La lógica corporativa

Una multitud codo con codo irrumpió en el auditorio de Bell Labs en la frontera occidental de Greenwich Village el 30 de junio de 1948. En el escenario, ante los invitados y los reporteros, estaba el director de investigación Ralph Bown, el pequeño letrero a sus pies que contaba la historia. en pocas palabras: El TRANSISTOR. La gente de Bell Labs pronto se lanzaría a demostraciones a gran escala del revolucionario dispositivo, inventado el diciembre anterior. Pero Bown habló primero sobre cómo AT&T había diseñado su logro.



Lo que tenemos para mostrarles hoy representa un buen ejemplo de trabajo en equipo, de brillantes contribuciones individuales y del valor de la investigación básica en un marco industrial, proclamó Bown.

¿El fin de la ley de Moore?

Esta historia fue parte de nuestro número de mayo de 2000





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Debería haber sido un gran momento para Bell Labs. Después de todo, las revoluciones tecnológicas no ocurren todos los días. Pero desde un punto de vista básico, el avance de los transistores de AT&T fue menos que transformador. Eso es porque, cuando todo estuvo dicho y hecho, es dudoso que Ma Bell haya obtenido un centavo de su invención. En cambio, los verdaderos ganadores fueron las firmas especializadas con mejores planes de negocios y enfoque -nombres como Texas Instruments y Fairchild Semiconductor- que ganaron la carrera para preparar el transistor para la producción y distribución en masa.

Lo que tenemos para mostrarles hoy representa un buen ejemplo de trabajo en equipo, de brillantes contribuciones individuales y del valor de la investigación básica en un marco industrial, proclamó Bown.

Debería haber sido un gran momento para Bell Labs. Después de todo, las revoluciones tecnológicas no ocurren todos los días. Pero desde un punto de vista básico, el avance de los transistores de AT&T fue menos que transformador. Eso es porque, cuando todo estuvo dicho y hecho, es dudoso que Ma Bell haya obtenido un centavo de su invención. En cambio, los verdaderos ganadores fueron las firmas especializadas con mejores planes de negocios y enfoque -nombres como Texas Instruments y Fairchild Semiconductor- que ganaron la carrera para preparar el transistor para la producción y distribución en masa.



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Por supuesto, el transistor podría parecer un caso especial, ya que como parte de un decreto de consentimiento antimonopolio, AT&T se vio obligada a vender los derechos de la invención por una tarifa modesta. Pero para los estudiantes del papel de la ciencia en la investigación industrial, el resultado es demasiado típico. De hecho, por razones que incluyen la incapacidad de las corporaciones para adoptar un cambio radical y la falta de aplicaciones comerciales, varios otros descubrimientos profundos no han logrado producir grandes rendimientos de las inversiones. La lista incluye láseres semiconductores (GE e IBM), radiación de fondo cósmico (Bell Labs), el microscopio de túnel de barrido (IBM) e incluso fenómenos de túnel de semiconductores y superconductores (Sony y GE); los tres últimos ganaron premios Nobel.

Desde la perspectiva de las corporaciones que patrocinan la investigación, la lección es clara: los avances son difíciles de conseguir y las recompensas financieras tienen una tendencia preocupante a ir a otra persona que no sea el creador.

Esto proporciona algo de reflexión sobre la ferviente carrera actual para llevar la informática más allá del silicio. El campo ya está plagado de fallas, piense en el arseniuro de galio y las computadoras ópticas, y los contendientes actuales incluyen propuestas de cielo azul que van desde sistemas biológicos hasta computación cuántica. Este tipo de investigación encaja bien en un entorno académico, donde ganar dinero es secundario al avance del conocimiento científico (al menos en teoría), sin embargo, gran parte de él tiene lugar en laboratorios industriales. Entonces, dado que la historia nos dice que la posibilidad de un gran día de pago es remota, ¿por qué se molestan estas empresas?

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La respuesta es que hay muchos beneficios ocultos al dedicarse a la ciencia básica, desde crear un clima de descubrimiento hasta mantenerse en contacto con la vanguardia. De hecho, los extras son tan convincentes que las empresas que financian estos estudios a menudo no esperan que sus investigadores produzcan mucho valor directo de mercado. ¿Por qué se apoya cualquier investigación impulsada por la curiosidad en los laboratorios industriales? preguntó una vez el ex vicepresidente de ciencia y tecnología de IBM, John A. Armstrong. Hay varias razones, pero no incluyen la expectativa de que del propio campo científico izquierdo de la empresa, por así decirlo, surgirán nuevos conocimientos o invenciones que alterarán radicalmente la naturaleza del negocio de la empresa.



Si la declaración de Armstrong parece contradecir la noción popular de que las corporaciones con visión de futuro invierten en ciencia básica para plantar las semillas del crecimiento futuro, no debería ser así. En realidad, las dos vistas se complementan. Por un lado, apostar por la investigación básica a veces vale la pena financieramente: los estudios fundamentales de polímeros de DuPont llevaron a la invención del nailon, y las investigaciones de química de superficies de Irving Langmuir, ganadoras del Premio Nobel, permitieron a GE construir una bombilla revolucionaria.

Sin embargo, por su propia naturaleza, la mayor parte del trabajo exploratorio fracasa. Es más, el liderazgo científico nunca ha sido un requisito previo para los triunfos del mercado. Sea testigo del dominio de Japón en el acero, los automóviles, la electrónica de consumo y las memorias de semiconductores, o el auge de Dell, Compaq y Gateway en las computadoras personales.

Estas verdades han llevado a muchos, entre ellos el cofundador de Intel, Gordon Moore, a concluir que la investigación básica de amplio alcance simplemente no vale la pena. Moore, quien formuló la ley que ha regido durante mucho tiempo la fabricación de semiconductores, señala como ejemplo el invento del microscopio de túnel de barrido (STM), ganador del premio Nobel, que no encaja en ninguna de las líneas de negocio de la empresa. El STM es realmente una gran herramienta, dice, pero IBM no va a sacar nada de eso. Moore enfatiza que la sociedad se beneficia enormemente de la investigación básica y que el Tío Sam debería apoyarla vigorosamente. Pero no espere que Intel se sumerja pronto en el ámbito del procesamiento biológico o la computación cuántica.

Sin embargo, no todas las empresas comparten la filosofía de Intel. IBM, Hewlett-Packard, AT&T, Lucent-Bell Labs, NEC e Hitachi se encuentran entre los que apoyan investigaciones de clase mundial sobre sistemas cuánticos, nanotubos de carbono, procesamiento biológico, computación molecular u otros medios alternativos de procesamiento de datos.

Este trabajo es tan importante para IBM que se convirtió en un gran éxito para atrapar al pez gordo cuántico Isaac Chuang hace dos años, venciendo a un grupo de rivales universitarios y corporativos con el atractivo de un salario generoso y equipos de última generación.

De manera similar, cuando HP decidió escindir su negocio de medición y equipos, ahora Agilent Technologies, la gerencia se inclinó originalmente hacia la colocación del químico R. Stanley Williams en la nueva compañía. Pero Williams, cuyos recientes avances en computación molecular recibieron atención internacional (ver Preguntas y respuestas, TR septiembre / octubre de 1999), aparentemente demostró ser un producto tan candente que se mantuvo en el redil de HP.

Todo lo cual subraya el hecho de que las ciencias corporativas son más que solo ciencia. Los beneficios más sutiles incluyen: Cubrir la parte trasera corporativa. Si bien es relativamente fácil para los gerentes de investigación concentrar la I + D en áreas que puedan afectar los intereses de su empresa, es mucho más difícil asegurarse de que no se haya pasado por alto nada. Los proyectos de investigación básica pequeños pero bien pensados ​​pueden mantener la mano de una empresa en el juego más grande en caso de que surja algo más. Como dice la directora ejecutiva de HP, Carly Fiorina, sobre la necesidad de buscar alternativas al silicio: debe comenzar ahora o arriesgarse a quedarse atrás o perderse por completo. (ver Preguntas y respuestas, este número) Estableciendo vínculos con la ciencia universitaria para que las empresas puedan comprender y explotar lo que surge de los laboratorios académicos. El ejecutivo de investigación retirado de NEC, Michiyuki Mickey Uenohara, quien dirigió la gran expansión de su compañía hacia la ciencia básica a fines de la década de 1980, dice que es cierto que las universidades deberían ser el centro de los estudios básicos. Sin embargo, señala, no exime a la industria de realizar investigación básica. Tenemos que tener una excelente investigación básica, de lo contrario no podemos utilizar plenamente la investigación básica de la universidad. Crear una cultura de investigación, para usar las palabras del vicepresidente de investigación de Bell Labs, Bill Brinkman, que atraerá a los mejores científicos. Contratar a la élite científica aumenta el prestigio y los estándares de la operación y, a su vez, atrae a más reclutas. Por ejemplo, fue la cultura de Bell Labs la que atrajo a la química física altamente contratada Lisa Dhar, quien se unió a la empresa hace cinco años después de terminar su doctorado en el MIT. Tener esa combinación de investigación aplicada y a largo plazo es un aspecto muy convincente de Bell Labs, señala. Y eso me atrajo. Obtener una perspectiva fundamental sobre los problemas comerciales. Localizar defectos en un circuito integrado que contiene 200 millones de transistores, por ejemplo, es un problema inmenso. Los físicos de IBM, Jeffrey Kash y James Tsang, estaban estudiando algunos aspectos exóticos de la espectroscopia óptica de semiconductores cuando se dieron cuenta de que los transistores de luz infrarroja que emiten al cambiar podrían superar este obstáculo. Su herramienta Picosecond Imaging Circuit Analyzer (PICA) ahora rastrea estas emisiones en intervalos de una billonésima de segundo, una solución mucho mejor que los enfoques de Band-Aid que a menudo se imponen a los ingenieros de fabricación. Puede ver que todos los transistores se iluminan cuando se encienden, dice Tom Theis, director de ciencias físicas del Laboratorio Thomas J. Watson de IBM en Yorktown Heights, Nueva York. Entonces, si uno es lento debido a un defecto, encontrará exactamente ese dispositivo. En noviembre pasado, IBM otorgó la licencia de PICA al proveedor de pruebas y medición de semiconductores Schlumberger. Relaciones públicas. Es posible que AT&T no haya ganado dinero con el transistor. Pero el impacto en las relaciones públicas de sus seis premios Nobel (11 premios) y la letanía de importantes patentes no tiene precio. El presidente y director ejecutivo Rich McGinn reconoció esto cuando Lucent se separó de AT&T en 1996. Colocó su sede dentro de Bell Labs e incorporó la famosa instalación de investigación al logotipo corporativo: Lucent Technologies. Innovaciones de Bell Labs.

Más allá de todos estos factores hay un punto crítico: aunque lugares como Bell Labs, IBM y GE se hicieron famosos por su investigación básica, la ciencia por sí sola no los hizo grandes. En cambio, fue su capacidad para reunir una gran cantidad de talentos y puntos de vista: científicos con ingenieros, químicos con matemáticos, pensadores profundos con mentalidad práctica. Y de esa combinación volátil, más que de la propia investigación básica, surge la chispa del descubrimiento.

Lisa Dhar de Bell Labs experimentó el poder de tales combinaciones de primera mano hace unos años, cuando comenzó a estudiar holografía óptica. Este campo, que busca utilizar la luz para almacenar datos, ha prometido durante mucho tiempo una capacidad de almacenamiento incomparable, pero ha carecido de un buen medio de grabación. Dhar era parte de un equipo de ingenieros, matemáticos, expertos en óptica, químicos e ingenieros que no solo diseñaron un nuevo material de almacenamiento de polímeros, sino que también crearon un prototipo funcional de un sistema de grabación de alta densidad. Hubo esta increíble retroalimentación que realmente aceleró el progreso, recuerda. A fines del año pasado, Lucent firmó un acuerdo con Imation, una escisión de 3M, para intentar desarrollar un producto con una capacidad de 25 a 100 veces mayor que la de los DVD actuales, e incluso podría lanzar una empresa propia para vender la tecnología.

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Visto a la luz de estas experiencias, a menudo tiene mucho sentido que una empresa participe en empresas lejanas, como la computación cuántica o molecular, que quizás nunca proporcionen sus propias fuentes de ingresos. No solo genera mucho entusiasmo, el trabajo ayuda a atraer a buenas personas y los investigadores probablemente aprenden algo de matemáticas, química o física atómica que se pueden aplicar a problemas más prácticos.

Las principales empresas lo saben y, a menudo, insisten en el paquete completo en la investigación, incluidos algunos estudios de cielo azul. Estos esfuerzos nunca representan una fracción muy grande del presupuesto general de I + D de la empresa, y es posible que nunca rindan un premio Nobel. Pero incluso sin un avance científico, los beneficios pueden ser incalculables.

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