Consultoría de Oracle de Biotech

Sentado en la sala de conferencias de Human Genome Sciences un viernes 13, Bill Haseltine tiene una sonrisa pegada en su rostro que dice, hoy es un día de suerte. Es la sonrisa engreída de un niño que muestra un juguete nuevo increíblemente genial e imposible de encontrar. Y no se equivoque, el CEO de Human Genome Sciences tiene un nuevo artilugio increíblemente genial al alcance de su mano. También tiene un visitante a quien le encantaría impresionar: el investigador del sida Anthony Fauci, director de una de las ramas más influyentes de los Institutos Nacionales de Salud.



El juguete de Haseltine es en realidad una de las bases de datos más completas de la biotecnología. Al fusionar un equipo experto de biólogos moleculares con deportistas informáticos, la compañía ha generado durante los últimos ocho años una base de datos fácil de usar de genes humanos y las proteínas que codifican para eso, afirma Haseltine, que contiene más pistas sobre cómo tratar y curar enfermedades. que todas las demás bases de datos relacionadas en todo el mundo, comerciales y públicas, juntas. Es el tipo de alarde extravagante que ha convertido a Haseltine (pronunciado hazzle-teen) en una de las figuras más controvertidas de la biotecnología. Pero respaldando su afirmación, la compañía de Rockville, MD, ya ha trasladado cinco medicamentos a ensayos en humanos, más que cualquier otra compañía de biotecnología basada en la genómica.

Es hora de chips sin reloj

Esta historia fue parte de nuestro número de octubre de 2001





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Tony, la sensación que tenemos aquí es que estamos haciendo lo que la mayor parte del mundo hará en 10 años, dice Haseltine, quien a la edad de 57 años tiene el cabello peinado hacia atrás, adelgaza y usa anteojos de búho. Luego mira a través de la amplia mesa de conferencias que lo separa de Fauci, haciendo una pausa para el efecto, y dice, Tal vez, como en, tal vez el establecimiento despistado lo resolverá para entonces. Haseltine, que con su traje cruzado se parece más a un hombre de dinero de Wall Street que a un ex profesor de biología de Harvard, sigue este golpe con una carcajada y se mece en su silla forrada de cuero.

Fauci está aquí para explorar una de las pepitas de oro potenciales encontradas por Human Genome Sciences, una proteína que estimula la producción de anticuerpos. Pero mientras está de visita, Haseltine acepta que le pregunte a la base de datos, a la que Haseltine ha apodado el Oráculo, cualquier pregunta que le guste. Fauci dice que le gustaría buscar el escurridizo factor CD8.

Desde 1986, los investigadores del SIDA han sabido que las personas infectadas por el VIH que desafían las probabilidades y no sufren daño inmunológico escupen un misterioso factor químico de un tipo específico de glóbulo blanco denominado CD8. Por mucho que lo hayan intentado, los investigadores del SIDA no han logrado aislar este factor. Si no podemos sacar el factor de esto, no podemos conseguirlo, dice Haseltine, mientras un compañero de trabajo con una computadora portátil comienza a buscar en Oracle todas las proteínas producidas por las células CD8.



con ia en el cuidado de la salud

Un proyector conectado a la computadora portátil ilumina su pantalla en una pantalla para que todos la vean. El Oracle revela que hasta ahora Human Genome Sciences ha encontrado 64 proteínas diferentes secretadas por células CD8. En el momento de la visita de Fauci, la friolera de 59 de estas proteínas nunca se había descrito en la literatura médica ni en ninguna base de datos pública que contenga información genética y de proteínas en humanos.

Fauci está fuera de sí. Eso es fantástico. Es asombroso. Es impresionante, dice. Lo digo en serio. Ahí está. Esto es fantástico.

Templo de los genes

Durante tres días, vi a los científicos visitantes dejar caer sus mandíbulas al suelo mientras Haseltine y el equipo realizaban espectáculos similares. La idea de que todos, excepto Human Genome Sciences, están buscando oro genético en el río equivocado es una historia que Haseltine compra de manera experta. Es una historia que retrata a la empresa a kilómetros de distancia de muchas empresas biotecnológicas y farmacéuticas que, de manera similar, están tratando de ganar dinero con los genes. Haseltine, brillante y descarado, es por supuesto el héroe, y hay todo un elenco de antihéroes. La historia termina con maravillosos medicamentos nuevos que llegan al mercado a la velocidad del rayo.



Y es una historia que muchos inversores están comprando: las acciones de su empresa, de las que posee más de tres millones de acciones (después de cobrar 56 millones de dólares esta primavera), se negociaron entre 35 y 107 dólares el año pasado. Si Haseltine infla demasiado la historia, bueno, solo una letra distingue la esperanza de la exageración.

La otra cara de la historia comienza con el Proyecto Genoma Humano, un esfuerzo internacional de $ 3 mil millones financiado en gran parte por el gobierno de los EE. UU. En 1990, el proyecto organizó a académicos de todo el mundo para decodificar la secuencia completa del ADN humano. Aparte de ese proyecto, Human Genome Sciences se convirtió en una de las docenas de empresas de biotecnología que surgieron a principios de la década de 1990 con sus propias flotas de máquinas que trabajaban las 24 horas del día, los 7 días de la semana para rastrear las secuencias sin procesar de As, Cs, Ts y Gs, las abreviaturas utilizadas para designar los cuatro bloques de construcción químicos de una molécula de ADN, por genes. Todos se apresuraron a patentar tantos genes como fuera posible antes de que los datos se hicieran públicos.

Poco después de que cofundó Human Genome Sciences en 1992, Haseltine dejó el Dana-Farber Cancer Institute de Boston y pasó a la Universidad de Harvard para convertirse en director ejecutivo de la nueva empresa. A los pocos meses de colgar su bata de laboratorio, firmó un acuerdo histórico de $ 125 millones con SmithKline Beecham (ahora GlaxoSmithKline) que le otorgó al gigante farmacéutico derechos exclusivos para buscar en Oracle pistas sobre medicamentos de moléculas pequeñas, el tipo de píldoras que la gente ingiere. Human Genome Sciences, sin embargo, retuvo los derechos para desarrollar tratamientos basados ​​en proteínas, moléculas más grandes, como insulina para la diabetes o eritropoyetina para la anemia, que deben inyectarse. El acuerdo sorprendió a la industria de la biotecnología, que hasta entonces atraía a inversionistas con la promesa de llevar un medicamento al mercado, un proceso que podría llevar más de una década y quemar cientos de millones de dólares. Human Genome Sciences demostró que las empresas de genómica pueden disfrutar de un flujo de ingresos constante vendiendo información.

Este movimiento audaz desencadenó una cascada de eventos que cambiaron lo que significaba ser una empresa de biotecnología. Incyte Genomics, una empresa con sede en Palo Alto, CA que secuencia el ADN, pronto comenzó a vender el acceso a sus datos y declaró que no tenía la menor intención de realizar tratamientos. Millennium Pharmaceuticals en Cambridge, MA, y Genset en París, Francia, pronto cerraron sus propios acuerdos multimillonarios para ayudar a las compañías farmacéuticas a encontrar medicamentos mediante la búsqueda de genes de enfermedades en poblaciones. A continuación, surgió toda una serie de empresas de biotecnología en torno a la idea de ayudar a las empresas a descubrir las funciones de los genes, o las diferentes proteínas que cada gen le indica al cuerpo que produzca ( ver La recompensa de la proteómica , ). Si todo lo que hiciéramos fuera ser un catalizador para este cambio, que ya lo hemos hecho, seríamos un éxito, dice Haseltine.

En comparación con otras nuevas empresas de biotecnología, Human Genome Sciences tenía una ventaja interna como resultado de su relación inusual con una organización sin fines de lucro encabezada por J. Craig Venter. Venter dejó los Institutos Nacionales de Salud porque se negó a respaldar un atajo que había desarrollado para secuenciar el genoma, y ​​en 1992 firmó un acuerdo para unirse a Haseltine en una complicada empresa comercial. Venter dirigió el nuevo Instituto de Investigación Genómica, que secuenció el ADN, mientras que Haseltine dirigió Human Genome Sciences con fines de lucro, que compró los datos del instituto y los comercializó a compañías farmacéuticas.

Sin embargo, los objetivos de los dos hombres estaban tan mal emparejados como sus personalidades. Venter quería publicar datos que Haseltine creía que eran propietarios. Y pronto Haseltine pensó mejor en gastar $ 10 millones al año comprando datos de la empresa de Venter; Human Genome Sciences, decidió, podría establecer su propio taller de secuenciación interno y hacer el trabajo más barato. En 1997, Venter y Haseltine rompieron formalmente sus vínculos comerciales. Hasta el día de hoy, los hombres continúan participando en lo que la hermana de Haseltine, Florence, ella misma funcionaria de los Institutos Nacionales de Salud, se refiere a una pelea de caimanes entre caimanes.

Mientras Venter cofundó Celera, una empresa que, en junio de 2000, al mismo tiempo que el Proyecto Genoma Humano, completó su propio borrador de la secuencia, Haseltine se convirtió en un crítico abierto de estos esfuerzos masivos de secuenciación. De hecho, ha adoptado una opinión contraria a gran parte de la sabiduría convencional que rodea al Proyecto Genoma Humano, incluido el creciente consenso de que los humanos pueden tener solo entre 30.000 y 40.000 genes, no los 100.000 que la mayoría de los científicos habían predicho anteriormente.

Haseltine, fiel a su estilo, insiste en que un caso grave de pensamiento grupal plaga el campo. Todavía sostiene que los seres humanos tienen al menos 100.000 genes e incluso podrían tener hasta 120.000. Haseltine lo sabe porque, afirma, su empresa ya tiene 90.000 genes distintos congelados. ¿Por qué se perdieron estos? Pregunta Haseltine. Porque decidieron que los genes deben tener cierta similitud con los genes conocidos. Y la mayoría de los genes que Human Genome Sciences tiene en sus congeladores, dice, prácticamente no tienen similitud con nada encontrado antes.

Human Genome Sciences no ha publicado evidencia para respaldar estas controvertidas afirmaciones, pero la multitud y variedad de máquinas zumbantes que continuamente alimentan datos al Oracle dificultan descartar a Haseltine de las manos. Su empresa ha pasado los últimos ocho años secuenciando genes, estudiando intensamente las proteínas que codifican e identificando simultáneamente fármacos potenciales; otras empresas tienden a tener objetivos mucho más circunscritos. Entonces, la verdadera redención de Haseltine vendrá si cumple su promesa de usar la base de datos para producir medicamentos reales que salvan vidas. Su empresa se centra en los 10.000 genes que conoce codifican para proteínas que se encuentran en el exterior de las células, las llamadas proteínas secretoras que incluyen hormonas, receptores, mensajeros del sistema inmunológico y enzimas.

Hasta ahora, su compañía ha trasladado cinco medicamentos a ensayos en humanos que, si funcionan, pueden acelerar la curación de heridas, hacer que los tratamientos contra el cáncer sean menos tóxicos, permitir que las personas con afecciones cardíacas eviten la cirugía de bypass, tratar la hepatitis C y preservar las extremidades de los pacientes. que de otra manera necesitarían amputaciones. Para finales de año, la compañía espera trasladar al menos tres nuevos medicamentos más a ensayos clínicos en humanos. Y en julio, la empresa llegó al final de su compromiso de proporcionar acceso a Oracle a GlaxoSmithKline, creando oportunidades aún más exclusivas para sí misma. Somos como niños en una tienda de golosinas, dice Haseltine.

Fuera de GlaxoSmithKline y Amgen, la empresa de biotecnología más grande del mundo, nadie más ha utilizado la genómica para llevar un fármaco a la clínica, dice Haseltine. A su juicio, muchos científicos, tanto en la industria como en el mundo académico, simplemente no entienden cómo extraer drogas en el genoma humano, perdiendo el tiempo en regiones del mapa genético que Haseltine ya ha descartado como inútiles. Dice que le preocupa profundamente lo que el Proyecto Genoma Humano significará para las personas. Hasta ahora, es una bendición mixta en el mejor de los casos, dice. El gen, para mis propósitos, es parte de una anatomía. Human Genome Sciences va a redefinir la anatomía humana. Lo llevaremos a un nuevo nivel de resolución.

Perro ladrando

Para apreciar por qué Haseltine tiene la osadía de declarar que su empresa ve la luz mientras que otras siguen andando a tientas en la oscuridad, considere que Human Genome Sciences, como la mayoría de las empresas biotecnológicas jóvenes, no tiene productos en el mercado y, por tanto, debe vender su visión. También es útil saber algunas cosas sobre William Alan Haseltine.

Haseltine y sus tres hermanos crecieron en una base naval en China Lake, California, una ciudad secreta en el desierto de Mojave donde su padre y otros científicos diseñaron el misil Sidewinder y el asiento eyectable que se usa en los aviones de combate. Su madre, Jean, que enseñaba francés en la base, requirió hospitalización frecuente por depresión maníaca y una serie de dolencias físicas graves, incluida una psoriasis severa y una miopía que le estresaban los ojos y le provocaban desprendimiento de retina. A los siete, Bill también se enfermó de una afección cardíaca llamada pericarditis que lo mantuvo fuera de la escuela durante seis meses.

No me gustaba estar enferma y odiaba que mi madre estuviera enferma, dice. Estaba aterrorizado de que fuera a morir por envenenamiento de la sangre. Tenía una psoriasis terrible. De hecho, entraba y miraba esas rayas rojas subir por su brazo. Y sabía que si esas rayas rojas iban demasiado lejos, ella moriría. Y eso fue algo muy perturbador. Es probable que los niños se sientan responsables. Fue un sentimiento desesperado. La confusión llevó al joven Haseltine a la medicina. Quería ser médico para curar estas enfermedades, dice.

Después de obtener una licenciatura en química física en la Universidad de California, Berkeley, en 1966, Haseltine decidió que su verdadero amor era la investigación científica, y entró en un programa de doctorado en Harvard estudiando con Walter Gilbert ( ver Financiando el futuro ,). Gilbert, quien compartió el Premio Nobel de Química en 1980, recuerda a Bill como un estudiante muy animado que alienó a algunos de los otros estudiantes de posgrado. Haseltine pasó a hacer una beca postdoctoral en el MIT en el laboratorio de David Baltimore, quien él mismo ganaría, en 1975, el Premio Nobel de Medicina. Bill era muy inteligente y dominante, dice Baltimore, quien ahora es el presidente de Caltech. Hizo un trabajo maravilloso y no hizo muchos amigos cercanos. Bill está dispuesto a hacer todo lo que pueda en el mundo y, de alguna manera, es bueno para el mundo, pero no lo convierte en una figura querida.

Haseltine pasó a Dana-Farber, que está afiliada a la Escuela de Medicina de Harvard, y ascendió en los rangos académicos para convertirse en profesor titular. Acumuló un rsum que también incluye comenzar varias biotecnologías, criar dos hijos, convertirse en un importante investigador del SIDA que codeó con personas como Liz Taylor, divorciarse y casarse con Gale Hayman, cofundador de Giorgio en Beverly Hills, CA, inspiración para Los escrúpulos de Judith Krantz y autora de How Do I Look? La guía completa para la belleza interior y exterior: de los cosméticos a la confianza. En el camino, Haseltine impresionó a sus colegas con su mente polimática y amplia y, al mismo tiempo, los irritó con lo que críticos como Leroy Hood ( ver Bajo el capó de la biología , TR septiembre de 2001 ), una figura destacada en la comunidad de investigación biológica, llamen su arrogancia e infinito egoísmo. Como dice Hood, quien fundó recientemente el Instituto de Biología de Sistemas en Seattle, Bill suscita tanta animosidad como admiración.

Cuando lo visité, la oficina de Haseltine en Human Genome Sciences ofreció otra pista de por qué molesta a tantos científicos. Una mesa enmarcada por una larga pared de ventanas que daban a los bosques de Maryland tenía pequeños soportes de alambre recubiertos de plástico que mostraban algunas docenas de revistas científicas, libros y revistas populares. La colección fue, en su alcance intelectual, fascinante. Pero a pesar de toda esa seriedad, la exhibición estaba obviamente ahí para mostrar -¿quién pone lo que están leyendo en pequeños soportes? - y estaba destinada a deslumbrar al visitante. De manera similar, las palabras de Haseltine a menudo apuntan a deslumbrar, lo que es contrario a la creencia de muchos científicos de que los datos deben hablar por sí mismos.

Sentado en su oficina, le pregunto a Haseltine sobre su legión de críticos y sonríe. El perro ladra y pasa la caravana, dice en francés. Luego, en inglés, agrega: ¿A quién le importa un carajo lo que piense la gente? Hazlo bien y déjalos decir lo que quieran.

Hay sustancia detrás de la valentía de Haseltine, que es obvia para cualquiera que vea una demostración del Oráculo, algo que, sorprendentemente, pocos líderes de la revolución de la genómica han hecho. Tienen una visión muy arrogante y egocéntrica, que es que son el mundo, son los héroes, son los caballeros blancos, dice Haseltine. No creo que la gente tenga idea del poder de lo que hacemos, porque son dos o tres pasos más allá de lo que pueden imaginar.

La pared trasera de la sala de conferencias de la empresa explica otra razón por la que relativamente pocos científicos del mundo han tenido acceso al Oracle. La pared está repleta de docenas de versiones bronceadas de documentos oficiales de la Oficina de Patentes y Marcas de EE. UU. De hecho, en julio de este año, Human Genome Sciences tenía 179 patentes basadas en genes y había presentado solicitudes de patente sobre al menos otros 7.500 genes recientemente descubiertos para los que ha declarado utilidad médica. Cualquiera que desee utilizar la base de datos de la empresa debe aceptar renunciar a cualquier utilidad médica descubierta. Así que los investigadores se mantienen alejados.

La respuesta

Una mañana, observo una reunión con científicos de una empresa de biotecnología que podría formar una empresa conjunta con Human Genome Sciences. Haseltine los lleva de gira por Oracle. Tenemos más respuestas que preguntas, dice al principio.

Por más bravuconadas que exprese Bill Haseltine, por más combativo, irritante y egoísta que sea, la base de datos de su empresa habla por sí sola. Haseltine comienza a desplazarse por las interminables muestras de ADN en el Oracle. Puede observar un gen en particular y ver cómo se expresa en un embrión de seis semanas en comparación con, digamos, un embrión de nueve semanas. Asimismo, puede comparar los genes expresados ​​en un riñón fetal con los de un adulto, un ovario sano con uno plagado de cáncer. Selecciona al azar un gen, salta a una base de datos pública administrada por los Institutos Nacionales de Salud y encuentra un gen similar presente en gusanos. Otro clic de la computadora muestra que se secreta la proteína. Human Genome Sciences ha realizado 69 pruebas biológicas diferentes con la proteína, observando cómo se relaciona con todo, desde la leucemia mieloide hasta las células del sistema inmunológico. Un diagrama incluso muestra la vía biológica dentro de la cual opera la proteína. Ya lo hemos patentado, dice Haseltine.

Haseltine decide observar los niveles de la proteína en un riñón adulto. Su empresa ha encontrado 583 genes que se expresan en los riñones, 363 de los cuales no se han descrito en las bases de datos públicas. De estos, 52 codifican para proteínas secretadas, y 27 de los que Human Genome Sciences ha presentado patentes. Haseltine decide hacer girar el Oráculo en otra dirección y buscar el gen más abundante en esta muestra de riñón. Es septin. ¿Quién sabe qué es septin? él pide. Yo no. Estamos a punto de averiguarlo. Septin resulta estar involucrado en la coagulación de la sangre.

¿Qué significa todo esto para el descubrimiento de nuevos medicamentos? Es evidente que Human Genome Sciences ha construido un nuevo tipo de microscopio llamativo que, como dice Haseltine, ofrece una vista de la anatomía humana que nunca antes habíamos tenido. Lo que es mucho menos claro es cuándo este conocimiento ayudará a los humanos a llevar vidas más largas y saludables.
Francis Collins, el investigador que dirige el Proyecto Genoma Humano de los Institutos Nacionales de Salud, dice que los científicos deben esforzarse por no exagerar la promesa de la genómica. No tengo ninguna duda de que en 50 años, gran parte de la medicina se verá completamente diferente, y gran parte de eso se debe a la genómica, dice. Es una revolución diferente a casi cualquier otra que haya ocurrido desde el descubrimiento de los antibióticos. Pero tenemos que ser honestos con la prensa, el público y con nosotros mismos de que el cronograma es más largo de lo que deseamos.

Haseltine, por el contrario, escucha las ruedas de una caravana girando y el débil sonido de los perros ladrando en la distancia.

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