Dividiendo el agua

En lo profundo del delta del río Colorado, la gente de Cocopa ha pescado y cultivado durante unos 2000 años. Una vez cosecharon un grano que llamaron nipa, una planta única amante de la sal conocida por los botánicos como Distichlis palmeri que sabe mucho a arroz salvaje. También abundaban las proteínas: a veces comían pescado tres veces al día y cazaban ciervos, jabalíes, patos y gansos. Conocida como la gente del río, la Cocopa no tenía un calendario formal, pero ajustaba sus vidas a las inundaciones estacionales de Colorado. Si bien ningún censo documentó su número, los relatos históricos sugieren que alrededor de 5,000 Cocopa vivían en el delta hace 400 años.



Hoy la cultura Cocopa está en peligro de extinción. Su agua ha sido extraída del Colorado para llenar piscinas en Los Ángeles, generar electricidad para iluminar Las Vegas y regar cultivos en los desiertos de Arizona, California y el Valle de Mexicali en México. La pesca y la agricultura ya no pueden sostenerlos. La última cosecha de nipa fue a principios de la década de 1950; para entonces, las represas estadounidenses río arriba habían eliminado en gran medida las inundaciones anuales que habían regado naturalmente su grano básico. Ahora solo quedan de 40 a 50 familias de Cocopa al sur de la frontera. Con escasos medios de subsistencia o medios de vida en el campo del delta, muchos de los miembros de la tribu han emigrado a las ciudades. A Anita Álvarez de Williams, una experta en la Cocopa con sede en Mexicali, le preocupa que para fines del siglo XX ya no sean habitantes del río.

Creando la computadora de la gente

Esta historia fue parte de nuestro número de abril de 1997





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Podría ser tentador descartar la difícil situación de la Cocopa como el precio del progreso. Apoyar a poblaciones cada vez más grandes y niveles más altos de consumo siempre ha implicado tomar más y más de la generosidad de la naturaleza, y los últimos en la fila están destinados a sufrir. Pero aparte de la tragedia de perder otra cultura en un mundo de diversidad cultural menguante, la desaparición del pueblo Cocopa es un presagio de una alteración mucho más generalizada de la sociedad en general.

De hecho, la creciente escasez de agua dulce es ahora un impedimento para la seguridad alimentaria mundial en el futuro, la salud de los ecosistemas acuáticos y la estabilidad social y política. Cada año, se cultivan millones de toneladas de cereales agotando las aguas subterráneas, un claro caso de robar el futuro para pagar el presente. La competencia por el agua está aumentando entre ciudades y granjas, entre estados y provincias vecinos y entre naciones, a medida que las demandas chocan con los límites de un suministro finito. Y las funciones críticas de los ecosistemas, como la protección contra inundaciones, la purificación del agua, el mantenimiento del hábitat y el sustento de las pesquerías, están siendo destruidas por el exceso de represas, el desvío y la contaminación de los ríos.

cuántas tierras como planetas hay en la vía láctea

A medida que la población mundial se expanda en 2.600 millones de personas durante los próximos 30 años, y a medida que los niveles de consumo aumenten, los problemas del agua seguramente se intensificarán. Con los mejores sitios de represas ya desarrollados y muchos ríos y reservas de agua subterránea ya superados, las oportunidades para resolver estos problemas mediante la explotación de nuevas fuentes son limitadas. Se necesita un nuevo enfoque, uno centrado en utilizar el agua de manera más eficiente y distribuirla de manera más equitativa.



Global Mirage

Las fotografías de la tierra tomadas por los astronautas muestran un planeta sorprendentemente azul, aparentemente un mundo de agua girando en el espacio. Sin embargo, esta impresión de la riqueza del agua puede ser tan engañosa como un espejismo del desierto. Solo alrededor del 2.5 por ciento de toda el agua de la tierra es dulce, y dos tercios de esa cantidad están atrapados en glaciares y casquetes polares. El suministro de agua dulce renovable en la tierra, que se pone a disposición año tras año por el ciclo hidrológico de energía solar en forma de precipitación, asciende a unos 110.300 kilómetros cúbicos (1 kilómetro cúbico equivale a mil millones de metros cúbicos), un mero 0,008 por ciento de toda el agua. en la tierra.

Cada año, casi dos tercios de este suministro renovable regresa a la atmósfera a través de la evaporación o transpiración, la absorción y liberación de humedad por parte de las plantas. Este proceso suministra el agua necesaria para los bosques, los pastizales, las tierras de cultivo de secano y toda otra vegetación no irrigada. El resto, un poco más de un tercio del suministro renovable, alrededor de 40.700 kilómetros cúbicos por año, es la escorrentía, el flujo de agua dulce de la tierra al mar a través de ríos, arroyos y acuíferos subterráneos. Esta es la fuente de todas las desviaciones o extracciones de agua por parte de los seres humanos, para la agricultura de regadío, la industria y los hogares, así como una variedad de servicios de agua corriente, incluida la dilución de contaminantes, la navegación y la generación de energía hidroeléctrica. Los ríos también transportan nutrientes de la tierra a los mares y de esta manera ayudan a mantener las pesquerías altamente productivas de las bahías costeras y los estuarios. Así, en virtud del ciclo hidrológico, los océanos riegan los continentes y los continentes nutren a los océanos.

Aunque el volumen de escorrentía parece enorme, la entrega de este suministro de agua dulce por parte de la naturaleza no se correlaciona bien con la distribución de la población mundial. Asia, por ejemplo, recibe el 36 por ciento de la escorrentía mundial, pero alberga al 60 por ciento de la población mundial; América del Sur, por otro lado, sostiene al 6 por ciento de la población, pero tiene el 26 por ciento de la escorrentía mundial. Solo el río Amazonas transporta el 15 por ciento de la escorrentía terrestre, pero solo tiene acceso al 0,4 por ciento de la población mundial. Gran parte del caudal de los ríos en los trópicos y las altas latitudes es prácticamente inaccesible para las personas y la actividad económica y es probable que lo siga siendo en el futuro previsible, ya que el agua es difícil y costosa de transportar a largas distancias. De hecho, 55 ríos en el norte de América del Norte, Europa y Asia, con caudales anuales combinados equivalentes a aproximadamente el 5 por ciento de la escorrentía mundial, son tan remotos que no se han construido represas en ellos, ni siquiera para la generación de energía hidroeléctrica.



Según un estudio de 1996 realizado por este autor y Gretchen Daily y Paul Ehrlich de la Universidad de Stanford, la cantidad total de escorrentía al alcance geográficamente asciende a unos 32.900 kilómetros cúbicos o alrededor del 81 por ciento de la escorrentía total. Pero ese no es el final de la historia. Aproximadamente las tres cuartas partes de esta cantidad son agua de inundación y, por lo tanto, no se puede acceder a ella cuando más se necesita. Para agregar a la cuarta parte restante que es accesible, los ingenieros han construido grandes presas y embalses, aumentando el suministro estable de agua proporcionado por los acuíferos subterráneos y los caudales de los ríos durante todo el año en aproximadamente la mitad. Esto eleva el suministro renovable estable total a 12.500 kilómetros cúbicos.

A nivel mundial, la gente ahora usa alrededor del 35 por ciento de este suministro accesible, o unos 4.430 kilómetros cúbicos por año. Al menos un 19 por ciento adicional se utiliza en la corriente para diluir la contaminación, mantener la pesca y transportar mercancías. Así, la humanidad ya se está apropiando, directa o indirectamente, de más de la mitad del suministro de agua que ahora es accesible. El problema es que el uso de agua se triplicó entre 1950 y 1990 cuando la población mundial se disparó en unos 2.700 millones. Dado que se prevé que la población aumente en casi la misma cantidad durante los próximos 30 años, esta es una perspectiva preocupante. La demanda mundial de agua no puede triplicarse nuevamente sin causar una grave escasez de riego de cultivos, uso industrial, necesidades básicas del hogar y ecosistemas críticos que sustentan la vida.

Agua estresada

La escasez de agua dulce renovable no solo representa una amenaza a largo plazo, sino que ya ha comenzado a pasar factura en muchos países, especialmente donde la población ha crecido fuera de proporción con los recursos hídricos. La Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación estima que producir los alimentos necesarios para una dieta nutritiva y baja en carne requiere unos 1.600 metros cúbicos de agua por persona al año. En climas húmedos, prácticamente todo esto podría proporcionarse directamente al suelo mediante la lluvia natural. Pero en las regiones más secas y en aquellas con distintas estaciones húmedas y secas, una parte de la humedad necesaria tendría que ser suministrada por agua de riego extraída de ríos, lagos o acuíferos. Estimando de manera conservadora que un tercio de los 1.600 metros cúbicos por persona necesitaría ser abastecido por riego, la demanda anual de agua para alimentos, más allá de lo que proporciona la lluvia directa, promediaría alrededor de 530 metros cúbicos por persona.

Por supuesto, los países tienen más que satisfacer las necesidades alimentarias. Las estimaciones del hidrólogo ruso Igor Shiklomanov sugieren que los usos de agua domésticos, municipales e industriales en todo el mundo promedian alrededor de 240 metros cúbicos per cápita por año. El uso más generalizado de tecnologías eficientes podría reducir este nivel sustancialmente, pero los ahorros resultantes se compensarían parcialmente por los más de mil millones de personas que ahora carecen de un suministro mínimo de agua en el hogar y por el aumento de la afluencia, lo que se traduce en un mayor uso del agua. Suponiendo un promedio para usos domésticos, municipales e industriales de 200 metros cúbicos per cápita por año, y sumando esto al agua dulce requerida para la producción de alimentos, se obtiene un requerimiento de unos 730 metros cúbicos per cápita por año.

Desafortunadamente, en muchos países, si no en la mayoría, es difícil acceder y controlar más del 30 al 50 por ciento de la escorrentía. Además, una parte de la escorrentía debe permanecer en los ríos para diluir la contaminación y satisfacer otras necesidades internas. Por lo tanto, la cantidad total de escorrentía debe ser de 2 a 3 veces mayor que la cantidad requerida para satisfacer la demanda de agua de riego, industrial y doméstica, que equivale aproximadamente a 1.700 metros cúbicos por persona por año. En consecuencia, los países pueden considerarse con estrés hídrico cuando la escorrentía anual total per cápita cae por debajo de los 1.700 metros cúbicos.

Algunos analistas del agua sostienen que este indicador de estrés hídrico puede ser engañoso. Hillel Shuval, profesor de ciencias ambientales en la Universidad Hebrea, señala, por ejemplo, que Israel mantiene una economía moderna de gran éxito y un alto ingreso per cápita a pesar de que su agua renovable por persona es menos de una quinta parte del nivel de estrés hídrico de 1.700 metros cúbicos al año. En parte, Israel ha tenido tanto éxito con sus limitados suministros al importar gran parte de su grano, al que Shuval y otros a veces se refieren como agua virtual.

De hecho, dado que la producción de cada tonelada de grano requiere unas 1.000 toneladas de agua, la importación de cereales se convierte en una estrategia clave para equilibrar los presupuestos hídricos. Tal estrategia parecería tener sentido económico y ambiental para los países con escasez de agua, ya que pueden obtener un valor mucho mayor de sus suministros limitados dedicándolos a empresas comerciales e industriales y utilizando los ingresos resultantes para comprar alimentos a través de los mercados internacionales. El Medio Oriente, por ejemplo, que es la región más concentrada de escasez de agua en el mundo, importa el 30 por ciento de su grano. Mientras los excedentes de alimentos se produzcan en otros lugares, las naciones con excedentes estén dispuestas a comerciar y los países necesitados puedan permitirse pagar las importaciones, parecería que los países con escasez de agua pueden tener seguridad alimentaria sin necesidad de ser autosuficientes en alimentos. .

Sin embargo, esta ordenada lógica se ve afectada por el creciente número de personas que viven en países donde la disponibilidad de agua es una limitación para la autosuficiencia alimentaria, y por los signos generalizados de uso insostenible del agua en las principales regiones productoras de alimentos. En 1995, un total de 44 países con una población combinada de 733 millones de personas tenían suministros anuales de agua renovable por persona por debajo de los 1.700 metros cúbicos. Poco más de la mitad de estas personas vive en África o el Medio Oriente, donde se prevé que la población de muchos países se duplique en 30 años. Argelia, Egipto, Libia, Marruecos y Túnez, con escasez de agua, ya están importando más de un tercio de sus cereales. Dado que se prevé que su población colectiva crecerá en 87 millones de personas durante los próximos 30 años, la dependencia de estos países de las importaciones de cereales está destinada a aumentar. De hecho, este es un escenario probable para gran parte de África: dadas las proyecciones de población actuales, más de 1.100 millones de africanos vivirán en países con estrés hídrico para 2025, es decir, las tres cuartas partes de la población proyectada del continente.

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Porciones de muchos países grandes, incluidos China, India y Estados Unidos, también calificarían como estrés hídrico si las fallas del suministro de agua y la población estuvieran disponibles por región. Incluso utilizando las estadísticas nacionales, China, con el 7 por ciento de la escorrentía mundial pero el 21 por ciento de la población mundial, no alcanzará por poco la marca de los 1.700 metros cúbicos per cápita en 2030; India, el segundo país más poblado del mundo, se unirá a la lista para entonces.

Agua para la alimentación

Muchos signos físicos de uso insostenible del agua autentican el indicador numérico del estrés hídrico. Quizás lo más importante es que la evidencia sugiere que la cantidad de agua dulce que se puede suministrar de manera sostenible a los agricultores se está acercando a su límite. El sobrebombeo de las aguas subterráneas y el agotamiento de los acuíferos se están produciendo ahora en muchas de las regiones productoras de cultivos más importantes del mundo, incluido el oeste de los Estados Unidos y gran parte de la India, así como en partes del norte de China, donde los niveles freáticos descienden 1 metro por año. Esto indica no solo que se han excedido los límites al uso de las aguas subterráneas en muchas áreas, sino también que una parte del suministro de alimentos del mundo se produce mediante el uso insostenible del agua.

Al igual que las aguas subterráneas, muchos de los principales ríos del planeta están sufriendo una sobreexplotación. En Asia, donde la mayor parte del crecimiento de la población mundial y las necesidades alimentarias adicionales se centrarán en los próximos años, muchos ríos se agotan por completo durante la parte más seca del año, cuando el riego es esencial. Estos incluyen la mayoría de los ríos de la India, entre ellos el poderoso Ganges, una fuente de agua principal para el sur de Asia densamente poblado y de rápido crecimiento, y el río Amarillo de China, cuyos tramos inferiores se secaron durante un promedio de 70 días al año en cada uno de los últimos 10. años y 122 días en 1995. La demanda de agua está excediendo la capacidad del río Amarillo para abastecerla.

La producción de cultivos puede verse aún más afectada en estas y otras áreas a medida que el crecimiento de la población y la urbanización aumentan la demanda de agua. En todo el mundo, se espera que el número de habitantes urbanos se duplique a 5 mil millones para 2025. Con el poder político y el dinero concentrados en las ciudades, y con agua insuficiente para satisfacer todas las demandas, los gobiernos enfrentarán fuertes presiones para sacar el agua de la agricultura incluso como alimento las demandas están aumentando.
De hecho, la reasignación de agua de las granjas a las ciudades está muy avanzada tanto en los países industrializados como en los países en desarrollo. En California, por ejemplo, un plan hídrico de 1957 proyectó que 8 millones de hectáreas de tierra irrigada finalmente se desarrollarían en todo el estado, sin embargo, el área irrigada del estado alcanzó su punto máximo en 1981 con 3.9 millones de hectáreas, menos de la mitad de esta cantidad. La superficie regada neta se redujo en más de 121.000 hectáreas durante los años ochenta. Los funcionarios de California proyectan una disminución neta adicional de casi 162,000 hectáreas entre 1990 y 2020, y la mayor parte de la pérdida se debe a la urbanización a medida que la población se expande de 30 millones a 49 millones proyectados.

En China, los suministros de agua se están desviando de las tierras agrícolas que rodean a Beijing para satisfacer las crecientes demandas domésticas, industriales y turísticas de esa ciudad. El uso de agua de la capital ahora excede la capacidad de sus dos reservorios principales, y los agricultores en el cinturón agrícola que rodea la ciudad han sido aislados de las fuentes tradicionales de agua de riego. Con unas 300 ciudades chinas que ahora experimentan escasez de agua, este cambio está destinado a acelerarse.

De manera similar, la creciente demanda en las megaciudades del sudeste asiático, incluidas Bangkok, Manila y Yakarta, ya se satisface parcialmente mediante el bombeo excesivo de agua subterránea. Con nuevas fuentes limitadas para aprovechar, las presiones para sacar el agua de la agricultura también aumentarán en estas regiones.

Desafortunadamente, nadie ha contado el efecto potencial en la producción futura de alimentos del cambio progresivo del agua de la agricultura a las ciudades combinado con el bombeo excesivo de las aguas subterráneas, el agotamiento de los acuíferos y otras formas de uso insostenible del agua. Sin estas evaluaciones, los países no tienen una idea clara de cuán seguras son sus bases agrícolas, no tienen la capacidad de predecir con precisión sus futuras necesidades de importación de alimentos y no tienen idea de cómo o cuándo prepararse para la perturbación económica y social que puede sobrevenir a medida que los agricultores pierden el agua. .

Opciones del lado de la oferta

No será fácil evitar que la escasez de agua socave la seguridad alimentaria, los sistemas ecológicos de sustento de la vida y la estabilidad social. En gran parte del mundo, ampliar el suministro de agua para un usuario ahora significa quitárselo a otro. Los nuevos pozos de agua subterránea pueden expandir los suministros en algunas regiones, pero el uso de agua subterránea deberá reducirse al nivel de recarga en otras. Las nuevas presas y desviaciones de ríos rara vez ofrecerán soluciones sostenibles, porque en la mayoría de los casos implican extraer más agua de los sistemas de agua dulce que ya están sobrecargados. De hecho, la construcción de nuevas represas se ha desacelerado notablemente en las últimas dos décadas, ya que el público, los gobiernos y los patrocinadores financieros han comenzado a prestar más atención a sus altos costos económicos, sociales y ambientales. Mientras que cerca de 1.000 grandes represas comenzaron a funcionar cada año desde la década de 1950 hasta mediados de la de 1970, el número se redujo a alrededor de 260 anualmente durante principios de la década de 1990. Incluso si las condiciones se vuelven más favorables para la construcción de presas, parece poco probable que los nuevos embalses construidos durante los próximos 30 años aumenten la escorrentía accesible en más del 10 por ciento, mientras que se proyecta que la población se expandirá en un 45 por ciento durante ese período.

Otra opción, la desalinización, a menudo se presenta como la solución definitiva a los problemas del agua en el mundo, ya que los océanos contienen más del 97 por ciento del agua de la tierra. Ya en 1961, el presidente John F. Kennedy señaló que si la humanidad pudiera encontrar una forma económica de obtener agua dulce de los mares, el logro realmente empequeñecería cualquier otro logro científico.

Unos 35 años después, la desalación es una tecnología probada que está experimentando un sólido crecimiento. A diciembre de 1995, se habían instalado o contratado un total de 11,066 unidades desaladoras en todo el mundo, con una capacidad colectiva de 7,4 mil millones de metros cúbicos por año.

Sin embargo, a pesar del considerable crecimiento, la desalinización sigue desempeñando un papel menor en el panorama del suministro mundial, ya que representa menos del 0,2 por ciento del uso mundial de agua. Eliminar la sal del agua, ya sea calentándola y condensando el vapor (destilación) o filtrándola a través de una membrana (ósmosis inversa), consume mucha energía. Y aunque los costos han bajado a $ 1,00 a $ 1,60 por metro cúbico, la desalinización sigue siendo una de las opciones de suministro más caras. Los países ricos de Arabia Saudita, Emiratos Árabes Unidos y Kuwait, que en conjunto representan sólo el 0,4 por ciento de la población mundial, representaron el 46 por ciento de la capacidad de desalación mundial de 1993. Básicamente, estos países están convirtiendo el petróleo en agua y se encuentran entre los pocos que pueden permitírselo. En el futuro previsible, la desalinización del agua de mar probablemente seguirá siendo una tecnología vital para los países con escasez de agua y ricos en energía, así como para las naciones insulares que no tienen otras opciones. Pero la capacidad de desalinización tendría que expandirse 30 veces para suministrar incluso el 5 por ciento del uso actual de agua en el mundo. Como tal, la opción probablemente seguirá siendo un contribuyente menor al suministro total de agua en todo el mundo.

Otras opciones, como remolcar icebergs, transportar agua en camión cisterna o enviarla en bolsas grandes, pueden aumentar el suministro de agua potable en algunas áreas específicas con escasez de agua, pero como la desalinización, son costosas y no es probable que hagan mella en el mercado. panorama mundial de la oferta durante los próximos 30 años.

Cortar la demanda

Las medidas para reducir la demanda de agua mediante la conservación, el reciclaje y una mayor eficiencia suelen ser más económicas que los esfuerzos para obtener nuevos suministros de agua dulce. Con un costo de entre 5 y 50 por metro cúbico de agua, casi todo el espectro de opciones de conservación, incluida la reparación de fugas, la adopción de tecnologías más eficientes y el reciclaje de agua, cuesta menos que el desarrollo de nuevas fuentes de agua y mucho menos que la desalinización.

Desafortunadamente, los grandes subsidios a los usuarios del agua continúan desalentando las inversiones en eficiencia y transmiten el mensaje falso de que el agua es abundante y puede desperdiciarse, incluso cuando los ríos se están secando y los acuíferos se están agotando. Los agricultores de Túnez, con escasez de agua, pagan 5 por metro cúbico de agua de riego, una séptima parte del costo de su suministro. Los agricultores jordanos pagan menos de 3 por metro cúbico, una pequeña fracción del costo total del agua. Y los subsidios federales a los irrigadores en el oeste de Estados Unidos suman al menos $ 20 mil millones, lo que representa el 86 por ciento de los costos totales de construcción de la instalación de los sistemas, según Richard Wahl, ex economista del Departamento del Interior de Estados Unidos. Aunque el alivio de la pobreza y otros objetivos sociales pueden justificar cierto grado de subsidio al riego, especialmente para los agricultores pobres, los niveles de subsidio que existen hoy en día son una invitación a desperdiciar el agua.

La experiencia en el distrito de agua de Broadview en California, donde los agricultores riegan 4.000 hectáreas de melones, tomates, algodón, trigo y alfalfa, revela los beneficios que puede producir una política intermedia. A fines de la década de 1980, cuando el distrito se enfrentó a la necesidad de reducir el drenaje contaminante del río San Joaquín, estableció una estructura de precios del agua por niveles. El distrito determinó el volumen promedio de agua utilizado durante el período 1986-88 y aplicó una tarifa base de $ 16 por acre-pie (1.3 por metro cúbico) al 90 por ciento de esta cantidad. El agua utilizada por encima de ese nivel se cobraba a una tasa 2,5 veces mayor. En 1991, solo 7 de los 47 campos en el distrito usaban agua cobrada en el nivel más alto: el precio más alto alentó a los agricultores a cambiar de cultivo y regar de manera más eficiente, reduciendo así la cantidad promedio de agua aplicada a las granjas del distrito en un 19 por ciento .

Debido a que la agricultura representa dos tercios del uso de agua en todo el mundo, incluso las reducciones porcentuales pequeñas pueden liberar cantidades sustanciales de agua para las ciudades, los ecosistemas y la producción adicional de alimentos. Los agricultores del noroeste de Texas, por ejemplo, que han tenido que hacer frente a la caída de los niveles freáticos debido al agotamiento del acuífero de Ogallala, una reserva de agua subterránea en la región que recibe una recarga extremadamente limitada de las lluvias, han reducido su uso de agua entre un 20 y un 25 por ciento. adoptando tecnologías de rociadores más eficientes, válvulas especiales para garantizar una distribución uniforme del agua y otras prácticas de ahorro de agua.

Asimismo, los resultados de una variedad de países muestran que los agricultores que han cambiado de sistemas de surcos (zanjas) o riego por aspersión a sistemas de goteo, que suministran agua más cerca de las raíces de los cultivos, han reducido su uso de agua entre un 30 y un 60 por ciento. Los rendimientos de los cultivos a menudo aumentan al mismo tiempo porque las plantas se alimentan de manera efectiva con la cantidad óptima de agua (y a menudo fertilizante) cuando lo necesitan. Los sistemas de goteo, que cuestan entre $ 1200 y $ 2500 por hectárea, tienden a ser demasiado costosos para la mayoría de los agricultores pobres y para su uso en cultivos en hileras de bajo valor, pero se están realizando investigaciones para hacerlos más asequibles. International Development Enterprises, con sede en Colorado, ha desarrollado un sistema de goteo que cuesta solo $ 50 por medio acre ($ 123 por media hectárea), del 10 al 20 por ciento del costo de los sistemas de goteo tradicionales. Las claves para mantener bajos los costos son los materiales simples y la portabilidad: en lugar de que cada fila de cultivos tenga su propia línea de goteo, los agricultores rotan una sola línea entre diez filas.

Además de fomentar las mejoras en la eficiencia del riego, una tarificación más adecuada del agua también promovería el tratamiento y la reutilización de las aguas residuales urbanas para el riego, que suele ser más caro que la mayoría de las medidas de conservación y eficiencia, pero a menudo menos caro que el desarrollo de nuevas fuentes de agua. Las aguas residuales contienen nitrógeno y fósforo, que pueden ser contaminantes cuando se liberan en lagos y ríos, pero son nutrientes cuando se aplican a las tierras agrícolas. Además, a diferencia de muchas otras fuentes de agua, las aguas residuales tratadas serán un suministro en expansión y bastante confiable, ya que el uso de agua urbana probablemente se duplicará para el 2025. Muchas ciudades grandes ubicadas a lo largo de las costas vierten sus aguas residuales, tratadas o no, en el océano, convirtiéndolas en no disponible para ningún otro propósito y dañando la vida marina costera. Siempre que la corriente de aguas residuales esté libre de metales pesados ​​y productos químicos nocivos y se controlen los microorganismos que causan enfermedades, puede convertirse en un nuevo suministro vital para el riego de cultivos.

Adaptarse a la sequedad

También es fundamental aumentar la productividad del agua de la base de cultivos mundial. Las estrategias reales utilizadas variarán según el cultivo, el clima y el tipo de sistema de control del agua, pero el objetivo básico será necesariamente el mismo en cada uno: optimizar el tiempo y la cantidad de humedad en la zona de las raíces y mejorar la capacidad de los cultivos. para usar esa humedad de manera productiva.

Mediante el fitomejoramiento, por ejemplo, los biólogos pueden acelerar el proceso de adaptación de las plantas a la sequedad. Los estudios han demostrado que si ningún otro factor limita el crecimiento de las plantas, la producción total es proporcional a la cantidad de agua que transpira una planta. Los sistemas de raíces más grandes o más profundos que permiten que las plantas absorban más humedad pueden aumentar el rendimiento. Las nuevas técnicas genéticas están haciendo posible el cribado de variedades de cultivos en busca de rasgos de eficiencia hídrica. Y el desarrollo de variedades con temporadas de cultivo más cortas o la capacidad de crecer en períodos más fríos, cuando la evaporación y la transpiración son menores, también podría ayudar a mejorar la eficiencia del uso del agua de los cultivos.

El Instituto Internacional de Investigación del Arroz en Filipinas, por ejemplo, se está enfocando en desarrollar operaciones de riego más eficientes, tecnologías que reducen el consumo de agua y cambios en la planta de arroz para mejorar la eficiencia del uso del agua. Los criadores ya han reducido el tiempo de maduración del arroz de regadío de 150 días a 110 días, por ejemplo, un logro importante para ahorrar agua.

Adaptar los cultivos a las distintas calidades del agua también puede mejorar los suministros para la agricultura de regadío. En el Negev occidental de Israel, por ejemplo, los agricultores cultivan algodón con éxito utilizando agua muy salada de un acuífero salino local. Los israelíes también han descubierto que ciertos cultivos, como los tomates cultivados para enlatar o pastas, en realidad pueden beneficiarse del agua de riego algo salada. Las diferentes tolerancias de sal de los cultivos aumentan la posibilidad de una reutilización múltiple del agua de riego. En California, por ejemplo, el agua de drenaje moderadamente salada de un cultivo de tolerancia media a la sal se utiliza para regar el algodón de mayor tolerancia. A su vez, el drenaje de los campos de algodón, que es aún más salado, se utiliza para regar cultivos amantes de la sal, algunos de los cuales los científicos han avanzado considerablemente en la comercialización. Por ejemplo, cuando una variedad de Salicornia, una planta que produce semillas, se regó con agua de mar en un desierto costero cerca del Mar de Cortés de México, su rendimiento fue igual o superior al de los cultivos de semillas oleaginosas de agua dulce como la soja y el girasol.

Al igual que la fijación de precios del agua más realista, la comercialización del agua puede crear incentivos tanto para fomentar la eficiencia y la reutilización, como para distribuir el agua de manera más productiva. En lugar de buscar una nueva presa o desviación de río para obtener agua adicional, las ciudades y los agricultores pueden comprar suministros de otros que estén dispuestos a vender, comerciar o arrendar agua o derechos de agua. El Distrito Metropolitano de Agua de Los Ángeles, por ejemplo, está invirtiendo en medidas de conservación en el Distrito de Riego Imperial del sur de California a cambio del agua que esas inversiones ahorrarán. El costo anual del agua conservada se estima en aproximadamente 10 por metro cúbico, mucho más bajo que la mejor opción de suministro nuevo del distrito de agua. En Chile, donde la política del agua fomenta la comercialización, las compañías de agua que prestan servicios a ciudades en expansión con frecuencia compran pequeñas porciones de derechos de agua a los agricultores, la mayoría de los cuales han obtenido excedentes a través de mejoras en la eficiencia.

El establecimiento de estándares de eficiencia también ha demostrado ser una herramienta política eficaz para estirar los suministros. La legislación de EE. UU. Aprobada a fines de 1992 exige que los fabricantes de inodoros, grifos y cabezales de ducha cumplan con los estándares de eficiencia especificados a partir de enero de 1994. Se espera que el uso de agua residencial en EE. UU. Para estos tres accesorios disminuya en más del 35 por ciento a medida que los modelos más eficientes reemplacen el stock existente durante los próximos 30 años.

Varios otros gobiernos, incluidos México y la provincia canadiense de Ontario, también han adoptado normas para accesorios de plomería domésticos. El Programa de Conservación del Agua de la Comunidad Nacional en El Cairo está trabajando con el gobierno egipcio para introducir estándares de conservación del agua en el código de plomería. Aunque hasta ahora los estándares de eficiencia se han aplicado principalmente a los accesorios domésticos, ofrecen un potencial de ahorro de agua en la agricultura, la industria y otros usos municipales.

Pasos adicionales

Aquí y allá, los esfuerzos prometedores inspiran la esperanza de que las consecuencias de la escasez de agua al menos puedan retrasarse. Sin embargo, hasta ahora, los esfuerzos concertados nacionales e internacionales para unir todas las piezas de una estrategia de agua sostenible son pocos. Sin embargo, una excepción notable puede ser Sudáfrica. A principios de 1996, el Ministro de Asuntos Hídricos y Silvicultura estableció los principios para una revisión fundamental de la legislación y la gestión del agua de la nación. Entre las principales prioridades está proporcionar a cada sudafricano acceso a al menos 25 litros de agua al día para satisfacer la necesidad mínima de agua potable y saneamiento, fijar precios del agua a niveles que reflejen su valor, fomentar la comercialización del agua, exigir que los proveedores de agua adopten la conservación. medidas, la asignación de agua al medio ambiente para evitar la pérdida de funciones de los ecosistemas y la reserva de agua para los países aguas abajo con el fin de promover la cooperación y la integración regional.

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Aunque estos principios son prometedores, convertirlos en leyes, políticas y acciones reales no será fácil porque implicará el desmantelamiento de décadas de legislación sobre el agua de la era del apartheid. Además, el país sigue llevando a cabo el Proyecto de desarrollo hídrico de Lesotho Highlands, que es social y ambientalmente destructivo, un plan de desviación y presas de 8.000 millones de dólares destinado a suministrar agua a la región de Johannesburgo del pequeño reino montañoso de Lesotho. No obstante, el nuevo plan de agua de la nación, que podría ser adoptado por el parlamento a principios de 1997, puede emerger como una de las estrategias nacionales de agua más sólidas hasta el momento.

Más allá de la adopción de estrategias similares en otras naciones, también existe una necesidad urgente a nivel internacional de evaluar y monitorear la disponibilidad de agua para la producción de alimentos. Un plan básico para satisfacer las necesidades humanas y ecológicas, así como para usar y distribuir el agua de manera más eficiente, no garantizará a la agricultura los suministros de agua necesarios para satisfacer las futuras demandas de alimentos del mundo. Por ejemplo, muchas de las políticas y estrategias para promover un uso más sostenible del agua, como el aumento de los precios del agua y la expansión de los mercados del agua, probablemente desviarán los recursos de la agricultura hacia usos de mayor valor.

Puede que no esté lejano el momento en que se necesitará un banco mundial de cereales para protegerse contra la escasez de alimentos inducida por la escasez de agua. Particularmente en África, Asia y Oriente Medio, los déficits de agua aumentarán notablemente en las próximas décadas. En conjunto, se proyecta que estas regiones crecerán en casi 2.300 millones de personas para 2025, lo que representa el 87 por ciento del crecimiento demográfico proyectado para los próximos 30 años. Es poco probable que muchos países africanos y asiáticos tengan los recursos financieros para equilibrar sus libros de agua comprando excedentes de grano en el mercado abierto.

Finalmente, controlar la demanda de agua ofrece la mejor esperanza de evitar que la escasez conduzca a más hambre, pobreza, deterioro ecológico generalizado e inestabilidad social. Vivir dentro de los límites del suministro de agua de la naturaleza requerirá un consumo reducido entre los grupos sociales más ricos y un tamaño de familia más pequeño entre todos los grupos.

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