Creando la computadora de la gente

Faltan unos días antes de Navidad. Estoy de compras en una conocida tienda departamental de lujo en el área del Gran Boston. Llevo nueve artículos a la caja registradora. La cajera pasa su varita mágica sobre cada paquete para leer el código de barras, y la impresora de impacto suena mientras imprime una descripción y el precio de cada artículo. Me estoy preparando para sacar mi tarjeta de crédito cuando la mujer se vuelve hacia la caja registradora a su lado y, horrorizada por los horrores, comienza a ingresar exactamente la misma información manualmente, leyendo los números de cada paquete uno por uno.



Ella está en el paquete número seis cuando me aclaro la garganta visiblemente y, con la indignación de un especialista en estudios de tiempos, le pregunto por qué demonios está duplicando el trabajo del lector de códigos de barras. Me hace señas para que guarde silencio con la autoridad de quien está acostumbrado a hacerlo. Por favor, tengo que terminar esto, dice cortésmente. Le digo que se tome su tiempo, a pesar de que mis músculos se tensan y mi cerebro está envuelto en vívidos sueños de actos punitivos.

Termina el último paquete, ignora mi agudo suspiro, toma un lápiz y ... ¡comienza de nuevo! Esta vez está escribiendo a mano en la copia del recibo de la tienda una serie de números para cada paquete. Estoy tan conmocionada por esta triple parodia que olvido mi enojo y le pregunto con verdadero asombro qué está haciendo. Una vez más, me hace señas para que guarde silencio para poder concentrarse, pero luego acepta: tengo que ingresar cada número de parte a mano, dice. ¿Por qué? Pregunto, con un temblor perceptible en mi voz. Porque mi gerente me dijo que lo hiciera, responde ella, apenas reprimiendo el impulso de terminar su oración con el sufijo universal estúpido. No podía dejar pasar esto. Llamé al gerente. Me miró con complicidad y dijo con un suspiro: Computadoras, ya sabes.





Le dije que esto parecía un poco más serio que eso, y procedió a explicar en una frase lenta y deliberada que la máquina central no funcionaba, por lo que había que ingresar un duplicado a mano.

Entonces, ¿por qué ingresarlo en la computadora? Aventuré esperanzado.

Debido a que es nuestro procedimiento operativo estándar, y cuando la máquina central regrese, deberíamos estar en condiciones de ajustar nuestros registros para cambios de inventario. Mmm.



Entonces, ¿por qué diablos teclea los números y los ingresa con el lector de códigos de barras? Contraataqué.

Oh. Esa es la instrucción del gerente general. Está preocupado por los problemas de nuestra computadora y quiere poder verificar y cotejar todas las entradas departamentales.

Salí silenciosamente, aturdido.

Después de superar mi conmoción por la absurda pérdida de tiempo que los procedimientos de esta tienda causaron para el cajero (y para mí), comencé a maravillarme de cómo la gran promesa de que las computadoras mejorarían la productividad humana se discute más fácilmente que se implementa. De hecho, el tema de si las computadoras están aumentando la productividad humana ha generado una gran controversia. Los detractores de la tecnología señalarán tales encuentros y dirán: Mira, las computadoras no nos ayudan. Y es cierto que la tecnología de la información daña la productividad en algunos casos; Se necesita más tiempo para recorrer esos interminables menús automáticos de respuesta telefónica que hablar con un operador humano. Si la tecnología no se utiliza con prudencia, puede hacernos menos productivos en lugar de más.



Pero las computadoras también pueden ser increíblemente útiles. Si se utilizan correctamente, ayudan a aumentar los precios más rápidamente, realizar un seguimiento del inventario y gestionar los cambios de precios. La productividad aumentará en la era de la información por la misma razón que lo hizo en la era industrial: la aplicación de nuevas herramientas para aliviar el trabajo humano.

Algunas personas descartan las preocupaciones sobre la productividad, argumentando que las computadoras hacen posibles cosas que no podríamos hacer de otra manera. Ciertamente eso es cierto, como nos ha demostrado la World Wide Web, los efectos especiales en las películas y las tarjetas de crédito. Pero ignorar la capacidad fundamental de la computadora para ayudar a los humanos a hacer su trabajo cerebral es, en el mejor de los casos, perverso y, en el peor, irresponsable. La productividad es el criterio con el que se miden las revoluciones socioeconómicas. Ese fue el caso de los arados, los motores, la electricidad y el automóvil. Si ha de haber una verdadera revolución de la información, las computadoras tendrán que repetir el patrón con información y trabajo de información.

Mientras tratamos de anticiparnos a cómo se podrían usar las computadoras en el siglo XXI, nos bombardean con una confusión y una exageración sin precedentes: una Web / Internet más rápida, computadoras en red, intranets, ciberespacio, 1,000 canales de video, información gratuita, teletrabajo y mucho más. . En mi opinión, este mundo futuro puede describirse de manera simple y nítida como un mercado de información, donde las personas y sus computadoras interconectadas se dedican al trabajo de compra, venta e intercambio libre de información e información.

Son muchos los problemas que rodean al mercado de la información: la tecnología de sus infraestructuras de información subyacentes; sus usos en el comercio, la salud, el aprendizaje, la búsqueda del placer y el gobierno; y las consecuencias de estas nuevas actividades para nuestra vida personal, nuestra sociedad y nuestra historia. Aquí nos centraremos en un aspecto pequeño pero crucial de este rico conjunto: garantizar que el mercado de la información del mañana nos ayude en nuestra eterna búsqueda de obtener más resultados por menos trabajo.

Maltratado y abusado

Comencemos por examinar una serie de fallas: formas en las que las computadoras se usan incorrectamente en la actualidad debido a debilidades tecnológicas o humanas. El primer paso para mejorar nuestra productividad será corregir estas fallas. A continuación, exploraremos cómo comenzar a automatizar el trabajo humano a través de intercambios de computadora a computadora. El paso final y quizás más vital será hacer que las computadoras sean realmente más fáciles de usar.

La falla aditiva: La ridícula duplicación de esfuerzos con la que me encontré en los grandes almacenes ocurre a menudo y en muchos entornos diferentes. Llamaremos a esta falla la falla aditiva, porque en estos casos las personas están haciendo todo lo que solían hacer antes que las computadoras, además del trabajo adicional requerido para mantener felices a las computadoras o hacer que las personas parezcan modernas. En el libro de cualquiera, esta es una disminución de la productividad sin sentido. Debe detenerse en frío en cualquier entorno en el que levante su fea cabeza. Y ya que estamos en eso, reconozcamos que este problema en particular no es causado por la tecnología sino por nuestro propio mal uso de la tecnología.

La falla del trinquete: Algún tiempo después de mi encuentro con el cajero, los mismos gremlins que parecen correr delante de mí para preparar situaciones desafiantes seguramente deben haber visitado al empleado de la aerolínea que encontré en el aeropuerto Logan de Boston. Cuando le entregué mi boleto a Nueva York y le pedí que lo reemplazara por uno a Washington, D.C., dijo: Ciertamente, señor, y se inclinó ante su terminal, como ante un dios. Como observador experimentado de este ritual, comencé a registrar sus interacciones. Las pulsaciones de teclas fueron seguidas de miradas pensativas, que en ocasiones rozaban la consternación, mientras con la mano en la barbilla miraba inmóvil la pantalla, tratando de decidir qué escribir a continuación. Un total de 146 pulsaciones de teclas más tarde, agrupadas en 12 asaltos demarcados por la tecla Intro, y después de un total de 14 minutos, recibí mi nuevo boleto.

Lo que hace que esta historia sea interesante desde la perspectiva de la productividad es que cualquier estudiante de ciencias de la computación puede diseñar un sistema que haga este trabajo en 14 segundos. Simplemente inserte su boleto anterior en la ranura, donde la máquina lee todo su contenido. Luego escribe o dice el comando de cambio y el nuevo destino, y obtiene el boleto revisado impreso y devuelto a su mano. Debido a que 14 minutos son 60 veces más largos que 14 segundos, la mejora de la productividad humana con una caja de este tipo sería de 60 a 1, ¡o 6.000 por ciento!

Algo está terriblemente mal aquí. La gente corre a comprar una computadora nueva porque es un 20 por ciento más rápida que la que tienen, y estamos hablando aquí de una mejora del 6.000 por ciento. Entonces, ¿por qué las aerolíneas no se apresuran a construir esta caja? Por un lado, si hicieran esto para cada una de las posibles solicitudes, tendrían que construir algunos miles de cajas diferentes para cada terminal. Muy bien, entonces, ¿por qué no reprograman sus computadoras centrales para hacer esto más rápido? Porque eso costaría mil millones de dólares. ¿Por qué? Porque las aerolíneas han estado agregando tantas actualizaciones de software y cambios a sus sistemas que después de 20 años han creado un lío como espagueti que ni siquiera ellos pueden desenredar. De hecho, no pueden mejorar su sistema sin empezar desde cero.

Llamaremos a esto la falla de trinquete del uso de la computadora porque es como un gato de trinquete: cada vez que se agrega una nueva modificación de software, la complejidad del sistema aumenta, pero nunca se reduce a menos que un evento precipitado, como un rediseño total, tome lugar. Este problema es más una consecuencia de una tecnología inadecuada que de una práctica humana inadecuada. Si tuviéramos una tecnología de software que pudiera permitirnos actualizar con elegancia nuestros sistemas para satisfacer nuestras necesidades cambiantes y al mismo tiempo mantener su eficiencia, entonces no estaríamos en este lío.

La falla del aprendizaje excesivo: Una décima parte de mi estantería está ocupada por manuales de procesamiento de texto. Agregue los manuales para hojas de cálculo, presentaciones y bases de datos, y llenarán fácilmente la mitad de un estante. Debido a que uso gráficos y hago un poco de programación, necesito algunos manuales más. Esto lleva la extensión total de mis guías de computadora a una Enciclopedia Británica EB-one (impresa). Simplemente llamaremos a esto la falla del aprendizaje excesivo: la expectativa de que las personas aprendan y retengan una cantidad de conocimiento mucho mayor que los beneficios que obtendrían al usar ese conocimiento. Imagine que las personas deben digerir un manual de 850 páginas para utilizar un lápiz. Nos reímos del pensamiento, pero lo aceptamos fácilmente en el caso de un programa de procesamiento de texto. No tengo ninguna duda de que la primera mitad del siglo XXI se dedicará a deshacernos de los manuales pesados ​​y hacer que las computadoras sean mucho más fáciles y naturales de usar.

La falla de sobrecarga de funciones: Hinchado es quizás un adjetivo más preciso para describir los programas repletos de funciones que llegaron al mercado a fines de la década de 1990. Los proveedores lo hacen en parte para cubrir sus apuestas y poder cobrar precios promedio más altos. Los compradores están fascinados por los usos potenciales de sus computadoras y valoran su prerrogativa de ordenar a sus máquinas que hagan miles de cosas diferentes. Por supuesto, en la práctica terminan haciendo solo unas pocas tareas y olvidan qué funciones han comprado o cómo usarlas. Un paquete de software de oficina más vendido viene en un CD-ROM o 46 disquetes que requieren medio día para cargarse en su máquina. Esto no es productivo. Y es causado por nosotros, no por debilidades tecnológicas. Los consumidores y los ejecutivos corporativos deben declarar el control de la natalidad sobre la superpoblación de características excesivas y, a menudo, inútiles.

La falla de la inteligencia falsa: Mi automóvil tiene un teléfono elegante que se anunció como inteligente porque cuando establece una conexión telefónica, silencia automáticamente el volumen de la radio del automóvil para garantizar un ambiente silencioso. Encontré esta característica deliciosa hasta que una tarde escuché a un buen amigo ser entrevistado por la radio. Inmediatamente llamé a una amiga en común para que pudiera escucharme por teléfono y compartir la emoción. Esto, por supuesto, era imposible, porque el teléfono silenciaba la radio y no podía anularlo. Bienvenido a la falla de la inteligencia falsa. Surge en muchas situaciones en las que un programador bien intencionado pone lo que él o ella cree que es una poderosa inteligencia en un programa para facilitarle la vida al usuario. Desafortunadamente, cuando esa inteligencia es demasiado pequeña para la tarea en cuestión, como siempre es el caso, la función se interpone en su camino. Ante una elección entre este tipo de sistema medio inteligente y una máquina con una estupidez masiva pero sin pretensiones, optaría por lo último, porque al menos así podría controlar lo que puede hacer.

traje espacial moderno

Como usuarios que se esfuerzan por mejorar nuestra productividad, siempre debemos preguntarnos si un nuevo programa ofrece suficiente valor a través de su supuesta inteligencia para compensar los dolores de cabeza que provocará inadvertidamente. Y los proveedores de estos ambiciosos programas deberían dotarlos de un comando Go Stupid que permita a los usuarios desactivar las funciones inteligentes.

La falla de la máquina a cargo: Son las 2:00 a.m. y acabo de llegar a casa. Mi vuelo de Swissair desde Logan fue cancelado debido a problemas en el motor que controlaba los alerones. Unos 350 pasajeros cuyos planes se vieron frustrados bombardearon a todos los empleados disponibles en el aeropuerto. Abandoné ese zoológico, me apresuré a casa, encendí mi computadora e intenté conectarme al servicio de reserva de aerolíneas Easy Sabre hágalo usted mismo que ofrece Prodigy para buscar un boleto alternativo para un vuelo matutino desde Boston o Nueva York. . Tenía que averiguar antes de irme a dormir si esto era posible. Pero antes de que tuviera la oportunidad de ingresar una sola tecla, Prodigy tomó el control de mi pantalla y teclado. Me informó que para mejorar el uso que hace mi sistema de sus servicios en línea, tomaría unos minutos (es decir, un mínimo de media hora) descargar algún software mejorado.

No había nada que pudiera hacer para evitar que Prodigy me ayudara en su propia forma asesina. Una pequeña pieza de software anónimo tenía el control total de esta situación, mientras que yo, un ser humano, estaba inmovilizado contra la pared. Mientras tanto, sabía que con cada minuto que pasaba, otro de esos nómadas frenéticos en el aeropuerto ocuparía otro de los asientos que desaparecían rápidamente en los pocos vuelos de la mañana siguiente. Con mucho gusto hubiera usado un software que tenía varias generaciones para hacer mi trabajo antes. Sentí que me estaba ahogando en un oleaje poco profundo debido a un calambre en el estómago, mientras que el salvavidas en la playa no se dio cuenta de mis gritos porque estaba usando su megáfono para informarme a mí y a todos los demás nadadores de los procedimientos de seguridad mejorados.

Ésta es exactamente la misma falla que requiere que seres humanos valiosos dediquen un tiempo valioso a ejecutar instrucciones a nivel de máquina distribuidas por operadores telefónicos automatizados de cien dólares, con sus familiares Si desea marketing, presione 1. Si desea ingeniería ... Una buena parte de esto La falla de la máquina a cargo debe atribuirse a la falla humana al permitir que tales prácticas continúen sin objeciones, pero los programadores también deben asumir parte de la culpa. A menudo cometen deliberadamente esta falla porque es más simple, por lo tanto más barato, programar una computadora para interrogar al usuario y no soltarlo hasta que todas las preguntas hayan sido respondidas de una de las pocas formas fijas que para permitir que el usuario haga una de varias cosas. con la seguridad de que la computadora prestará atención.

Por supuesto, las interacciones controladas por la máquina no siempre son indeseables. Un comando equivocado por usted para borrar todo dentro de su computadora no debe ejecutarse casualmente. Sin embargo, el 95 por ciento de las interacciones de control excesivo en las computadoras del mundo no involucran situaciones tan graves. Cuanto antes desaparezcan estas muletas de software y se le dé el control al usuario, antes las máquinas servirán a los humanos y no al revés.

La falla de complejidad excesiva: Estoy en mi oficina, es casi mediodía, y descubro con considerable pánico que olvidé recuperar de la computadora de mi casa los gastos generales cruciales que necesito para una inminente reunión para el almuerzo. Sin sudar. Llamaré a casa y haré que los envíen electrónicamente a mi oficina. Sin embargo, por suerte, el único hogar es el electricista, pero él es un juego. Encienda la computadora presionando el botón en la parte superior del teclado, digo. Obviamente es un buen hombre, porque escucho el timbre familiar a través del teléfono. Durante los dos minutos que tarda la máquina en arrancar, el electricista pregunta por qué la máquina no se enciende instantáneamente, como una bombilla.

Me abstengo de decirle que comparto su consternación. Durante tres años he intentado interesar a patrocinadores e investigadores en un proyecto que abordaría este molesto asunto en el que un ser humano pide respetuosamente permiso al software de una computadora para encender o apagar la máquina. En cambio, explico que la máquina es como un caparazón vacío y primero debe llenarse con todo el software que necesita para volverse útil. De acuerdo, digo, despliegue el menú de Apple y seleccione el comando Llamar a la oficina, que había definido providencialmente hace algún tiempo. Él cumple, y escucho el pitido de mi módem doméstico mientras marca el módem de mi oficina. Al segundo timbre, escucho que el módem de la oficina a mi lado responde. Ya casi llegamos, reflexiono esperanzado.

¿Ves el mensaje de que estamos conectados? Pregunto.

No, responde. Pasa otro minuto y me lee un mensaje de alerta que ha aparecido en la pantalla de la computadora de mi casa. Sé lo que pasó. Los módems se engancharon correctamente y pueden enviarse señales entre sí, pero por alguna razón desconocida, el software de las dos máquinas no puede comunicarse. Le pido que aguante mientras reinicio mi máquina. Como muchas personas y todos los profesionales de la informática, sé que reiniciar con una pizarra limpia a menudo resuelve problemas como este, aunque no tengo idea de qué causó realmente el problema.

Mientras guío al electricista para que reinicie la computadora de mi casa, me enfado, porque estos problemas se reducirían si la computadora de mi oficina llamara a la máquina de mi casa en lugar de al revés. Pero mi máquina doméstica solo tiene software de cliente remoto, lo que significa que puede llamar pero no puede recibir llamadas. Esta distinción entre clientes y servidores es un residuo de la informática corporativa y las máquinas centrales de la era del tiempo compartido, que distribuían gran cantidad de datos a los terminales más tontos. La distinción debe desaparecer para que todas las computadoras, que acuñaría secretarios, puedan distribuir y aceptar información por igual, como deben hacerlo si van a poder respaldar la compra distribuida, la venta y el libre intercambio de información que se llevará a cabo. lugar en el mercado de la información.

Cuando la máquina de mi casa se ha reiniciado, pasamos por el baile del módem una vez más, y esta vez el software se bloquea. Le pido al electricista que seleccione el comando Selector y haga clic en el icono de Appleshare y luego haga clic en la imagen de la máquina de mi oficina. Ahora necesita mi contraseña, que le doy de inmediato. Informa actividad en su pantalla que interpreto como éxito. Le digo cómo localizar el valioso archivo que necesito y enviármelo. En dos minutos y medio más, las imágenes aéreas llegan seguras a mi máquina. Doy las gracias profusamente al electricista y envío las imágenes a mi impresora, ahora llena de hojas de transparencias en blanco, y las tengo. Llego a la reunión 30 minutos tarde.

¿Por qué no podría simplemente darle a la computadora de mi casa en un segundo un solo comando como Enviar las transparencias que creé anoche a mi oficina y hacer que lleguen tres minutos después? Compañeros técnicos, por favor no me digan que se puede hacer con un tipo diferente de máquina o un sistema operativo diferente, macros, agentes o cualquier otra herramienta similar, porque yo sé y ustedes saben mejor. Este simple acto simplemente no se puede llevar a cabo de manera fácil y confiable con las computadoras de hoy.

Como diseñadores de sistemas, debemos comenzar las acciones correctivas largamente esperadas contra la falla de complejidad excesiva simplificando las opciones, restringiéndolas y, lo que es más importante, invirtiendo un punto de vista de diseño arraigado en hábitos de décadas. Debemos adaptar los comandos y las opciones de la computadora a las necesidades del usuario, en lugar de adaptarlos a las necesidades del sistema y subsistema existentes y esperar que los usuarios se adapten obedientemente. Debemos hacer por los sistemas informáticos lo que hemos hecho por los automóviles: dejar de dar a las personas controles para la mezcla de combustible, el tiempo de encendido y los otros subsistemas, y darles un volante, un acelerador y un freno para conducir el automóvil. .

Topadoras electrónicas

Uno de los mayores obstáculos para la construcción de un mercado de información eficaz es la incapacidad de los sistemas informáticos interconectados para liberarnos fácilmente del trabajo humano. Esto se debe a que los sistemas informáticos en red de hoy en día no tienen forma de entenderse entre sí, ni siquiera a un nivel rudimentario, por lo que pueden realizar transacciones de rutina entre ellos. Sin embargo, el potencial para automatizar el trabajo de la información es enorme: la mitad de la economía industrial del mundo comprende el trabajo de oficina, lo que sugiere cuán enorme podría ser este nuevo movimiento socioeconómico. Para descargar el trabajo del cerebro humano, debemos desarrollar herramientas que permitan que las computadoras trabajen unas con otras para lograr propósitos humanos útiles. Llamo a las herramientas que harán posible esto herramientas de automatización para distinguirlas de las herramientas de automatización de la Revolución Industrial que descargaron el trabajo muscular humano.

Hoy estamos tan emocionados por el correo electrónico y la Web que nos sumergimos con todas nuestras energías para explorar la nueva frontera. Sin embargo, si nos detenemos y reflexionamos por un momento, nos daremos cuenta de que la productividad humana no mejorará si continuamos usando nuestros ojos y cerebro para navegar a través de este laberinto y comprender los mensajes enviados de una computadora a otra. Imagínese si las empresas que fabricaban los primeros motores de vapor y de combustión interna de la Revolución Industrial los hicieran de modo que pudieran trabajar juntos solo si la gente estuviera a su lado y continuara trabajando con sus palas y arados tirados por caballos. Qué restricción más absurda. Sin embargo, eso es lo que hacemos hoy: gastar una gran cantidad de trabajo mental humano para que nuestras computadoras funcionen juntas. Es hora de deshacerse de nuestras palas de alta tecnología y construir las topadoras electrónicas de la era de la información. De eso se tratan las herramientas de automatización.

Lograr algún grado básico de comprensión entre diferentes computadoras para hacer posible la automatización no es tan difícil técnicamente como parece. Pero requiere un bien muy difícil: el consenso humano. Una forma sencilla de lograr la automatización es utilizar formularios electrónicos (formularios electrónicos), donde cada entrada tiene un significado previamente acordado que todos los equipos participantes pueden explotar a través de sus programas. Supongamos que me tomo 3 segundos para hablar en mi máquina el comando 'Llévame a Atenas el próximo fin de semana'. Mi máquina generaba el formulario electrónico correcto para esta tarea y hacía ping-pong de ida y vuelta con el formulario electrónico de la computadora de reserva antes de encontrar una fecha y clase aceptables y reservar el vuelo. Dado que me habría llevado 10 minutos hacer una reserva en línea, podría presumir con razón de que mi ganancia de productividad fue de 200 a 1 (600 segundos hasta 3 segundos), ¡o 20.000 por ciento!

Por lo tanto, podemos imaginar que en el mercado de la información, los grupos de interés común establecerán formularios electrónicos para especificar transacciones rutinarias y frecuentes en su especialidad, ya sea que impliquen comprar naranjas al por mayor o enrutar radiografías entre diferentes departamentos médicos. Si los miembros de dicho grupo pueden ponerse de acuerdo sobre un formulario electrónico, especialmente uno que represente una transacción laboriosa, obtendrán ganancias sustanciales de automatización. Los programas de computadora o las personas interesadas en hacer ese tipo de negocios podrían buscar el formulario electrónico acordado y usarlo en su computadora, para obtener los mismos beneficios pero con mucho menos esfuerzo.

Un buen número de expertos en informática y personas que son adversas a los estándares creen que las convenciones comunes como las formas electrónicas se asemejan al esperanto, el fallido intento de crear un idioma hablado universal entre todas las personas. Argumentan que los intentos de utilizar lenguajes informáticos compartidos sufrirán los mismos males. En cambio, defienden que la única forma en que nuestras computadoras llegarán a entenderse será traduciendo comandos y preguntas comprensibles localmente entre sus diferentes mundos, al igual que la gente traduce del inglés al francés.

Este argumento es erróneo porque se requieren conceptos compartidos incluso al traducir entre diferentes idiomas. Ya sea que llame a un objeto silla o chaise, sigue siendo la cosa con cuatro patas en la que la gente se sienta. Es esa base de conceptos compartida, grabada de alguna manera en su cerebro, la que hace posible una comprensión común de las dos palabras diferentes en inglés y francés. Sin él, ninguna cantidad de interconversión puede conducir a la comprensión, simplemente porque, como en el caso de las computadoras, no hay nada en común en ninguno de los dos lados para ser comprendido.

Si podemos formar un consenso dentro y entre las especialidades con respecto a los conceptos más básicos que las computadoras deben compartir, incluso si terminamos con diferentes idiomas y dialectos, los desarrolladores de software podrán escribir programas y los usuarios comunes podrán escribir scripts que instalen Actividades útiles de automatización de computadora a computadora: buscar información en nuestro nombre, estar atento a eventos que nos interesan, realizar transacciones para nosotros y mucho más.

Sistemas de pendiente suave

Automatizar las transacciones de computadora a computadora y solucionar problemas en los sistemas informáticos actuales son buenos pasos para hacer que las computadoras y el mercado de la información nos sirvan. Pero diseñar sistemas que sean intrínsecamente más fáciles de usar es la palanca realmente grande. Creo que este esfuerzo consumirá nuestra atención durante buena parte del próximo siglo.

En la última década, cualquiera que haya pronunciado la frase amigable para el usuario en mi presencia ha corrido el riesgo de sufrir una agresión física. La frase se ha invocado descaradamente para sugerir que un programa es fácil y natural de usar cuando esto rara vez es cierto. Por lo general, amigable para el usuario se refiere a un programa con una interfaz WIMP, lo que significa que se basa en ventanas, íconos, menús y señalando junto con una variedad de bonitos colores y fuentes que pueden variarse para adaptarse a los gustos de los usuarios. Este tipo de exageración equivale a vestir a un chimpancé con una bata verde de hospital y hacer alarde de ello con seriedad como cirujano. Intentemos penetrar en el bombo publicitario pintando una imagen de dónde estamos realmente con respecto a la facilidad de uso y dónde reside el verdadero potencial de facilidad de uso.

Es en algún momento de finales de la década de 1980. Un amigo se te acerca, emocionado por su habilidad para usar hojas de cálculo. Le pides que te explique cómo funcionan. Te muestra una gran cuadrícula. Si pones un montón de números en una columna, dice, y luego, debajo de ellos, pones el comando simple que los suma, verás su total en la celda inferior. Si luego cambia uno de los números, el total cambiará automáticamente. El amigo se apresura, apenas capaz de controlar su exuberancia: Y si quieres hacer el primer número un 10 por ciento más grande, simplemente ingresa en la celda al lado el comando simple que lo multiplica por 1.1. Su expresión se vuelve lujuriosa: ¿Quieres aumentar todos los números en un 10 por ciento? Simplemente arrastre el mouse hacia abajo de esta manera y todos obedecerán.

Toma una respiración profunda, listo para explotar una vez más, cuando lo detengas en seco. Gracias. Ahora vete, dices. Me ha enseñado lo suficiente para hacer todas mis tareas de contabilidad. Así es como millones de personas utilizan hoy sus programas de hojas de cálculo como Microsoft Excel y Lotus 1-2-3. Apenas conocen más de una décima parte de los comandos, pero obtienen grandes ganancias de productividad.

Estás contento con tus conocimientos recién adquiridos hasta que un día descubres que necesitas hacer algo un poco más ambicioso, como repetir en una página entera todas las laboriosas operaciones que has configurado pero con un nuevo conjunto de números iniciales. Perplejo, vuelve con su amigo, quien sonríe con complicidad y le dice que ahora debe aprender sobre macros. Sus explicaciones ya no son tan simples como antes, y simplemente no puedes conseguir que la hoja de cálculo haga lo que quieres. Aquí es donde la mayoría de los millones que usan hojas de cálculo se dan por vencidos. Pero en lugar de eso, sigues luchando y finalmente dominas los misterios de la macro. Es realmente un programa de computadora escrito en un lenguaje de programación arcano que lo reemplaza al ordenarle al programa de hoja de cálculo que haga cosas que usted hubiera hecho manualmente.

Navegará durante los próximos seis meses hasta que desarrolle la necesidad de realizar una tarea aún más ambiciosa que implica diseñar una interfaz hombre-máquina que hará que su programa sea más útil. Vuelve con su amigo, quien le dice que se ha vuelto demasiado bueno para las capacidades limitadas de esta aplicación de hoja de cálculo, y que ahora debe aprender a usar un lenguaje de programación real como C ++. Sin darse cuenta de lo que se esconde detrás de estos tres símbolos inocentes, pero sin estar dispuesto a darse por vencido, sigue adelante. Esto le cuesta su trabajo, porque ahora debe dedicar tiempo completo a un nuevo esfuerzo de aprendizaje colosal. Sin embargo, está tan enamorado de la programación que no le importa. De hecho, te gusta la idea. Dos años más tarde, después de haber aprovechado C ++ y algunos lenguajes de programación y sistemas operativos más, comienza una carrera como un exitoso proveedor de software independiente y finalmente se vuelve rico.

Este final feliz no puede ocultar las barreras que ha tenido que superar en el camino. Decide graficar el esfuerzo que dedicó a la capacidad que adquirió. El resultado es una línea que comienza a la izquierda y se mueve hacia la derecha. Hay una porción larga que se eleva lentamente y luego una colina enorme donde tuvo que aprender muchas cosas nuevas para avanzar más a la derecha. Luego hay líneas que ascienden más lentamente y colinas más grandes, como una cadena montañosa donde cada nueva montaña aumenta. Desearía que alguien inventara un enfoque con una pendiente más suave, uno en el que obtenga rendimientos cada vez mayores a medida que aumenta su esfuerzo de aprendizaje, sin los acantilados imposibles que tuvo que escalar. Predigo que estos sistemas de pendiente suave, como me gusta llamarlos, aparecerán y marcarán un importante punto de inflexión en la era de la información.

Los sistemas de pendiente suave tendrán algunas propiedades clave. En primer lugar, darán resultados cada vez más útiles para un esfuerzo cada vez mayor. Podrán automatizar cualquier actividad que realice que sea repetitiva. Serán elegantes, en el sentido de que las acciones incompletas o los errores de su parte resultarán en degradaciones razonables del rendimiento en lugar de catástrofes. Finalmente, serán fáciles de entender, no más complicados que leer la receta de un libro de cocina.

Desafiado conceptualmente

Una razón por la que es difícil para los no programadores decirle a las computadoras qué hacer es que los sistemas de software que nos rodean están preocupados por la estructura más que por el significado de la información. Podemos programarlos para que hagan lo que queramos, pero desconocen el significado de las cosas más simples que estamos tratando de hacer. Déjame ilustrarte.

Me toma 17 segundos decirle a un programador: Escríbame un programa que pueda usar para ingresar en mi computadora los cheques que escribo, junto con las categorías de cada gasto: comida, recreación, etc. Y hazlo para que pueda pedir un informe de los cheques que he escrito hasta la fecha, enumerados cronológicamente o por categoría.

Le he dado esta tarea varias veces a diferentes personas. Los programadores maestros invariablemente se niegan a jugar y me dicen que compre este programa porque está disponible comercialmente. Los buenos programadores dirán que pueden cumplir con la solicitud en un par de horas, y terminarán tomando uno o dos días para desarrollar un prototipo inestable. Los programadores sin experiencia dirán engreídamente que pueden escribir el programa en unos minutos como una macro de hoja de cálculo y, por lo general, no pueden entregar nada en absoluto. La empresa Intuit, que desarrolló el exitoso programa Quicken que hace este trabajo y más, tardó dos años y muchos millones de dólares en desarrollar, probar, documentar y comercializar.

¿Por qué puedo programar a un ser humano para que comprenda la instrucción anterior en 17 segundos, mientras que se necesitan varios miles o millones de veces más para programar una computadora para que comprenda lo mismo? La respuesta seguramente radica en el hecho de que los humanos comparten conceptos como cheque, categoría, informe y cronológico, mientras que las computadoras no. La máquina ignora tanto estos conceptos que los programadores deben dedicar prácticamente todo su tiempo de programación a enseñarle a la computadora lo que quieren decir. Sin embargo, si tuviera una computadora que ya entendiera algunos de estos conceptos, entonces podría programarla para que haga mi trabajo en muy poco tiempo. Ésta es una forma importante en la que las computadoras podrían aumentar nuestra productividad en el siglo XXI: haciéndose para comprender mejor conceptos más humanos de mejores maneras.

Para que las computadoras sean realmente más fáciles de usar, los tecnólogos tendrán que desviar su enfoque de la preocupación del siglo XX por las estructuras de las herramientas de información como bases de datos, hojas de cálculo, editores, navegadores e idiomas. En su etapa inicial, las computadoras se volvieron omnipresentes porque este enfoque permitió que estas herramientas comunes se usaran por igual en miles de aplicaciones, desde la contabilidad hasta la ingeniería y el arte. Sin embargo, esa misma generalidad es lo que los hace ignorantes de los usos especiales que deben servir en última instancia y, en última instancia, menos útiles de lo que deberían ser, muy parecido a un aficionado a todos los oficios.

Lo que necesitamos ahora, para aumentar aún más la utilidad, es una nueva generación de sistemas de software, como una hoja de cálculo, que un contador puede programar fácilmente y que ya comprende las tareas repetitivas de alto nivel, como configurar planes de cuentas, hacer una conciliación de efectivo y realizar una prueba. saldos.

Liberados de la tiranía de la generalidad, estos entornos de programación especializados se elevarán para ofrecer mucha más información básica y operaciones de su especialidad. Ha llegado el momento de que los tecnólogos informáticos abandonen la orientación generalista que sirvió bien a las personas durante las primeras cuatro décadas de la era informática y cambien su enfoque de la estructura al significado de la información.

Todo el mundo es un programador

La mayor promesa de la era de la información es el gran y aún no desarrollado potencial de adaptar la tecnología de la información a las necesidades humanas individuales. Los programas de aplicaciones actuales son como ropa confeccionada: una talla para todos. Por lo tanto, la mayoría no se ajustan bien y tenemos que contorsionarnos para mejorar el ajuste. Otro resultado potencial de esta práctica para las empresas es que si todas las empresas utilizaran el mismo conjunto de programas enlatados, seguirían más o menos los mismos procedimientos y ninguna empresa se destacaría frente a la competencia. El software empaquetado y confeccionado es suficientemente bueno para el estado de la tecnología de la información de fines del siglo XX. Pero no será tan bueno en el mercado de la información del mañana.

Se obtendrán grandes beneficios cuando las personas y las empresas puedan doblar y diseñar herramientas de información para hacer exactamente lo que quieren que hagan, en lugar de inclinarse por lo que las herramientas pueden hacer. Esta búsqueda de herramientas de información personalizables con conocimientos especializados no será diferente de la tendencia actual hacia la fabricación personalizada. Bien podría ser que para fines del siglo XXI, una nueva forma de programación verdaderamente accesible sea competencia de todos y se vea como la escritura, que alguna vez fue competencia de los antiguos escribas, pero que finalmente se volvió universalmente accesible.

Esto no es tan absurdo como parece. Inventamos la escritura para poder comunicarnos mejor entre nosotros. Mañana tendremos que comunicarnos mejor con nuestros asistentes electrónicos, por lo que ampliaremos nuestro club para incluirlos también. Entonces, todos serán programadores, no solo los privilegiados. Y ninguno de ellos será consciente de ello. De hecho, esto ya está sucediendo a pequeña escala entre los millones de personas que usan hojas de cálculo y que se sorprenderían mucho al saber que son programadores.

Cuando digo que la gente programará, no me refiero a escribir el código detallado y las instrucciones que hacen que las computadoras funcionen. Eso seguirá constituyendo la mayor parte de un programa de software y, de hecho, será creado por programadores profesionales, quienes darán forma a los muchos bloques de construcción más grandes que usaremos. La programación de cada individuo representará una fracción muy pequeña del código del software, tal vez el 1 por ciento. Pero será el factor crucial que le dé al programa su especificidad. Será como construir un ferrocarril modelo; no haces todas las vías, locomotoras o coches, pero organizas las piezas para crear tus propios patrones ferroviarios personalizados.

Podemos aumentar la utilidad de nuestras máquinas en el mercado de la información emergente corrigiendo las fallas actuales entre humanos y máquinas, desarrollando herramientas de automatización y creando una nueva generación de sistemas de software de pendiente suave que comprenden áreas especializadas de la actividad humana, y que pueden ser Personalizado fácilmente por personas comunes para satisfacer sus necesidades. Seguir estas direcciones debería hacernos avanzar en nuestra búsqueda, que espero que dure hasta bien entrado el siglo XXI, para aprovechar las nuevas tecnologías de la información para el cumplimiento de los antiguos propósitos humanos.

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