguo estilo, estos productos bien podrían haberse marchitado en una mesa de laboratorio. Pero a mediados de 1998, el grupo había financiado nueve empresas emergentes basadas en las innovaciones de Bell Labs.

A pesar del enorme éxito de Lucent (sus acciones han subido un 430 por ciento desde la oferta pública inicial en abril de 1996), los directores de investigación se muestran cautelosos ante la posibilidad de ir demasiado lejos hacia el lado aplicado. El gran desafío, señala Bill Brinkman, vicepresidente de investigación en ciencias físicas e ingeniería, radica en sintonizar mejor con las necesidades corporativas, pero no exagerar tanto como para no tener ciencia.

Alto impacto

Es cierto que los estudios de ciencias básicas son menos numerosos que en el pasado y se han reducido en alcance para coincidir más estrechamente con las áreas de competencia central, como los láseres, las comunicaciones ópticas y la investigación de materiales. Sin embargo, el laboratorio sigue siendo un lugar donde personas de diferentes disciplinas se mezclan en los pasillos y comparten ideas a través de seminarios, foros y conferencias. Y todavía alberga un programa envidiable de actividades sobre el horizonte.

Un estudio de trabajos de investigación de alto impacto realizado por ScienceWatch, con sede en Filadelfia, mostró que, en ciencias físicas, Bell Labs lideró el mundo de 1990 a 1997 con casi 19.000 citas, superando fácilmente a las 13.020 del subcampeón de IBM, así como al mejor académico del mundo. Instituciones. La ciencia es de primer orden, dice Tomihiro Hashizume, un especialista en estructuras a escala atómica que trabajó en Bell Labs antes de unirse al Laboratorio de Investigación Avanzada de Hitachi en Hatoyama, Japón. La impresionante institución de la empresa japonesa, que tiene 13 años, se dedica principalmente a la ciencia básica. Sin embargo, dice Hashizume, creo que tenemos que ser un poco más inteligentes para ser Bell Labs.

Lucent apoya los estudios científicos por varias razones además de obtener una ventaja competitiva directa. Una es crear un clima de descubrimiento que atraiga a los mejores científicos que elevan los estándares de investigación y brindan puentes a las investigaciones universitarias críticas. La investigación básica también puede actuar como una póliza de seguro de base amplia, ya que el trabajo específico se centra naturalmente en áreas que son visiblemente importantes, y el futuro siempre deparará sorpresas.
La investigación está alineada en tres divisiones que cubren una gama de hardware y software relacionados con las comunicaciones: Ciencias de la Comunicación, Ciencias de la Computación y Matemáticas y Ciencias Físicas e Ingeniería de Brinkman. Los tres sustentan un trabajo fundamental bien elegido. Sin embargo, cuando se trata de los estudios característicos del laboratorio en áreas como la física del estado sólido, la mayoría de las investigaciones fundamentales a largo plazo tienen lugar dentro del Laboratorio de Investigación Física dirigido por Cherry A. Murray, parte de la división de Ciencias Físicas e Ingeniería.

Dotado de unos 140 investigadores, las actividades del laboratorio abarcan la física, la ciencia de los materiales, la química, la informática, la biofísica y la astrofísica. Casi la mitad de los esfuerzos apuntan a más de 20 años en el futuro, y prácticamente todos los demás abarcan horizontes de 5 a 10 años. La esperanza es que todo finalmente dé frutos. Mientras tanto, se espera que en el nuevo clima los investigadores estén preparados, dispuestos y sean capaces de aportar su experiencia para resolver problemas más urgentes que puedan surgir. Incluso dentro de este marco, sin embargo, hay una variedad sorprendente en cuán estrechamente relacionada está la investigación con los objetivos comerciales, como muestran tres ejemplos.

Bailando en la cabeza de un alfiler

Desde el principio, el trabajo del laboratorio en sistemas microelectromecánicos (MEMS) se configuró para ofrecer beneficios tanto a corto como a largo plazo para Lucent. El objetivo de esta investigación es mejorar los sistemas de comunicaciones mediante la construcción de máquinas en miniatura (micrófonos, espejos y más) que están plagadas de piezas móviles pero tan pequeñas que cientos de ellas caben en la cabeza de un alfiler.

la idea detrás de la micro-focalización es

El campo se ha disparado en los últimos años. Debido a que los dispositivos MEMS se pueden fabricar como un circuito integrado en equipos de última generación, es posible que se puedan fabricar por unos centavos y, por lo tanto, se vuelvan omnipresentes. Los sensores MEMS ya controlan las bolsas de aire automotrices, y los futuristas imaginan estas micromáquinas conduciendo teléfonos celulares del tamaño de un botón que caben en una solapa, o edificios que detectan los cambios de tensión causados ​​por un terremoto y ajustan su estructura en consecuencia. Lucent no fabricará sensores de bolsas de aire ni acero inteligente. Sin embargo, explica David J. Bishop, quien dirige el Departamento de Investigación de Física de Microestructuras, la micromecánica del silicio tiene una gran posibilidad de impactar en muchas tecnologías que nos interesan, particularmente en óptica, acústica e inalámbrica.

Una recompensa temprana podría estar en los sistemas de comunicaciones residenciales basados ​​en MEMS. El volumen de datos que se pueden pasar rápidamente dentro y fuera de los hogares sigue chocando con las severas limitaciones de las líneas telefónicas de cobre trenzado tradicionales. Han surgido varios esquemas para aliviar este problema. Algunas compañías de cable, por ejemplo, ofrecen conexiones a Internet a través de líneas de banda ancha que traen imágenes de televisión. Pero tales alternativas tienen limitaciones de capacidad y confiabilidad, dice Bishop. Por tanto, el objetivo final es la fibra óptica, preparada para el futuro porque ofrece un ancho de banda casi infinito con un mantenimiento mínimo.

Debido a la capacidad limitada del alambre de cobre, ahora es necesario instalar líneas telefónicas separadas desde la oficina de la compañía telefónica central hasta cada hogar. La misma estrategia con fibra óptica sería prohibitivamente cara.

Sin embargo, dado que una línea de fibra óptica puede manejar miles de transmisiones telefónicas y de datos simultáneamente, podría ser posible ejecutar una sola línea a un nodo vecino y luego tender líneas más cortas a casas individuales, lo que hace que la fibra óptica sea una alternativa asequible a los cables de cobre.

Sin embargo, todavía hay un problema. Las señales se transmiten a lo largo de las líneas de fibra óptica mediante dispositivos láseres que consumen mucha energía y son demasiado caros para proporcionarlos a todos los hogares. Bishop compara el problema con el que enfrentan los exploradores hipotéticos en las cimas de las montañas adyacentes. Se comunican encendiendo y apagando linternas. Después de todo, así es básicamente como funcionan las comunicaciones ópticas: solo se utilizan láseres en lugar de linternas. Pero supongamos que las linternas son tan caras que solo un explorador puede pagar las suyas. Las comunicaciones bidireccionales aún podrían mantenerse si el propietario de la linterna deja su luz encendida, lo que permite que su contraparte empuñe un espejo y refleje los rayos de regreso a la otra montaña en un patrón reconocible.

Ahí es donde entra MEMS. Los datos se transmiten a los hogares de la manera habitual. Pero los microespejos inventados por Jim Walker y Keith Goossen reflejarían la luz de regreso a la estación central, simulando láseres en cada hogar por una fracción del precio. Bell Labs ya ha construido espejos mecánicos que pueden manejar más de 10 megabits de datos por segundo, casi 200 veces la capacidad de los módems actuales de alta velocidad de 56 kilobits por segundo. Bishop dice: Esperamos que haya algunas pruebas de campo limitadas durante el próximo año.

Haciendo aromas

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Fue fácil imaginar desde el principio cómo la investigación de MEMS se relacionaba con los objetivos comerciales de Lucent. Pero otros trabajos del Laboratorio de Investigación Física tienen una relación más tangencial con el resultado final y pueden tardar muchos años en dar sus frutos. Tomemos como ejemplo a Alan Gelperin, propietario del Slug Emporium, un banco de refrigeradores abarrotado de seres resbaladizos. Gelperin, un veterano de laboratorio de 17 años, es un neurobiólogo y neuroetólogo computacional, lo que significa que estudia los algoritmos que usan las células nerviosas para producir comportamiento. Se concentra en las babosas (caracoles sin caparazón) porque las criaturas poseen una habilidad intrigante para aprender rápida y confiablemente sobre los olores, y porque este aprendizaje continúa incluso después de que sus cerebros han sido extraídos del cuerpo para experimentar.

Gelperin trabaja principalmente con Limax maximus, la babosa de jardín manchada. La clave para idear modelos que puedan simularse en software o incluso conectarse a una máquina radica en experimentos fisiológicos diseñados para averiguar cómo las babosas almacenan y acceden a sus recuerdos de olores, y luego tomar medidas en función de su experiencia con ciertos aromas. En colaboración con su colega Winfried Denk, Gelperin estudia las neuronas de babosas teñidas a través de un escaneo de dos fotones, una técnica de microscopía que le permite una visión sin precedentes de la actividad dentro de los procesos de las células nerviosas individuales.

De manera similar, al aplicar tintes que cambian su fluorescencia si cambia el voltaje a través de la membrana celular, él y el investigador David Tank, jefe del Departamento de Investigación de Computación Biológica, han detectado ondas eléctricas y oscilaciones que se originan en un extremo del circuito del analizador de olores llamado el lóbulo procerebral y se propagan a lo largo de él, comenzando de nuevo a medida que la señal anterior se apaga. Una hipótesis es que la onda actúa como una especie de sello de tiempo para almacenar datos. Es decir, con la detección de un olor y un estímulo asociado -un shock, por ejemplo- el recuerdo de ese olor se almacena en una banda específica de células que corren perpendiculares a la onda. El lugar donde está la onda determina dónde se llevará a cabo el almacenamiento de la memoria, sugiere Gelperin. La próxima vez que la babosa se expone al olor, accede a las células en el mismo punto a lo largo de la ola y ordena una respuesta adecuada, como alejarse de un olor previamente emparejado con el impacto. Quedan muchos experimentos por realizar antes de que esta hipótesis pueda confirmarse y posiblemente incorporarse a las redes neuronales del mañana.

Pero los estudios a largo plazo no son lo único que hace Gelperin. Trabajando con la unidad NCR de AT&T antes de que se escindiera como una empresa independiente bajo trivestiture, utilizó su experiencia en redes neuronales para desarrollar una nariz electrónica para las máquinas de pago automatizadas. Los inspectores electrónicos tienen pocos problemas para leer códigos de barras, pero se encuentran con verdaderos problemas al tratar de distinguir un plátano de una naranja. Gelperin trabajó con el investigador de Bell Labs, Sebastian Seung, un teórico de las redes neuronales y el aprendizaje automático, para crear un sistema que emite un pulso de vacío para extraer los olores a través de sensores especiales que pueden diferenciar el brócoli de la lechuga. En noviembre pasado, Gelperin recibió una patente sobre el dispositivo.

Gelperin se deleita en poder aplicar sus conocimientos de neurobiología para resolver problemas del mundo real. Pero reconoce que no todos en los laboratorios han aceptado la necesidad de aplicar sus hallazgos científicos. Algunas personas simplemente no querían pensar de esa manera, dice. Tenían su ciencia pura, y lo puro estaba con una P mayúscula '. Y simplemente no querían que los molestaran.

90 por ciento del universo

Si la investigación de la gelperina es una combinación fructífera de lo básico y lo aplicado, la de Tony Tyson parece, a primera vista, ser puramente fundamental. Tyson es uno de los astrofísicos más destacados del mundo. Cuando aparece su nombre, Cherry Murray se muestra inexpresivo: ha descubierto el 90 por ciento del universo, ¿qué puedes decir?

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Su afirmación es sólo un tanto simplista, ya que lo que ha hecho el investigador de Bell Labs es encontrar una manera de obtener una imagen de la materia oscura cósmica, la masa invisible perdida que se cree que constituye alrededor del 90 por ciento de la masa total del universo. Tyson ha comenzado a completar los detalles. Pero, calcula, al ritmo que vamos actualmente, me llevará otros 50 años.

La idea de que existe materia oscura invisible ha existido desde la década de 1930. Pero la teoría atrajo solo una franja de seguidores hasta fines de la década de 1970, cuando las técnicas modernas demostraron que el universo visible no contiene suficiente masa para explicar los movimientos del gas y el polvo galácticos, una indicación segura de que algo más está ejerciendo una fuerte gravedad gravitacional. efecto. Las primeras teorías aprovecharon los neutrinos en busca de la masa faltante, pero desde entonces estas partículas han sido descartadas como protagonistas importantes. La apuesta de Tyson es por una combinación de objetos y eventos desconocidos, que incluyen partículas masivas que interactúan débilmente, o WIMP, entidades magnéticas llamadas axiones, cuerdas cósmicas y rupturas en la uniformidad del continuo espacio-tiempo.

El veterano de 29 años de investigación de Bell ha estado buscando materia oscura cósmica desde 1977. Soy un prospector, dice Tyson. Debería tener un burro, un sombrero, una cantimplora y un pico. Su trabajo hace uso de lo que se llama lentes gravitacionales para mapear esta materia oscura invisible. Cualquier masa ejerce una atracción gravitacional que dobla o desvía la luz de algo detrás de ella con respecto a un observador. Es una mirada muy imperfecta, similar a una lente, a través de una botella de Coca-Cola. Entonces, si algo se encuentra entre la Tierra y alguna galaxia distante, por ejemplo, los astrónomos equipados con la sensibilidad de cámara y el software de procesamiento adecuados detectarán múltiples imágenes de esa galaxia. La distribución de esas imágenes permite determinar cuánta masa hay afectando a la luz.

La materia oscura a menudo se congrega alrededor de objetos visibles como galaxias. En uno de los experimentos de Tyson, el telescopio espacial Hubble fue entrenado en un cúmulo de varios cientos de galaxias a unos 2 mil millones de años luz de la Tierra en la constelación de Piscis que parecía una buena apuesta para una lente gravitacional. Efectivamente, Tyson recogió al menos ocho imágenes o imágenes parciales de otra galaxia detrás del cúmulo, una distorsión sistemática que reveló la presencia de una gran cantidad de materia oscura. Con la ayuda del hecho de que las galaxias individuales dentro del cúmulo sirvieron como lentes más pequeñas, revelando detalles finos de sus masas, Tyson y sus colaboradores Greg Kochanski e Ian Dell'Antonio crearon un mapa que muestra la distribución de la materia oscura cósmica con una resolución sin precedentes. Su mapa fue publicado en mayo en Astrophysical Journal Letters, con más datos por venir del Hubble y la cámara de gran rendimiento especial construida por Tyson y el astrónomo de la Universidad de Michigan Gary Bernstein. Instalado en un telescopio en el norte de Chile, ofrece 200 veces el campo de visión del Hubble.

¿Un retroceso?

Tony Tyson puede parecer un retroceso a las viejas costumbres, persiguiendo una fascinación sin relación aparente con el negocio de Lucent. Pero incluso él no se ajusta completamente al antiguo modelo de Bell Labs. Mientras practica su ciencia básica, el astrofísico también ha trabajado en varios proyectos aplicados. Es más, mientras buscaba materia oscura cósmica, impulsó el desarrollo de dispositivos de carga acoplada para la detección de imágenes y ayudó a crear novedosos avances en software de procesamiento de imágenes que se han incorporado a una tecnología de detección automática de huellas dactilares diseñada para reemplazar cerraduras, y un valioso análisis de fallas. herramienta que mapea las temperaturas de la superficie de los semiconductores mientras aún están en producción.

El trabajo de Tyson, como el de Alan Gelperin, puede tomarse para ilustrar cómo la atención de Lucent a las aplicaciones puede dar sus frutos. A la inversa, se puede utilizar para mostrar que las empresas deben apoyar la ciencia sin restricciones, porque los estudios de gran alcance tienen una forma de pagar dividendos donde no siempre se esperan.

De hecho, la principal queja de los críticos de los nuevos Bell Labs es que el impulso por la relevancia ha limitado demasiado las investigaciones científicas, una estrategia que, en última instancia, hará que se pierda el tipo de avances que llevaron al laboratorio a la gloria. Muchos de los críticos proceden del personal del propio laboratorio. La moral se desplomó a principios de la década de 1990, cuando se implementaron los cambios. Decenas de investigadores veteranos renunciaron; tantos consiguieron trabajos en la Universidad de California, Santa Bárbara, que la gente de Murray Hill comenzó a llamar a la escuela Bell Labs West.

El ex investigador de Bell Labs Charles Townes, el inventor del máser y uno de los instructores de Arno Penzias en Columbia, ganador del premio Nobel, comprende la razón detrás de los cambios y no sabe qué se podría haber hecho de otra manera. Sin embargo, siente que gran parte del espíritu pionero de Bell se está evaporando.
La pérdida es especialmente lamentable, dice, porque más que casi cualquier universidad, los laboratorios reunieron a científicos de clase mundial con expertos en áreas como la electrónica o el diseño de antenas, lo que produjo un tremendo clima de descubrimiento. Bell Labs era un lugar bastante inusual y excepcional, señala Townes. Durante mucho tiempo pudo diferenciarse de otras empresas porque era un monopolio. Ahora que funciona como cualquier otra empresa, agrega, creo que es una gran pérdida para el país.

Aunque está de acuerdo en general con Townes, Tyson dice que la dinámica del descubrimiento puede ser mejor ahora que en cualquier otro momento desde la década de 1950. Un mayor enfoque en la relevancia ha ejercido presiones a corto plazo sobre los investigadores y ha dificultado la búsqueda de la ciencia pura. Sin embargo, afirma, creo que es saludable tener esta tensión. De lo contrario, estarás sentado en la Torre de Marfil sin hacer nada por nadie. Realmente ayuda estar inmerso en las necesidades de la corporación al mismo tiempo que intenta hacer un nuevo descubrimiento. Si está inmerso en otras corrientes cruzadas de tecnología, de ideas, de demandas ... ese es un entorno muy rico para que surjan ideas completamente nuevas.

Una tercera perspectiva proviene de Penzias. Está de acuerdo con su antiguo mentor Townes en que algunas de las cualidades especiales de Bell han desaparecido. Hay mucho en lo que dice Charlie, especialmente en las ciencias físicas, admite. Debo decir que algo se ha perdido. Pero esa pérdida no es exclusiva de la investigación industrial. Nada es lo que solía ser. Especialmente no los Bell Labs renacidos.

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