¿Te importa el Steak TATA?

Parece que fue ayer cuando Alfred Vellucci, el alcalde de Cambridge, Mass. Durante la década de 1970 y autodenominado píldora venenosa de un solo hombre para la floreciente industria biotecnológica, llevó a los clonadores de Harvard y MIT ante el ayuntamiento y les dio una lección de inglés 101. La mayoría de
'Nosotros en esta sala, incluyéndome a mí, somos laicos', entonó solemnemente durante una infame reunión de junio de 1976, durante la cual los burgueses debatieron una moratoria sobre los experimentos que utilizan ADN recombinante. No entendemos su alfabeto. Así que nos lo explicarás para que sepamos exactamente de qué estás hablando ...



Un científico despojado de jerga, hay que decirlo, ofrece una forma particularmente triste de desnudez pública. Aunque nunca encontré muy convincentes los argumentos científicos de Vellucci contra el ADN recombinante, siempre he sentido una admiración a regañadientes por la economía populista con la que revisó los términos del debate. Mostró una habilidad ingeniosa para ver que un vocabulario común era esencial para resolver (o, en este caso, agitar) el debate público sobre una nueva tecnología.

La biotecnología se vuelve loca

Esta historia fue parte de nuestro número de julio de 1999





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¿Puede hacer una garantía absoluta, al 100 por ciento, de que no existe ningún riesgo posible que pueda surgir de esta experimentación? Vellucci preguntó en un momento. Nadie podría, por supuesto. Al mantener las cosas simples, en muchos casos demasiado simples, ciertas palabras y términos asumieron un aura de pavor.

Pensé en Vellucci y el poder de las palabras simples para moldear las percepciones del público debido a un informe de noticias reciente de Tokio. Al menos 66 cabezas de ganado clonado, y tal vez muchas más, se vendieron inadvertidamente a consumidores japoneses, lo que generó temores sobre la seguridad de la carne de res obtenida mediante bioingeniería. Steak TATA, ¿alguien?

Hay varias razones para sospechar que esos temores fueron exagerados, comenzando por el hecho de que es una práctica común entre los criadores de ganado dividir los embriones durante la fertilización in vitro, es decir, crear gemelos idénticos o clones, para obtener dos o más preciados. animales por el precio de una fertilización. Además, el ganado japonés aparentemente no tenía genes agregados, eliminados o manipulados.



¿Cuál es el universo o galaxia más grande?

El verdadero interés, en mi opinión, es la forma en que la palabra clon continúa poniendo los pelos de punta a la sociedad. Durante décadas, los biólogos han sido notoriamente promiscuos en el uso de la palabra técnica clon; puede significar cualquier cosa, desde un fragmento de ADN replicado hasta Dolly, desde una camada idéntica de ranas hasta un experimento humano de Frankenstein (y, hasta la fecha, todavía hipotético). Fuera de la comunidad científica, la palabra ha adquirido un significado completamente diferente -algo espeluznante y antinatural- que siempre puede plantear problemas importantes para la industria biotecnológica.

Las meras palabras, sacadas de su contexto habitual, se convierten en abreviaturas de ansiedades sociales. Considere el legado de la resonancia magnética nuclear. Mientras los investigadores aplicaron la técnica a una almeja humilde, como en los primeros experimentos, nadie tuvo problemas con lo que, después de todo, es una frase técnica perfectamente descriptiva. Empezar a enviar humanos a las máquinas para el diagnóstico, sin embargo, y de repente la resonancia magnética nuclear comienza a sonar como el tipo de medicina que practican en Three Mile Island HMO. Por tanto, la formación de imágenes por resonancia magnética.

En esta era de deflación lingüística, donde las víctimas inocentes de los bombardeos se convierten en daños colaterales y el sexo no es legalmente sexo, quizás el sector más subestimado de la economía es el negocio en auge dedicado a la fabricación de metáforas y eufemismos pegadizos. La biotecnología y sus descontentos han luchado durante décadas por los clones y los genes suicidas y, más recientemente, por Frankenfood.

¿Ha habido alguna vez un híbrido animal humano?

Hay dos formas de ver estos debates. Una es que el alboroto por la carne de vacuno japonesa clonada es simplemente el último de una larga lista de ejemplos.
en el que la fragilidad humana en la evaluación de riesgos se muestra rica y abundantemente. De todas las posibilidades de temer al comprar un trozo de carne -contaminación con una cepa tóxica de E. coli, colesterol en la dieta, residuos de hormonas, incluso el viaje en auto a casa desde la tienda- el hecho de que la carne de res fue clonada parece trivial en comparación.



Pero hay otra forma menos despectiva de ver la controversia japonesa. Bien puede ser que el malestar público vago pero generalizado sobre el futuro genético de nuestro suministro de alimentos (ver Biotech Goes Wild) se concentre en torno a una palabra o frase sugerente. El miedo específico a la carne de res clonada puede ser una tontería, pero el nivel de incomodidad general acerca de los alimentos de bioingeniería es legítimo y, sospecho, no pasajero. Ya sea que la frase aparezca en un libro de texto o en la etiqueta de un alimento, el de transgénico sigue teniendo una connotación siniestra, que Es por eso que la agroindustria ha trabajado tan poderosamente para mantener esas palabras fuera del empaque.

La mayoría de los científicos consideran que las objeciones de Alfred Vellucci a la clonación no son científicas y están mal informadas. Pero otro funcionario de la ciudad de Cambridge, David Clem, señaló un problema que nunca desaparecerá cuando las sociedades se enfrenten a las nuevas tecnologías. Traté de comprender la ciencia, pero decidí que no podía hacer una evaluación legítima del riesgo, dijo el ex concejal de la ciudad. Cuando me di cuenta de que no podía decidir ... por motivos científicos, pasé a lo político. Y en política, la definición de cada palabra está en juego.

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