Suicidio asistido por células

Ciertas células que antes se pensaba que eran simplemente funerarias son en realidad los kevorkianos del mundo celular porque ayudan a las células a suicidarse, informan los investigadores del MIT en la edición del 12 de julio de Naturaleza.



Este descubrimiento podría conducir a medicamentos que matan células incapaces de muerte celular programada (conocido como apoptosis), como las células cancerosas, o medicamentos que salvan las células moribundas en víctimas de accidentes cerebrovasculares, ataques cardíacos o enfermedades neurológicas.

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Se creía que estos fagocitos, o células envolventes, no eran más que un equipo de limpieza que eliminaba las células moribundas para que los subproductos nocivos no dañaran al organismo. Pero el equipo de investigación del MIT, dirigido por H. Robert Horvitz, Peter Reddien y Scott Cameron, descubrió que los fagocitos realmente juegan un papel en ayudar a las células a morir.





Durante los últimos 15 años, Horvitz ha descubierto muchos de los genes que controlan la apoptosis en el nematodo. Caenorhabditis elegans, un tipo de lombriz intestinal parasitaria. Existen genes similares en humanos, y los investigadores creen que el proceso de muerte celular que involucra a las células engullidas también puede existir en humanos.

Equilibrado entre la vida y la muerte

En los mamíferos, la muerte celular programada, en la que las células normales sanas se matan a sí mismas, es una parte necesaria para dar forma a los tejidos y órganos en desarrollo y refinar el sistema nervioso central. El cuerpo también lo usa en el desarrollo y la función de las células inmunes y para eliminar células innecesarias o dañadas. Los fagocitos (llamados macrófagos en el cuerpo humano) son células que engullen e ingieren células moribundas.



Proponemos que la ingestión promueve activamente el proceso de muerte en lugar de eliminar pasivamente la oportunidad de recuperación, escriben los autores. Las células envolventes promueven el suicidio de muchas y posiblemente todas las células desencadenadas para iniciar la muerte celular programada.

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Los medicamentos que inhiben esta absorción en humanos pueden ayudar en situaciones en las que las células se encuentran entre la supervivencia y la muerte, como las células cardíacas cercanas al tejido destruido por un ataque cardíaco o en la retinitis pigmentosa o en enfermedades neurológicas degenerativas lentas como la enfermedad de Lou Gehrig o la enfermedad de Alzheimer.

¿Suicidio, asesinato o un poco de ambos?

Los investigadores utilizaron una mutación genética que eliminó la función de engullir las células y luego examinaron la muerte celular en las células neuronales y embrionarias de la lombriz intestinal. Descubrieron que muchas células murieron de todos modos, pero algunas células que habían sido programadas para morir sobrevivieron y se diferenciaron.



Descubrimos que la fagocitosis juega un papel activo en la promoción de la muerte celular programada, dice Reddien. Esto demuestra que las células envolventes están involucradas de alguna manera en el proceso de apoptosis, posiblemente mediante señales para activar el mecanismo suicida.

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