Flotador profundo

Imagine una estructura flotante de una milla de largo tan masiva que se burla de un portaaviones. La Marina de los EE. UU. Está reflexionando sobre una nave de este tipo: una base marina móvil conjunta (JMOB) que podría moverse por sus propios medios en cualquier parte del océano y resistir las condiciones más violentas.



El JMOB no está solo en sus gigantescas ambiciones. También se están desarrollando planes para un puerto de cargueros, un aeropuerto e incluso una ciudad flotante. Los investigadores presentaron análisis de ingeniería de varios de estos proyectos en la reunión de junio de la Sociedad Internacional de Ingenieros Marinos y Polares en Stavanger, Noruega.

No se ha construido ninguna de las denominadas estructuras flotantes muy grandes. Confiados en la viabilidad técnica de cada uno, los diseñadores y partidarios de estas naves titánicas se enfrentan a la tarea más desafiante de todos: encontrar a alguien que pague por ellas.





Una base militar, para llevar

Si desea tener mucho dinero, comience con el ejército de los EE. UU., Que está descubriendo que es cada vez más difícil asegurar el espacio para las bases militares en el extranjero y protegerlas de los ataques. La idea de JMOB es que la base flotante gigante, el objeto flotante más grande jamás construido, podría desplegarse en todo el mundo mientras permanece en aguas internacionales.

El plan requiere cinco secciones de 985 pies cada una con su propio sistema de propulsión, pero conectadas cuando están en el sitio. Cada sección se asemejaría a las plataformas semisumergibles habituales en las perforaciones petrolíferas. La sección tendría dos pontones, cada uno con la forma del casco de un barco. Vacíos, los pontones cabalgarían sobre la superficie como un barco para viajar. En el lugar, las secciones se llenarían de agua y su enorme peso haría que la plataforma fuera casi tan estable como la tierra.



No sería un proyecto estándar, dice Ronald Riggs, ingeniero civil de la Universidad de Hawái en Manoa, que participó en los estudios de viabilidad, pero creo que podría hacerse.

Bisagras pesadas

El mayor desafío de ingeniería fue descubrir cómo lidiar con la increíble presión sobre las juntas entre las secciones, dice Bat LaPlante, gerente de desarrollo comercial del Departamento de Defensa con McDermott, con sede en Nueva Orleans, el principal socio comercial de los estudios.

El equipo diseñó un nuevo esquema de bisagras que incluye una junta universal central en el medio y unidades del tamaño de un autobús urbano en cada extremo con enormes conos de goma en el interior que absorben la mayor parte del estrés. Este diseño se está utilizando ahora durante la construcción de algunas plataformas petrolíferas flotantes en alta mar; las bisagras unen barcazas que transportan piezas importantes de las plataformas.



Por supuesto, los estudios también identificaron un desafío financiero: un costo estimado de $ 5 a $ 10 mil millones. Eso hace que el compromiso con un JMOB a gran escala sea poco probable en un futuro próximo.

La Marina está considerando construir una plataforma flotante en el rango de 1,300 pies para usar como herramienta de entrenamiento para pilotos, quienes practicarían aterrizajes de portaaviones diseñados a partir de los resultados de los estudios JMOB. LaPlante dice que esto podría ser incluso una sola sección modificada del JMOB.

SeaHub: puerto costa afuera

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SeaHub llevaría la tecnología JMOB a un puerto en alta mar para buques portacontenedores de gran calado. (Imagen cortesía del Instituto de Operaciones Costeras)

JMOB puede derivar una versión civil. Una sección JMOB modificada podría actuar como un puerto de carguero flotante llamado SeaHub, donde la carga de barcos enormes podría transferirse a barcos más pequeños para su distribución a los puertos existentes.

Muchas compañías navieras planean reducir costos construyendo barcos que transporten hasta 18.000 contenedores, en comparación con los 1.500 de los barcos típicos de la actualidad. Desafortunadamente, estos barcos gigantes dibujarían hasta 60 pies y no cabrían en casi ningún puerto de los EE. UU. Algunos puertos podrían dragarse a profundidades suficientes, pero el dragado sería extremadamente costoso y requeriría regulaciones ambientales severas.

SeaHub es promovido por el Coastal Operations Institute, con sede en la ciudad de Panamá, FL, un consorcio que incluye agencias federales y estatales, así como empresas privadas y universidades. Dos posibles ubicaciones incluyen el Golfo de México, al sur de Nueva Orleans y el Atlántico medio, quizás frente a Georgia.

Jim Smith, el gerente de operaciones del instituto, estima el costo de SeaHub en alrededor de $ 500 millones. Dado que Savannah, Georgia, está considerando gastar más de $ 200 millones de dólares para dragar su puerto para barcos más grandes, Smith dice que esa cifra no sería descabellada si se involucraran varios puertos. Actualmente, el grupo está buscando financiamiento estatal y federal. Smith dice que un SeaHub podría completarse alrededor de 2005-2006 si todo va bien.

Aeropuertos flotantes

En Tokio, la Asociación de Investigación Tecnológica de Mega-Float ha estado presionando por aeropuertos flotantes, construidos detrás de rompeolas. Un prototipo de 1,000 pies se completó en 1995, y en 1998 la asociación terminó de construir un segundo prototipo en el rango de 3,000 pies.

A principios de este año, los investigadores japoneses completaron pruebas exitosas para demostrar que los aviones podían aterrizar de manera segura sin el enorme volumen de acero que obstaculizaba los equipos de navegación, y luego desmantelaron el prototipo. No está claro si la asociación encontrará fondos para una versión completa.

Nave de la libertad

El controvertido Freedom Ship pondría apartamentos de gran altura en una barcaza gigantesca. (Imagen cortesía de Freedom Ship)

Y ahora, algo completamente diferente: Freedom Ship International, con sede en Palm Harbor, FL, tiene como objetivo crear un estilo de vida único. Visualiza un Freedom Ship que tiene 4.500 pies de largo, 750 pies de ancho y 25 pisos de altura. Esta embarcación asombrosamente grande incluirá todos los elementos de una ciudad en funcionamiento, como negocios, escuelas, un hospital y hogares de hasta 5,100 pies cuadrados.

El sueño es navegar Freedom Ship alrededor del mundo en un ciclo de dos años con paradas prolongadas en puertos interesantes. En realidad, el barco nunca cabrá en ningún puerto, por lo que los pasajeros viajarán entre el barco y la costa a través de barcos, helicópteros o aviones que aterrizan en la cubierta superior.

Norman Nixon, director ejecutivo de Freedom Ship, dice que la compañía firmó un contrato de arrendamiento de una propiedad en Honduras y espera comenzar a establecer instalaciones de construcción para fines de año. Su firma está trabajando en la financiación del precio de $ 10 mil millones, dice.

Ahorro en estructura

El mayor desafío en el diseño de Freedom Ship, dice Nixon, fue hacerlo relativamente económico. Inicialmente, la compañía investigó la construcción de lo que era esencialmente un crucero de gran tamaño, pero resultó prohibitivamente caro. Freedom Ship decidió sacrificar la velocidad y cambió a un diseño de barcaza mucho menos costoso. Como lo describe el sitio web de la compañía, el barco es básicamente una barcaza de fondo plano y atornillada con un rascacielos convencional construido en la parte superior.

Con una altura de aproximadamente la mitad de su ancho, dice Nixon, voltear el barco será tan imposible como hacer que un dos por cuatro flote de costado. Y afirma que tal masa detendrá incluso una ola de 30 metros en seco.

Riggs, de la Universidad de Hawái, se muestra un poco escéptico con respecto al proyecto. Sería un desafío de ingeniería hacer una sola estructura tan larga y en el medio marino, dice, pero agrega que es posible.

Muchos expertos toman el gigantesco Freedom Ship con un grano de sal igualmente gigantesco. Y sigue habiendo mucho escepticismo y enormes obstáculos financieros para todos estos proyectos monstruosos.

Pero los defensores enfatizan la madurez cada vez mayor de las tecnologías de ingeniería oceánica subyacentes y la oferta cada vez menor de tierra abierta en muchos lugares. Al menos uno de estos megaproyectos pasará de la pantalla de la computadora al agua salada, predice LaPlante de McDermott: está por llegar.

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