El nacimiento de la biotecnología

En el otoño de 1972, no existía la ingeniería genética. Un refrigerio nocturno y un recorte de periódico cambiaron todo eso y dieron lugar a una nueva industria.



A principios de la década de 1970, el laboratorio de Herbert Boyer en la Universidad de California, San Francisco, aisló una enzima que corta el ADN en lugares específicos. Al mismo tiempo, el laboratorio de Stanford de Stanley Cohen estaba elaborando métodos para introducir pequeños trozos circulares de ADN llamados plásmidos en bacterias, que actúan como máquinas Xerox vivientes, copiando genes cada vez que los microbios se dividen. En una conferencia de noviembre de 1972 en Hawaii, ambos investigadores presentaron su trabajo y se dieron cuenta de que si combinaban sus técnicas tendrían una herramienta notable. La pareja selló el trato en una tienda de delicatessen local y en unos meses sus laboratorios habían probado conjuntamente la posibilidad de la clonación de genes: empalmar un gen de interés, digamos, uno que codifica una hormona humana, en un microorganismo u otra célula. La técnica está en el corazón de la secuenciación del ADN, la ingeniería genética y, de hecho, la biotecnología.

La revolución de la microfotónica

Esta historia fue parte de nuestro número de julio de 2000





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Stanford aprovechó el potencial del trabajo e hizo algo que era bastante inusual en ese momento: patentaron la técnica. Pero eso podría no haber sucedido si no fuera por un 1974 New York Times historia sobre el logro de Boyer y Cohen por NIÑOS miembro de la junta, Victor K. McElheny, entonces el Veces Escritor de tecnología. Recortada por el director de noticias de Stanford, la historia aterrizó en el escritorio del director de transferencia de tecnología de la escuela, Niels Reimers. Reimers llamó rápidamente a Cohen; las patentes deben presentarse dentro de un año de la primera divulgación pública de una invención, y Boyer y Cohen habían publicado sus resultados en 1973. Cuando todos los investigadores e instituciones involucrados acordaron una estrategia, Reimers solo tenía una semana para presentar la solicitud.

En 1980, Boyer y Cohen recibieron la primera de tres patentes. En total, las patentes generaron más de 250 millones de dólares en regalías antes de expirar en 1997. Mientras tanto, Boyer hizo una cosa más crítica para la floreciente industria biotecnológica: en 1976, con el capitalista de riesgo Robert Swanson, fundó el ahora gigante Genentech.

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