El estilo Sony de California Dreamin

Incorporado en Aibo, el simpático perro robot de color plateado que salió a la venta el 1 de junio, fue mucho que resonó en la historia de su fabricante, Sony Corporation de Japón.



Por ejemplo, la combinación novedosa de entretenimiento y robot recordó la combinación de personal y estéreo en el Sony Walkman dos décadas antes.

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Esta historia fue parte de nuestro número de enero de 2000





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Estaba el Memory Stick alojado debajo de la cola de Aibo, un nuevo medio de almacenamiento de datos del tamaño de un chicle que algún día podría llegar a ser tan omnipresente como ese otro invento de Sony, el disquete 3.5.

Y las baterías recargables de iones de litio de Aibo fueron otro producto original de Sony, desarrollado en la búsqueda aparentemente interminable de este gigante de 50 mil millones de dólares por productos electrónicos de consumo más pequeños, rápidos y amigables.

Esas innovaciones encajan perfectamente en el historial de Sony. Pero Aibo tenía al menos dos aspectos desconocidos. Una fue la forma en que Sony eligió hacer que el nuevo robot de entretenimiento en el hogar estuviera disponible: solo a través de Internet, donde las 3.000 unidades de la asignación japonesa se adquirieron en 17 segundos. El otro era Aperios, su sistema operativo.



Espera un segundo ... ¿un sistema operativo de Sony? ¿Lo que da?

La revolución digital. Justo antes de la última temporada de compras navideñas del milenio, el fabricante de bienes de consumo electrónico más conocido del mundo decidió reinventarse para la era de Internet. La transformación está siendo liderada por Nobuyuki Idei, el presidente de mente dura que tomó las riendas de Sony en 1995 y tomó la agenda digital a lo grande. El nuevo lema que le dio a la empresa, Digital Dream Kids, es también una excelente descripción de la inusual confianza intelectual de Idei: el Laboratorio de Ciencias de la Computación (CSL) de Sony.

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Fundada hace una década, CSL es una tienda de investigación muy poco japonesa establecida en emulación de la madre de todos los laboratorios de ciencias de la computación, el Palo Alto Research Center (PARC) de Xerox. En las oficinas de CSL en Tokio, una treintena de investigadores trabajan ahora en conceptos profundos de conectividad informática e interfaces lejanas. Además, Idei los ha utilizado para ayudar a llevarlo a él y al resto de los 170.000 trabajadores de Sony al nuevo mundo de la convergencia, donde la PC y los aparatos audiovisuales domésticos se fusionan y Sony lucha contra Microsoft.

De hecho, esa batalla ya ha comenzado. El sistema operativo Aperios, inventado en CSL, y Windows CE de Microsoft se enfrentan en una lucha por la preeminencia dentro del decodificador de TV, el último portal para servicios de cable digital y un posible eje para la red doméstica de alta velocidad que espera la compañía de Idei. en última instancia, vinculará cada uno de sus productos no solo entre sí, sino también a Internet.



No a la manera de Sony

Desde la fundación de la empresa en 1946, Sony ha sido impulsada en gran medida por físicos y especialistas en materiales cuyo estilo de innovación consistía en tomar dispositivos habilitadores clave y convertirlos en productos de consumo nuevos y útiles. Un ejemplo clásico del ojo de Sony para la aplicación asesina del hardware es el transistor, que Sony convirtió en su primer producto de éxito, radios de bolsillo. Y fue Sony (después de gastar 13 años y $ 200 millones) quien transformó por primera vez el dispositivo de carga acoplada (CCD) en un éxito en el mercado, en la forma de sus videocámaras más vendidas.

Aunque tuvo un gran éxito, el patrón de innovación de Sony no se extendió a las computadoras. La dirección de Sony nunca se había esforzado demasiado en I + D de ordenadores, pues creía que el negocio principal de la empresa siempre sería fabricar equipos audiovisuales fantásticos. La estrategia planteaba un gran peligro: que Sony se volviera irrelevante en el mundo digital emergente.

Ese peligro fue particularmente claro para Toshi T. Doi, un experto en audio digital que había jugado un papel clave en el desarrollo del reproductor de discos compactos. Doi llegó al grupo empresarial de informática de Sony en mayo de 1984, justo a tiempo para presenciar el lanzamiento de Hit Bit, una PC doméstica que describe con ironía como la última máquina de ocho bits del mundo. Siguieron otras fallas, pero sin desanimarse por la alergia a las computadoras de Sony, Doi y un grupo de 11 ingenieros propusieron desarrollar una estación de trabajo de ingeniería seria y de bajo precio llamada NEWS. Fue nuestra última carta, recuerda Doi. Si hubiera fallado, eso habría sido todo para Sony en el área de las computadoras. Lanzado en enero de 1987, NEWS fue un gran éxito en Japón, y rápidamente se hizo con la primera participación en el mercado local (aunque se hundió en los Estados Unidos, superado por productos superiores de empresas como Sun Microsystems).

Aunque NEWS tuvo éxito, Doi no estaba satisfecho. Cuando abrí la caja, recuerda, no era más que ensamblaje: estábamos comprando CPU de Motorola, licenciando Unix de UC Berkeley. No se incluía ninguna tecnología original de Sony, y pensé: 'Este no es el estilo de Sony'. ¿Dónde, se preguntó Doi, estaba el núcleo de tecnología innovadora que podría impulsar nuevos productos y mercados, tal como lo habían hecho el transistor y el CCD?

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Trabajar con Unix había alertado a Doi sobre la importancia de Internet, y previó que en el siglo XXI, las redes conectarían miles de millones de computadoras. En abril de 1987, Doi le pidió a su gerencia que le permitiera establecer un laboratorio de software para enfocarse en el diseño de redes. El éxito de NEWS hizo que la dirección de Sony se mostrase receptiva a la propuesta de Doi. Obtuvo financiación y un nuevo mandato: pensar a largo plazo.

Cuando comenzó a armar su grupo, Doi tenía muy presente a PARC. Durante la década de 1970, PARC era un lugar donde los investigadores disfrutaban de libertades únicas. Ha resultado ser una excelente estrategia de investigación. De PARC vino la interfaz gráfica de usuario, la impresora láser y Ethernet. Para poner en marcha su proyecto, Doi le pidió orientación a su amigo y compañero músico de jazz aficionado, el ex luminaria de PARC Alan Kay. Al mismo tiempo, Doi se acercó a Mario Tokoro, un profesor de la Universidad de Keio conocido por su sólida experiencia técnica en sistemas operativos y redes, así como por su racha visionaria.

Tokoro recuerda que la sincronización de Doi fue perfecta. En ese momento, como profesor, estaba un poco frustrado, dice Tokoro. Los estudiantes de doctorado que produje no tuvieron la oportunidad de exhibir plenamente su desempeño, incluso en los laboratorios de investigación de empresas japonesas de primer nivel. La burocracia y los estrictos sistemas de antigüedad eran muy fuertes. La originalidad no se consideró importante. Y estaba pensando si debería empezar algo. Ambos vieron cara a cara: las redes eran el futuro, y la libertad intelectual podría convertir a Sony en un jugador. Doi le ofreció a Tokoro el trabajo de director de laboratorio.

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En estos días, un buen lugar para reunirse con Tokoro es la enorme cafetería de autoservicio en la sede de Sony en Tokio en Shinagawa, donde almuerza la mayoría de los días con colegas de CSL. Escondido dentro del extremo sur del Yamanote, la línea circular que define el centro de Tokio, Shinagawa podría en estos días rebautizarse con razón como Sony Town. La compañía posee al menos una docena de edificios de gran altura en el área y su logotipo está en todas partes. El CSL está ubicado en un edificio de azulejos y vidrio de ocho pisos escondido en una calle lateral, fuera de la vista del complejo de la sede de Sony, pero a no más de cinco minutos a pie de la oficina del presidente Idei.

El director de CSL es bajo, regordete y está vestido con un traje de asalariado estándar; un encuentro casual arroja pocas pistas sobre lo que se esconde detrás de la fachada convencional. Se puede encontrar una mejor perspectiva en su página web de la Universidad de Keio, donde uno de sus estudiantes publicó maliciosamente una caricatura de él agarrando un hongo mágico similar a Nintendo. La implicación es obvia: el tímido y afable profesor Tokoro es en realidad ... ¡Super Mario!

En Japón, donde las universidades tienden a ser torres de marfil y los académicos sospechan de la industria, es extremadamente raro que los profesores se unan a las empresas. De hecho, Tokoro hizo una transición prolongada. Durante los primeros 10 años de existencia de CSL, mantuvo su puesto en Keio y trabajó para Sony a tiempo parcial. En marzo de 1997, se incorporó a Sony como empleado a tiempo completo. Dos años más tarde, Tokoro fue ascendido a vicepresidente senior, convirtiéndolo, a los 52 años, en el ejecutivo de investigación corporativa más senior de Sony. Ese es un lugar muy extraño para un académico, comenta Dave Farber, profesor de informática de la Universidad de Pensilvania que conoce a Tokoro desde hace muchos años. Hay un presidente [Nobuyuki Idei] y dos personas bajo su mando, y Mario es uno de ellos. Y si nos fijamos en Sony, el nuevo presidente ha dicho esencialmente: 'El área de TI es nuestro futuro'. Así que eso pone a Mario a cargo de uno de los productos básicos más importantes de Sony.

Dentro del CSL, el ambiente es informal y relajado. Los investigadores usan polos, jeans y sandalias. Una pegatina en una puerta dice MIT Nerd Pride. El laboratorio está decorado en colores apagados, con áreas centrales de reunión amuebladas con suaves sofás negros. Las espaciosas oficinas individuales aprovechan la luz de las ventanas circundantes. No hay un centro de poder obvio, no hay carteles que indiquen títulos o antigüedad. En resumen, es completamente diferente a la mayoría de los laboratorios industriales japoneses.

Gran parte de la singularidad de CSL proviene simplemente del hecho de que es esencialmente un laboratorio muy occidental, dice Rodger Lea, un inglés de 36 años que trabajó allí de 1994 a 1997, y ahora dirige un laboratorio de desarrollo de software de Sony en Silicon Valley. Japón es una burocracia jerárquica inmensamente conservadora, mientras que CSL es una meritocracia, las personas tienen éxito en función de su capacidad de desempeño. A diferencia del resto de Sony, CSL emplea investigadores por contrato de un año, con revisiones de desempeño anuales. Los sueldos son altos, pero se basan en el éxito, no en la antigüedad.

No es sorprendente que no falten los solicitantes que esperan unirse al equipo de ensueño digital de Sony. CSL ha atraído a algunos de los genios informáticos más prometedores de Japón, incluidos algunos de otras empresas. Hasta hace poco, cambiar de trabajo era una rareza en Japón, pero las oficinas de CSL están llenas de renegados como Canon y NEC. Todos deben cumplir con la definición de Tokoro de una buena contratación: originalidad y visión; la fuerte voluntad de negar la ortodoxia y desafiar el futuro.

Para promover la creatividad que produce un buen software, Tokoro adopta un estilo occidental de no intervención. Su política es que la mejor administración es no intentar administrar, explica Hiroaki Kitano, uno de los investigadores más productivos de CSL (ver recuadro: Sony Supernova). Todo lo que hace es contratar a los mejores investigadores y dejar que hagan lo que quieran. En cinco años, nunca me ha dicho lo que se supone que debo hacer. Siempre dice: 'Haz lo que quieras, y lo único es ser el mejor y tener resultados con el mayor impacto'.

Red del futuro

A pesar de las libertades de CSL, Tokoro es muy consciente de las trampas del modelo PARC. Después de todo, Xerox no pudo capitalizar casi todas las nuevas tecnologías que surgieron del laboratorio de Palo Alto. El objetivo de CSL no es solo una tecnología emocionante, dice Tokoro: el objetivo final e inmutable de CSL es desarrollar tecnologías que creen nuevos mercados para Sony.

Tokoro ve el futuro de Sony en la red ubicua emergente de computadoras en computadoras de escritorio y dispositivos de consumo. Esta red, dice, debe considerarse como un sistema abierto en continua evolución, una visión que se refleja en el fuerte énfasis de CSL en entornos de computación móvil ampliamente distribuidos donde las conexiones de red, las computadoras conectadas y los servicios cambian continuamente.

Guerras de convergencia

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Con solo 32 investigadores en total (incluidos cuatro en un laboratorio filial en París que se especializa en cognición humana), el CSL es un equipo diminuto. No obstante, la visión, los productos y los graduados de CSL están desempeñando un papel clave en la transformación digital de Sony. El CSL es como una tubería, según Doi, quien ahora es el presidente del laboratorio. Cuenta cuatro laboratorios ahora dirigidos por miembros o ex alumnos de CSL, incluidos sus propios Laboratorios de Criaturas Digitales, que produjeron el perro robot Aibo. Hoy, Doi se ríe, ¡la investigación de Sony está ocupada por graduados de CSL!

A diferencia de la situación en PARC, un flujo constante de ideas de CSL ahora se hace sentir donde cuenta: en el mercado. Un ejemplo: la computadora portátil VAIO ultradelgada de Sony es un gran éxito en Japón, en parte debido a NaviCam, un concepto diferenciador clave desarrollado en CSL en 1997 por Rekimoto. NaviCam, una pequeña cámara CCD digital incorporada sobre la pantalla del portátil, captura imágenes de video que se pueden editar y transmitir como correo electrónico a través de Internet. NaviCam surgió de la idea de Rekimoto de un tipo avanzado de interacción humano-computadora en la que las computadoras estarían al tanto de las personas; en desarrollo, el concepto se transformó en video personal, una combinación de tecnologías AV y de TI que satisfizo el deseo de Sony de promover la computadora para usos más orientados al entretenimiento.

Quizás el mejor ejemplo del impacto de CSL en su matriz es el proyecto más antiguo del laboratorio, el sistema operativo Aperios. Después de una incubación de seis años, Aperios fue transferido de CSL en 1996, junto con cuatro o cinco de sus desarrolladores, incluido el líder del grupo Akikazu Takeuchi, un ex investigador de Mitsubishi Electric de 45 años. Takeuchi ahora dirige un laboratorio de software corporativo llamado Sony Suprastructure Center responsable del desarrollo de sistemas operativos y redes domésticas.

¿Los coches eléctricos hacen ruido?

Aperios es un sistema operativo orientado a objetos en tiempo real con una arquitectura reflexiva, lo que significa que es particularmente bueno para manejar transmisiones de audio y video de alta velocidad. Es esta capacidad la que le permite a Aibo rastrear e interceptar la bola rosa brillante con la que se vende, y también lo que ha llevado a Sony a colocar a Aperios a la vanguardia de la estrategia para conquistar la red doméstica.

Sony ha comenzado a impulsar Aperios como el sistema operativo para una nueva generación de decodificadores de TV que permiten a las compañías de cable ofrecer cientos de canales nuevos, así como servicios interactivos como acceso a Internet, video a pedido y juegos. En mayo, Sony comenzó a vender un decodificador llamado Plus Media Station en Japón; en octubre anunció planes para suministrar a Cablevision Systems de Nueva York decodificadores para su despliegue de cable digital a 3,5 millones de suscriptores en Nueva York, Boston y Cleveland y sus alrededores.

Lo que convierte el decodificador en el centro de una red doméstica es i.Link, la versión de Sony de la interfaz de ancho de banda FireWire de Apple. La conexión i.Link puede transmitir datos a una velocidad de 400 megabits por segundo, y Sony ya la incluye en algunas videocámaras y en la computadora portátil VAIO. En mayo pasado, Sony se asoció con otras siete empresas de electrónica de consumo, incluida Philips, para anunciar una especificación estándar, conocida como interoperabilidad audiovisual doméstica, o HAVi, que debería permitir que todos los productos de estas empresas hablen a través de i.Link. Para los consumidores, el resultado final de Aperios / HAVi / i.Link es un mejor entretenimiento: podrá descargar el último sencillo de Mariah Carey de la Web a través de su decodificador de TV, enrutarlo a su reproductor de discos de video digital, y estar boogeying en poco tiempo.

Por supuesto, Bill Gates tiene sus propios planes para su sala de estar. Microsoft no solo está promocionando Windows CE como un sistema operativo alternativo para decodificadores, sino que junto con Intel, el imperio de Redmond está impulsando su alternativa centrada en Windows a HAVi llamada Home API, que puede controlar las luces, el termostato y el estéreo de una casa desde el seguridad de la PC.

Sin embargo, la guerra de convergencia no es tan simple como televisores versus PC, ya que la visión de Sony para su sala de estar no se basa necesariamente en un decodificador. Lo que será interesante son las redes domésticas donde los dispositivos son capaces de publicitar su presencia y sus capacidades y trabajar juntos de manera cooperativa, dice Rodger Lea, el graduado de CSL que dirige el Laboratorio de Sistemas Distribuidos de Sony en San José, California, un puesto de avanzada de 70 personas en el Centro de infraestructura que monitorea los desarrollos de EE. UU. y brinda soporte a los grupos de productos de Sony en EE. UU. Una de las cosas clave que hemos intentado lograr con HAVi es que [como Internet] está muy distribuido; no queremos depender de un solo dispositivo para que sea el controlador en el hogar: cualquier dispositivo puede ser el controlador. Esto es muy importante para una empresa de electrónica de consumo que vende una variedad de electrodomésticos. Obviamente, es menos importante para una empresa de PC, que tiene una visión del mundo muy centrada en las PC.

Pero la situación evoluciona casi a diario. En el último giro, Sony y Microsoft se han unido, junto con una veintena de otras empresas, para avanzar en otro estándar, Universal Plug and Play, basado en los protocolos que gobiernan Internet. Lo que está viendo es la convergencia. Lo que solían ser territorios separados se está convirtiendo en un mercado único, y existe una gran lucha por quién dominará, dice el profesor de informática del MIT Carl Hewitt, quien una vez enseñó junto a Tokoro en la Universidad de Keio y pasó un tiempo en CSL. Sin excepción, el mayor desafío para la CSL es llevar a Sony a través de este cambio de paradigma.

Es un desafío al que Tokoro está mirando con confianza. En el futuro, dice Tokoro, Sony no solo será un fabricante de electrónica de consumo de vanguardia, sino también una empresa que proporciona infraestructura de servicios de red, así como servicios en la red. Y no cualquier empresa de electrónica de consumo en red, afirma, el líder del mercado. Y su visión de CSL no es menos audaz. Quiere que su organización no japonesa se convierta en el lugar número uno del mundo para realizar investigación en ciencias de la computación. Los próximos años dirán si lo ha logrado y si su trasplante al estilo de California puede llevar a Sony a la era de Internet.

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