Marcapasos cerebrales

Habían pasado más de seis horas desde que Joan Sikkema puso por primera vez su cabeza rapada sobre la mesa de operaciones, seis horas desde que le perforaron un orificio de 14 milímetros en el cráneo y le insertaron un electrodo delgado en el interior de su cerebro. Ahora, envuelta en mantas en la fría sala de operaciones y completamente despierta, Joan (pronunciado joe-ann) miró a media docena de médicos con batas quirúrgicas, todos los cuales parecían estar gritándole órdenes simultáneamente.



¡Extiende tus manos firmemente! uno dijo.

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Esta historia fue parte de nuestro número de septiembre de 2001





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¡Toca tu nariz con el dedo!

¡Hincha las mejillas! dijo otro. Pares de ojos se encontraron sobre las máscaras quirúrgicas y se intercambiaron medios asentimientos.

Se suponía que este era el momento culminante de una sesión quirúrgica que había comenzado alrededor de las 9:00 am, cuando Ali R. Rezai, un neurocirujano nacido en Irán y entrenado en Occidente, abrió la pequeña portilla en el lado izquierdo del cráneo de Joan, aproximadamente cinco centímetros detrás de la línea del cabello. Rezai y un equipo de neurocirujanos funcionales, neurólogos y enfermeras de la Cleveland Clinic Foundation en Ohio habían pasado las siguientes horas escuchando electrónicamente células individuales en el cerebro de Joan, tratando de identificar el punto exacto del problema que causó un temblor persistente e incontrolable en su derecha. mano. Una vez seguros de haber encontrado el lugar, los médicos habían guiado el electrodo en lo más profundo de su cerebro, en un pequeño ducado de células nerviosas dentro del tálamo. La esperanza era que cuando enviaran una corriente eléctrica al electrodo, en una técnica conocida como estimulación cerebral profunda, su temblor disminuiría y tal vez desapareciera por completo.



¿Algún hormigueo en la zona? preguntó el neurólogo Erwin B. Montgomery Jr., de pie junto a Joan y ajustando la perilla de un dispositivo que controla el voltaje, la frecuencia y la duración de la estimulación eléctrica. Estaba probando la efectividad del electrodo y asegurándose de que no estuviera en un lugar donde una ráfaga de electricidad pudiera causar problemas. Varios milímetros más atrás podrían causar una sensación de hormigueo conocida como parátesis y posiblemente problemas del habla. Varios milímetros más adelante, y el electrodo podría fallar en el objetivo y no tener ningún efecto terapéutico. Cada pregunta que los médicos le hacían a Joan provocaba una respuesta geográfica sobre la posición exacta del electrodo dentro de su cerebro.

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Extiende tus manos. Joan extendió las manos. No hubo ningún temblor o sacudida. Vaya, eso parece bastante estable, anunció Montgomery. Bien, abre la boca. Joan abrió lentamente la boca. Diga: 'Hoy es un día hermoso'.

Hoy es, dijo Joan, muy despacio, un día encantador.

Si los neurocirujanos funcionales como Rezai están en lo cierto, esta escena médica colaborativa, donde los pacientes permanecen despiertos en la sala de operaciones y ayudan a los médicos a implantar una especie de marcapasos neurológico, pronto podría ser algo común. Al igual que los marcapasos cardíacos, que se implantan quirúrgicamente en el pecho y utilizan estimulación eléctrica para mantener un ritmo cardíaco óptimo, los marcapasos cerebrales consisten en un electrodo implantado permanentemente en el cerebro para mantener el equilibrio neural. El electrodo emite pulsos eléctricos desde un paquete de energía en el pecho.



Los marcapasos cerebrales se implantaron con éxito por primera vez en humanos hace casi 15 años en Francia, y en 1997, la Administración de Drogas y Alimentos de los EE. UU. Aprobó el primer uso de marcapasos en los EE. UU. Para tratar el temblor esencial y el temblor parkinsoniano, que actualmente son las únicas indicaciones aprobadas. Pero hasta hace muy poco, el procedimiento se había realizado con relativa poca frecuencia y, como era de esperar, se había considerado con mucha cautela. Históricamente, el campo se ha visto obstaculizado, apropiadamente, por la memoria problemática de cosas como la lobotomía, donde la ciencia no estaba allí y muchos de los resultados fueron horribles, dice Joseph J. Fins, jefe de la División de Ética Médica de Weill. Facultad de Medicina de la Universidad de Cornell.

Pero ahora, a medida que se comprende mejor la ciencia de los circuitos cerebrales y que los resultados a largo plazo de los marcapasos cerebrales han demostrado que la tecnología es efectiva y segura, eso podría estar a punto de cambiar. La FDA ahora está considerando, o pronto se le pedirá que considere, varias aplicaciones que, en última instancia, podrían abrir la tecnología a decenas de miles de pacientes con afecciones neurológicas discapacitantes. Por ejemplo, se esperaba que la FDA aprobara este verano el uso de marcapasos cerebrales para el tratamiento de varios otros síntomas relacionados con el Parkinson, como la rigidez. La agencia autorizó recientemente el uso en investigación de los dispositivos para tratar ciertas formas de epilepsia y aprobó la prueba de marcapasos en el tratamiento del trastorno obsesivo compulsivo; los primeros tres pacientes con trastorno obsesivo compulsivo recibieron implantes a principios de este año en el Hospital Butler en Providence, RI. Dentro de un año, los cirujanos de la Clínica Cleveland esperan probar los dispositivos como tratamiento para la depresión severa. Y para fines de este año, el grupo espera comenzar a usar la estimulación eléctrica del cerebro profundo para tratar de despertar a los pacientes que han sufrido daño cerebral severo y viven en un limbo cognitivo conocido como un estado de conciencia mínima. En un futuro más lejano, las investigaciones de laboratorio sugieren que los marcapasos pueden incluso tener un papel en el control de los trastornos del comportamiento, como la obesidad, la anorexia y la adicción.

Los médicos estiman que las enfermedades cerebrales y neurológicas afectan a más de 50 millones de estadounidenses. Para todas estas condiciones, la terapia conservadora como los medicamentos ayuda, pero básicamente entre el 10 y el 20 por ciento de los pacientes son refractarios a estas terapias, dice Rezai. La cirugía no es para todos. En este punto, realmente tenemos que reservarlo para pacientes en etapa terminal para quienes nada más funciona. Pero eso está evolucionando. Lo comparo con el lugar donde estaban los marcapasos cardíacos en la década de 1950. En ese entonces, le decías a alguien, me van a poner un marcapasos ', y la gente decía, ¿Qué es eso?' Ahora todo el mundo sabe lo que es un marcapasos cardíaco. Creo que será una situación similar para los marcapasos cerebrales en 10 o 20 años.

La reciente operación de Joan Sikkema en la Clínica Cleveland bien puede ser un presagio de esta revolución que se avecina en la cirugía cerebral. Pero como cualquier procedimiento médico nuevo, no estuvo exento de momentos preocupantes. Seis horas después, la lentitud del discurso de Joan empezó a parecer algo más que cansancio. Las palabras eran blandas y arrastradas. Alguien le preguntó a Joan cómo se sentía y ella murmuró una respuesta que, aunque era difícil de escuchar, no sonó alegre.

¿Qué dijo ella? alguien preguntó. ¿Qué dijo ella? Los neurocirujanos apuntaban a un objetivo aproximadamente del tamaño de la goma de borrar de un lápiz, y claramente todavía no estaban allí.

Buen inicio

Los seres humanos han estado utilizando la corriente eléctrica como agente terapéutico al menos desde que los romanos emplearon el torpedo mediterráneo, una especie de raya que descargaba electricidad, para tratar, presumiblemente, la gota y el dolor en las extremidades inferiores. La terapia electroconvulsiva o de choque se ha utilizado durante décadas, principalmente como tratamiento para la depresión grave. La estimulación eléctrica del cerebro tampoco es, estrictamente hablando, nueva. El primer intento registrado ocurrió en 1874, cuando un médico de Ohio insertó una aguja en el cerebro de un paciente con cáncer y aplicó electricidad. En 1948, J. Lawrence Pool de la Universidad de Columbia intentó utilizar la estimulación eléctrica contra la depresión.

A mediados del siglo XX, la estimulación eléctrica del cerebro cayó principalmente en desuso, en parte debido al auge de la neurofarmacología y en parte debido a una resaca social y ética de la primera era de capa y espada de la psicocirugía. De hecho, la evolución reciente y la práctica de la neurocirugía electiva, especialmente para el tratamiento de trastornos psiquiátricos, ha estado obsesionada por la escalofriante historia de la lobotomía. La ruptura de las conexiones nerviosas en la corteza prefrontal fue intentada por primera vez en 1935 por un neurólogo portugués, Antnio Egas Moniz. El procedimiento fue popularizado en este país por Walter J. Freeman en Washington, DC, y se usó comúnmente como tratamiento para la depresión hasta finales de la década de 1950.

A pesar de las horribles consecuencias de esta cruda forma de neurocirugía, las lobotomías tenían un mérito científico. Freeman creía que las operaciones interrumpían las conexiones neuronales entre la corteza frontal del cerebro y el tálamo, que consta de dos estructuras del tamaño de una nuez en las profundidades del cerebro, una en cada hemisferio, cada una compuesta por 120 grupos neurales o núcleos distintos. El tálamo influye no solo en las emociones, sino también en cosas como el movimiento y la sensación, y son grupos de tejido neural dentro y alrededor del tálamo que los neurocirujanos están revisando ahora, no con cuchillos o picos de hielo, sino con electrodos.

El renacimiento de la estimulación cerebral profunda comenzó, casualmente, a finales de 1985, en un quirófano en Francia. En la Universidad de Grenoble, el neurocirujano Alim-Louis Benabid se estaba preparando para extirpar o destruir una porción del tálamo en un paciente cuya mano se agitaba incontrolablemente con la condición conocida como temblor esencial. Esta forma drástica de cirugía, que implica calor o radiación, suele ser la última opción terapéutica para los pacientes con trastornos motores que han agotado todos los demás tratamientos. Antes de hacer una lesión en el objetivo, dice Benabid, debe asegurarse de no estar en un lugar donde la lesión sería inapropiada y causaría un déficit permanente. La forma de determinar la ubicación, entonces y ahora, es enviar una pequeña ráfaga de electricidad a través de un electrodo y observar el efecto. En este caso, el efecto sorprendió a todos en el quirófano, incluido el paciente.

Lo que vi, recuerda Benabid, fue que su mano dejó de aletear. Apagué la estimulación y volvió el temblor. Así que me disculpé con el paciente y le dije: Eso fue lamentable. ¿Fue doloroso? 'Y el paciente dijo: No, no, fue agradable. ¿Puedo intentarlo de nuevo? ”Así que lo intentamos de nuevo y el temblor se detuvo. Mi primer pensamiento fue, me sentí aliviado de que no fuera una complicación. El pensamiento concomitante fue: ¡Eso es interesante! '

Armado con esta intrigante observación fortuita, Benabid improvisó algunos equipos de estimulación eléctrica existentes para intentar la estimulación cerebral profunda de forma experimental. La primera oportunidad se presentó en 1987, con un paciente de Parkinson que ya había sufrido la destrucción quirúrgica del tálamo en un lado del cerebro. El paciente había desarrollado un temblor en el otro lado, pero la destrucción del tejido talámico en ambos lados del cerebro es excesivamente indeseable, por lo que Benabid se ofreció a implantar un electrodo en su lugar como medida de último espacio. El paciente estuvo de acuerdo y así comenzó la era moderna de la estimulación cerebral profunda.

Casi 15 años después, la tecnología se ha vuelto mucho más refinada. El grupo de Grenoble ha informado sobre el grupo más grande de pacientes hasta la fecha; en 148 pacientes con enfermedad de Parkinson tratados desde 1993, la tasa promedio de mejoría, medida según una escala tradicional utilizada para evaluar los síntomas de Parkinson, fue del 65 por ciento. Y los beneficios no han disminuido.

Estamos en la cúspide de una nueva era en términos de terapia, dice Montgomery, quien con Rezai codirige el Centro de Neurociencia Funcional y Restaurativa de la Clínica Cleveland. Hasta ahora, el campo ha estado dominado por la farmacología. Pero la estimulación cerebral profunda tendrá un impacto tremendo en la neurología. Básicamente, el cerebro es un dispositivo eléctrico, por lo que es lógico que podamos influir eléctricamente en el cerebro. Y podemos ofrecer una especificidad y precisión de las que las drogas nunca serán capaces.

Los marcapasos cerebrales también ofrecen ventajas significativas sobre la neurocirugía tradicional, en la que, dice Rezai, partes del cerebro profundo se destruyen irreversiblemente. La implantación de electrodos, aunque es mínimamente invasiva, no destruye trozos de tejido. En esta época, dice Rezai, no hay razón para someterse a una cirugía cerebral destructiva. Es un trato de una sola vez y puede tener efectos secundarios que son permanentes. Con la estimulación, puede apagarlo y volver al punto de partida, por lo que es completamente reversible. Y puede ajustarlo, adaptar el dispositivo a las necesidades del paciente.

Cartografía eléctrica

Vamos a unir tu cabeza a esta cama, ¿de acuerdo? —dijo Rezai, colocando a Joan en la mesa de operaciones.

¿Tengo elección? respondió ella con una risa.

Optar por una cirugía cerebral invasiva puede parecer una solución terrible para las manos temblorosas y los pensamientos compulsivos, pero los pacientes con enfermedades neurológicas graves a menudo están ansiosos por probarla. El día antes de que sus médicos le implantaran el marcapasos, Joan describió el trauma de la vida diaria con una condición como temblor esencial. Con una blusa rosa, pantalones caqui y sandalias, la mujer de 52 años de Byron Center, MI, parecía la abuela joven y bondadosa que es. Pero sus manos temblaban incontrolablemente. Ella recitó una lista de frustraciones cotidianas que ayuda a explicar por qué los pacientes están dispuestos a dejar que los médicos les hagan agujeros en la cabeza y les coloquen electrodos en el cerebro.

Estas son algunas de las cosas que no pudo hacer: Comer sopa (necesitaba las dos manos). Maquillarse. Cepillar sus dientes. Marque el teléfono (a menudo obtuvo números incorrectos). Átele los zapatos. Abraza a sus nietos. Yo solía ser enfermera, explicó, con la voz un poco temblorosa, pero tuve que dejarlo por el temblor, ya sabes, poner inyecciones, cambiar apósitos, escribir en gráficos. A la gente le gusta poder leer el gráfico, añadió riendo, y mi letra era peor que la de un médico. Llevaba un bolígrafo imaginario en la mano derecha, y este esculpía salvajes arcos elípticos en el aire, como si estuviera agitando un termómetro.

Como muchas personas con un trastorno del movimiento severo, Joan descubrió que los medicamentos no eran efectivos y los síntomas empeoraron con el tiempo. En vísperas de que le implantaran el marcapasos, no parecía desconcertada por la perspectiva de una cirugía cerebral, incluso cuando Rezai mencionó posibles complicaciones, incluida una probabilidad de infección y una probabilidad del uno al dos por ciento de sangrado en el cerebro. Ir al dentista, dijo con una sonrisa tensa, es más traumático para mí que esto.

El procedimiento, no hace falta decirlo, es un poco más complicado que un tratamiento de conducto. La implantación de electrodos en lo profundo del cerebro combina lo último en tecnología de imagen y estimulación con, paradójicamente, un mapeo lento, minucioso y práctico del terreno neural de cada paciente durante la cirugía. Este tipo de cartografía es fundamental, explica Rezai, porque la geografía de cada cerebro humano es diferente. La disposición de esta preciosa tierra debe ser mapeada a medida por el equipo quirúrgico, de modo que cuando el electrodo real se coloque en su lugar, proporcione resultados terapéuticos óptimos y minimice los posibles efectos secundarios.

Como todos los mapas, éste empieza a gestarse con el establecimiento de coordenadas. Con un marco de titanio sujeto a su cabeza, Joan se sometió a una tomografía computarizada antes de ser llevada al quirófano. Luego, Rezai usó un programa de software para fusionar los resultados de ese escaneo, un escaneo de imágenes por resonancia magnética tomada el día anterior y un atlas cerebral estándar computarizado para crear una imagen tridimensional del cerebro de Joan. Dentro de esa imagen, Rezai identificó las coordenadas x, y y z del objetivo para el electrodo que implantaría. Habiendo seleccionado una trayectoria que evitaba los vasos sanguíneos, las estructuras llenas de líquido y otras regiones neuronales críticas, el equipo de Rezai comenzó el proceso de explorar realmente una ruta hacia el lugar problemático, haciendo avanzar la sonda preliminar unos seis centímetros hacia el cerebro. Una vez que estuvieron a unos 15 milímetros del tálamo, utilizaron un dispositivo hidráulico para hacer avanzar la sonda en incrementos micrométricos, y pasaron la mayor parte del día recorriendo una distancia más pequeña que el diámetro de una moneda de diez centavos.

Esto se hizo tanto por el sonido como por la visualización. La sonda, lo suficientemente sensible para captar señales eléctricas de una sola celda, estaba conectada a una computadora portátil y un amplificador. Cuando un médico lo introdujo más profundamente en el cerebro, la sala de operaciones comenzó a llenarse con el reflujo y el flujo de células cerebrales que se disparaban, hablaban y reaccionaban; los médicos, mientras tanto, se quedaron de pie con el ceño fruncido, tratando de discernir los matices neuronales en la estática amplificada. Puede pensar en los diferentes núcleos talámicos como países separados, explica Rezai. Cada país habla un idioma diferente y podemos reconocer el idioma de diferentes células.

A medida que la sonda se acercaba al tálamo, el equipo quirúrgico se detenía cada vez que encontraba el delator rata-a-tat de una celda de disparo. Nos estamos acercando a uno allí, dijo Rezai, con la cabeza inclinada como si estuviera escuchando un grillo lejano. El crujido se hizo cada vez más fuerte, sonando como una lluvia intensa sobre un techo de hojalata o como disparos distantes. Ahora estamos en el tálamo, anunció.

De vez en cuando, el amplificador escupía un sonido claramente diferente, una especie de pop o pfftttt repentino. ¿Ese zip que escuchas? Rezai explicó. Esa es una corriente de lesión, el sonido de una neurona perforada por la sonda (no está claro si las células se reparan a sí mismas, dice Rezai, pero el daño se considera mínimo). Los cirujanos insertaron la sonda tres veces, utilizando trayectorias ligeramente diferentes, para señalar el objetivo del tejido cerebral del tamaño de un borrador de lápiz.

Cinco horas y media después de la cirugía, satisfechos de haber encontrado el lugar correcto en el tálamo, Rezai y su equipo estaban listos para insertar el electrodo permanente. Después de colocarlo en su lugar, los cirujanos se prepararon para probar el dispositivo. Está bien, Joan, dijo Rezai, quiero que nos des tu máximo temblor. Sin embargo, tuvo dificultades para hacerlo, porque la mera colocación del electrodo parecía atenuar su temblor. Esa es una buena señal, dijo Rezai.

Por qué la estimulación debería funcionar, en realidad, es una cuestión científica persistente. Erwin Montgomery, de pie junto al controlador de voltaje del electrodo, rindió homenaje al misterio fundamental que subyace a todo este campo de la cirugía. La pregunta de $ 64,000 es: ¿cómo diablos tiene sus efectos la estimulación cerebral profunda? Nadie conoce la respuesta.

Cargando por delante

Como admiten incluso sus practicantes más entusiastas, la estimulación cerebral profunda en su estado actual sigue siendo relativamente burda. Pero el futuro de los marcapasos cerebrales (mayor sofisticación y miniaturización, aplicación más amplia) se está desarrollando a un ritmo rápido. Esto es solo la punta del iceberg, dice Hans O. Lders, presidente de neurología de la Clínica Cleveland. Los pacientes con epilepsia, señala, generalmente se tratan con medicamentos anticonvulsivos y, en su defecto, con una forma radical de cirugía electiva para extirpar la parte del cerebro que se vuelve hiperactiva durante los ataques repetidos. Más de dos millones de estadounidenses sufren de epilepsia y aproximadamente la mitad de ellos tienen convulsiones que se originan en la misma región del cerebro una y otra vez. Al menos el 20 o el 30 por ciento de estos pacientes no pueden controlarse con medicamentos, dice Lders. Qué hacer con ellos? Aquí es donde entra en juego la estimulación cerebral profunda.

Durante el año pasado, el grupo de Cleveland ha implantado marcapasos cerebrales en cinco pacientes con epilepsia: dos de los cinco han mostrado una mejora significativa, según Lders. Y el pronóstico pronto puede mejorar aún más con las nuevas tecnologías de marcapasos. La próxima generación de dispositivos de estimulación serán los llamados marcapasos de circuito cerrado, electrodos diseñados para monitorear la actividad eléctrica del cerebro y proporcionar estimulación cuando sea necesario, en lugar de proporcionar pulsos eléctricos continuos. Ya se ha probado una versión externa grande de este marcapasos en ocho pacientes en el Centro Médico de la Universidad de Kansas con excelentes resultados, según Ivan Osorio, quien dirige el esfuerzo de investigación. Y varios grupos están trabajando con Medtronic, con sede en Minneapolis, Minnesota, actualmente la única empresa que comercializa estos marcapasos, para desarrollar una versión miniaturizada que podría incorporarse en un chip. La estrategia consiste en aprovechar el hecho de que los ataques epilépticos suelen estar precedidos por una obertura eléctrica, o aura, que advierte de la tormenta neuronal que se avecina minutos antes de que aparezcan los síntomas reales. Siente lo que está sucediendo en el cerebro y lo estimula solo cuando se acerca un ataque epiléptico, explica Lders.

Los paquetes de energía utilizados en los marcapasos cerebrales también están evolucionando. Actualmente, los paquetes son aproximadamente del tamaño de un buscapersonas y se implantan justo debajo de la clavícula, cirugía que incluye un procedimiento doloroso para conectar la fuente de alimentación del marcapasos al electrodo. El grupo de bioingeniería de la Clínica Cleveland está trabajando con Medtronic para miniaturizar los paquetes de energía hasta aproximadamente el tamaño de una moneda de veinticinco centavos, lo que podría permitir a los cirujanos implantar los dispositivos detrás de la oreja del paciente.

El catálogo de enfermedades destinadas a la estimulación electrónica está evolucionando tan rápidamente como la tecnología. El trastorno obsesivo compulsivo, por ejemplo, se está convirtiendo en un candidato para el tratamiento. En 1999, Bart J. Nuttin, médico de la Universidad Católica de Lovaina, Bélgica, informó en The Lancet sobre el uso de marcapasos cerebrales para tratar a cuatro pacientes con el trastorno que eran resistentes a cualquier otra terapia; tres de los cuatro pacientes se beneficiaron de la nueva terapia. Una mujer de 39 años que había sufrido síntomas graves durante más de dos décadas, por ejemplo, experimentó una sensación casi instantánea de alivio de la ansiedad y el pensamiento obsesivo cuando se encendió el electroestimulador.

No pasará mucho tiempo antes de que la depresión severa también pueda ser tratada experimentalmente con estimulación eléctrica profunda del cerebro. Los estudios han demostrado que la estimulación del núcleo subtalámico tiene un impacto significativo en el estado de ánimo, dice Montgomery de Cleveland Clinic, y eso podría traducirse en terapia para la depresión.

Entre las aplicaciones potenciales más atrevidas de la tecnología se encuentra el uso de estimulación eléctrica para mejorar la condición de pacientes con lesiones cerebrales graves. Se estima que 5,3 millones de estadounidenses viven actualmente con discapacidades como resultado de lesiones cerebrales, y un número significativo de ellos se encuentra en estados de conciencia mínima. Nicholas D. Schiff y Fred Plum del Weill Medical College en Nueva York están desarrollando herramientas de diagnóstico para identificar a los pacientes con lesiones cerebrales que conservan cierta capacidad para la actividad neuronal coordinada; estos pacientes, argumentan, podrían beneficiarse de la estimulación cerebral profunda. No estamos hablando de personas en coma, y ​​no estamos hablando de personas en estados semi-vegetativos, dice Schiff. Pero las tecnologías de imágenes cerebrales indican que algunos pacientes tienen estados de conciencia que fluctúan. Es solo una cuestión de, ¿Puede identificar a los pacientes que tienen algunos estados cognitivos que son mejores que otros y utilizan la estimulación cerebral profunda para llevarlos a este mejor estado? 'En el próximo año, es posible que podamos probar esta terapia. .

El Benabid de la Universidad de Grenoble incluso ha demostrado, en ratas, por el momento, que los marcapasos cerebrales pueden afectar las conductas alimentarias. La estimulación de alta frecuencia del hipotálamo, otra estructura profunda del cerebro, parece estimular el apetito y, por tanto, podría utilizarse como tratamiento de último recurso para la anorexia nerviosa grave; La estimulación de baja frecuencia parece disminuir el apetito y podría usarse para tratar lo que él llama obesidad maligna. Pero Benabid, por ejemplo, no tiene prisa por apresurarse a modificar el comportamiento utilizando marcapasos cerebrales. Tenemos que ser muy cautelosos al respecto, dice. Mencionas la obesidad y la gente dice: ¡Vaya, ese es un gran mercado aquí! 'No me gusta escuchar un gran mercado'. Creemos que podríamos brindarles a algunos pacientes una solución para algo cuando no hay nada más disponible. El peligro es que cuanto más fáciles se vuelven los procedimientos (menos invasivos, menos morbosos), más tentadores resultan.

Esperanza restaurada

Hacia el final de su largo día en el quirófano, Joan Sikkema yacía en la mesa mientras Erwin Montgomery, el neurólogo, estaba a su lado, ajustando el voltaje de su estimulador. Esto fue solo un ajuste preliminar, que les dio a sus médicos una idea de cómo podrían finalmente programar su marcapasos varias semanas después, cuando la hinchazón del procedimiento había disminuido y el dispositivo podía encenderse. Pero cuando Montgomery subió el voltaje, Joan se retorció de incomodidad. Cuando Montgomery preguntó, ¿cómo se siente eso? murmuró una respuesta apenas audible.

¿Qué dijo ella? preguntaron los doctores.

Montgomery bajó la cabeza hacia la de Joan: Eso fue realmente horrible, recuerda susurrar.

A medida que aumentaba el voltaje, la estimulación le había causado entumecimiento en la boca y la garganta, con efectos obvios en su habla. El caso de Joan resultó ser un desafío. Su tálamo dominaba mucho el habla, dijo Rezai más tarde; los médicos tenían que tener cuidado al ubicar el electrodo de una manera que pudiera controlar su temblor pero que no causara dificultad para hablar u otras deficiencias en el habla.

Varias semanas después de la cirugía, Joan regresó a Cleveland para excitarse. Ella notó una leve reducción de sus síntomas, pero nada dramático. De hecho, incluso experimentó algunos efectos secundarios inquietantes y apagó el dispositivo (los pacientes reciben un dispositivo magnético para apagar el marcapasos). Pero una semana después, después de que los médicos reajustaron la configuración de su marcapasos, apenas pudo contener su entusiasmo. Esta vez pude escribir mi nombre y alimentarme sin golpearme la mejilla y beber de una taza sin derramarla, dice. Estoy haciendo todas las cosas cotidianas que solía hacer.

Se necesitarán otros cinco o seis meses, dicen sus médicos en Cleveland, para ajustar su marcapasos de manera óptima. Montgomery dice que, después de su segundo ajuste, las pruebas mostraron que Joan tuvo una mejora del 80 al 90 por ciento en su temblor intencional y una resolución del 100 por ciento de su temblor postural. Pero no existe un instrumento cuantitativo para medir la alegría en su voz al relatar sus sentimientos después de la última puesta a punto. No lloré hasta esta mañana, dice, con la voz temblorosa por la emoción, no por disfunción neural. Creo que me estaba armando de valor en caso de que no funcionara. Pero obtuve mucho más de lo que esperaba. Es como recuperar mi vida.

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