El papel electrónico da vuelta la página

Con presentaciones en PowerPoint, ejecutivos radiantes de Palm Pilot y teléfonos móviles tronando en la audiencia, el e-Book World de noviembre pasado parecía típico de los cientos de reuniones de negocios y tecnología que se llevan a cabo cada año. Pero no fue así. De hecho, fue la primera conferencia dedicada exclusivamente a la próxima transformación del mundo del libro por la tecnología digital. Cientos de personas de todo el mundo pagaron hasta $ 995 para escuchar a algunos de los editores y editoriales más influyentes de los Estados Unidos pronosticar cambios radicales en la redacción, distribución y lectura de material impreso.



Durante la conferencia de dos días, los agentes, autores, tecnólogos y editores asistentes escucharon repetidamente que el día de los libros, revistas y periódicos ordinarios casi había terminado. La causa clave de esta desaparición, se les dijo a los asistentes, será el libro electrónico recientemente desarrollado. Tan poderosa será la ola de libros electrónicos, predijo con seguridad Dick Brass, vicepresidente de desarrollo tecnológico de Microsoft, que la última edición impresa de Los New York Times aparecerá en 2018.

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Esta historia fue parte de nuestro número de marzo de 2001





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Los nuevos libros electrónicos se exhibieron en el espacio de exhibición. Eran, en su mayor parte, computadoras sin teclado, cada una del tamaño de un libro de bolsillo. Los visitantes tocaron la pantalla con cautela o presionaron un botón para pasar las páginas en estos recuadros grises; con algunos modelos, los lectores pueden marcar sus pasajes favoritos. No se deje engañar por su apariencia poco atractiva, advirtió el organizador de la conferencia y autor Michael Wolff en su discurso de apertura. El libro electrónico, proclamó, es el desarrollo más significativo en el negocio del libro desde la llegada del libro de bolsillo.

Quizás. La tecnología digital y los libros, revistas y periódicos ciertamente van a chocar, tal como dijo Wolff. Y, como también dijo, los resultados tendrán un enorme impacto social y cultural. Pero el invento clave no será el libro electrónico, al menos no las cajas grises que se exhiben en e-Book World. En cambio, será un desarrollo que ni un solo orador en la conferencia abordó, un producto que ninguna de las empresas en la exhibición mostró. Aunque el imaginario colectivo de la industria editorial ha sido capturado por la generación actual de libros electrónicos, la tecnología que probablemente transforme la lectura y la escritura será el papel electrónico.

Un puñado de empresas de tecnología líderes están compitiendo por crear el primer papel electrónico práctico: una pantalla digital lo suficientemente delgada y flexible como para enrollarla en un tubo o plegarla como un mapa, pero lo suficientemente barata como para venderse en resmas o cablearse con unos pocos cientos de otros. pantallas en el lomo de un portátil. El progreso reciente ha sido tan rápido que algunos investigadores creen que en tan solo unos años este nuevo tipo de pantalla podría reemplazar al papel en muchas situaciones, dando lugar a la creación de libros, revistas y periódicos hechos de láminas de plástico cableado.



Estamos hablando de algo que sería el primer cambio real en la tecnología del libro en 500 años, dice Paul Drzaic, director de tecnología de E Ink, una startup en Cambridge, MA, que dio a conocer un prototipo inicial de papel electrónico a finales del pasado. año. Tienes que estar consciente de las implicaciones. No nos estamos comparando con Gutenberg de ninguna manera, pero es increíble pensar que podríamos estar en un momento que se mencionaría al mismo tiempo.

Los historiadores han sostenido durante mucho tiempo que la tecnología necesaria para crear una imprenta con tipos móviles había estado en Europa durante más de un siglo antes de la década de 1440, cuando Johann Gutenberg y varios otros artesanos en la ciudad alemana de Mainz establecieron las primeras salas de composición. Pero faltaba lo importante, escribieron los historiadores Lucien Febvre y Henri-Jean Martin en La venida del libro , un relato clásico de 1958. Habría sido imposible inventar la imprenta si no hubiera sido por el ímpetu que le dio el papel, que [sólo] entró en uso generalizado a finales del siglo XIV.

Antes del papel, un invento chino, enviado a Europa por los árabes, los europeos escribieron manuscritos en vitela y pergamino, que estaban hechos, respectivamente, de piel de cordero y piel de oveja. (Los términos son inexactos; a veces cabras o terneros proporcionaban la materia prima). Aunque las pieles de animales podían afeitarse en láminas de una delgadez asombrosa, eran caras, no absorbían bien la tinta y, en general, eran demasiado frágiles para pasar por una prensa. Incluso si las pieles pudieran imprimirse, las ediciones grandes requerirían un sacrificio masivo: el historiador Aloys Ruppel calculó una vez que sellar cien copias de la Biblia de Gutenberg en vitela habría consumido 15.000 corderos. Sólo cuando el papel se generalizó en el continente, los libros impresos se volvieron técnica y económicamente viables.

La historia del papel electrónico es más breve y menos colorida, pero, como diría un historiador, no está exenta de incidentes. Quizás el primer investigador que consideró seriamente el papel electrónico fue Nick Sheridon, físico del Centro de Investigación de Palo Alto de Xerox (PARC), lugar de nacimiento de la interfaz de computadora con mouse y ventanas. En 1975, cuando Sheridon se unió a PARC, notó una paradoja. Sus colegas de PARC estaban imaginando con entusiasmo un mundo futuro en el que los libros y revistas impresos serían reemplazados por pantallas de computadora. Pero los monitores que realmente se utilizan en PARC (dispositivos voluminosos con pantallas verdes y blancas) tenían un contraste tan deficiente que los investigadores a menudo tenían que cerrar las persianas para ver lo que estaban haciendo. Un Newsweek o Time que fue reemplazado por una versión plana de uno de esos monitores de computadora habría sido casi ilegible, dice Sheridon. Supongo que pensé que en lugar de reemplazar el papel por el monitor, sería más inteligente reemplazar el monitor por papel.



Rápidamente se le ocurrió un posible medio, al que llamó Gyricon, del griego para rotar imagen. En su encarnación actual, Gyricon es una lámina de caucho de silicona transparente en la que están incrustadas miles de pequeñas esferas de plástico, cada una de menor diámetro que un cabello humano. Cada esfera tiene una mitad negra, que lleva una carga de electricidad estática muy pequeña, y una mitad blanca, que es eléctricamente neutra. Si un campo eléctrico se acerca a las esferas, atrae o repele sus mitades negras, lo que hace que las esferas giren. Si las mitades blancas terminan inclinándose hacia el lado superior de la hoja de goma, el espectador ve puntos blancos; si las mitades negras miran al espectador, los puntos son negros. Colocar una hoja de Gyricon entre los mismos tipos de circuitos que controlan los píxeles en la pantalla de una computadora portátil organizará las esferas de la misma manera, creando una imagen en blanco y negro.

Pronto Sheridon tuvo un modelo de trabajo tosco. Parecido a un primo rural del Etch A Sketch, podría producir una X para Xerox. Pensó que estaría listo para el mercado alrededor de 1985, si pudiera solucionar algunos problemas prácticos. La principal de ellas era una cuestión de fabricación: si bien Sheridon había ideado un medio para fabricar las bolitas, no producía esferas uniformes; se encontró hurgando entre los diminutos globos en busca de los buenos.

Otro problema, más abrumador, estaba por delante. La hoja de caucho tenía que ser controlada, o direccionada, por los electrodos en una placa de circuito, y todas las placas de visualización de circuito plano conocidas eran rígidas e inflexibles, totalmente distintas al papel. Peor aún, eran caras. De hecho, estos circuitos fueron (y son) la razón por la que las computadoras portátiles cuestan más que las computadoras normales. Como resultado, el prototipo Gyricon se parecía más a un portapapeles electrónico rígido y costoso que a una hoja de papel barata y flexible. Incapaz de ver mucho valor en la investigación que parecía estar produciendo un costoso sustituto en blanco y negro para las pantallas de los portátiles, Xerox apartó a Sheridon del papel electrónico en 1977.

Años más tarde, a mediados de la década de 1990, un joven físico llamado Joseph Jacobson se incorporó al Media Lab del MIT ( ver Imprime tu próxima PC , TR noviembre / diciembre de 2000 ). Él también había estado pensando en el papel electrónico. Con dos estudiantes, se dedicó a duplicar el trabajo de Sheridon. Pero el grupo del MIT tampoco pudo hacer que las bolas en blanco y negro salieran bien. En cambio, se les ocurrió una variante de la idea. Al igual que Sheridon, el grupo del MIT utiliza una fina hoja de plástico gomoso repleto de esferas diminutas. Pero estas esferas no son sólidas; son cápsulas huecas llenas de aceite de color y pequeñas virutas de pintura de dióxido de titanio cargadas eléctricamente. Cuando una corriente pasa cerca de la hoja, empuja o tira de los chips hacia arriba o hacia abajo, coloreando la parte superior de las cápsulas, que así actúan como píxeles en un monitor. En 1997, Jacobson y sus dos estudiantes cofundaron E Ink, que ha atraído más de 50 millones de dólares en capital de riesgo.

Mientras tanto, Xerox se había interesado de nuevo en su propia tecnología; Sheridon volvió a la senda del papel electrónico a mediados de la década de 1990. Refinó el proceso de fabricación y Xerox firmó un acuerdo con 3M para fabricar láminas de Gyricon en grandes cantidades. En 1999, IBM también estaba en la refriega y se rumoreaba que Philips estaba husmeando en el mercado del papel electrónico. Sin embargo, a pesar de haber sido fundada más de 20 años después de que Sheridon comenzara a trabajar en Xerox, E Ink ganó la primera etapa de la carrera hacia el mercado. Su producto inicial, presentado en mayo de 1999, era un letrero de exhibición en la tienda para J. C. Penney que podía cambiar los mensajes a los compradores. Pero este cartel electrónico carecía de una característica vital del papel: no se podía doblar, porque las cápsulas debían ser direccionadas por una placa de circuito rígida. Sin embargo, se estaba abordando su inflexibilidad desde una dirección completamente diferente.

En cierto sentido, Sheridon llegó demasiado pronto. Alrededor de la época en que desarrolló las bolas de Gyricon, la tinta, por así decirlo, para el papel electrónico, otros investigadores estaban descubriendo los principios que eventualmente harían posible la electrónica crítica para hacer el papel en sí. Pero su trabajo se materializó mucho después de que Xerox abandonara inicialmente el Gyricon. Y llegó como un subproducto de una explosión de nuevas investigaciones sobre un tema aparentemente no relacionado: el plástico conductor de electricidad.

Conocido desde hace mucho tiempo como aislante, el plástico solo se ha conocido recientemente como conductor eléctrico. De hecho, los tres hombres más responsables del descubrimiento de las propiedades conductoras del plástico ganaron el Premio Nobel de Química en diciembre pasado. El campo que crearon se conoce genéricamente como electrónica orgánica porque los plásticos que conducen la electricidad se basan en el tipo de moléculas que contienen carbono que caracterizan la vida, incluso si estas sustancias particulares no se encuentran en los seres vivos. El plástico probablemente siempre conducirá la electricidad de manera más lenta e ineficiente que los materiales inorgánicos como el silicio y el cobre, dicen los investigadores. Pero el plástico es lo suficientemente rápido para muchas aplicaciones electrónicas, y más liviano, más barato y más flexible que el silicio y el cobre.

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En todo el mundo, químicos y físicos del mundo académico y la industria están aprendiendo a crear circuitos orgánicos en procesos continuos, imprimiendo o rociando o estampando circuitos en rollos de plástico en un proceso análogo a la impresión de un periódico. Sin embargo, a pesar de esa analogía, a los descubridores de la electrónica orgánica nunca se les ocurrió la magnífica idea del papel electrónico, dice Alan Heeger, de la Universidad de California, Santa Bárbara, uno de los premios Nobel del año pasado. Pero la conexión era obvia para los investigadores involucrados con tintas electrónicas, como Sheridon y Drzaic en E Ink.

En 1999, E Ink y Lucent Technologies acordaron pasar un año tratando de averiguar si realmente podían crear el primer modelo viable de papel electrónico real. Lucent utilizó su experiencia en semiconductores orgánicos para sellar los circuitos de direccionamiento en una hoja de Mylar transparente. En este proceso innovador, se rocía una fina película de oro sobre el Mylar; el sello, que tiene crestas delgadas que están recubiertas con una capa protectora líquida especial (un material químicamente protector) imprime líneas oscuras a lo largo del oro; un solvente luego lava el oro, a excepción de las líneas protegidas por la capa protectora. Cuando E Ink colocó una capa de tinta electrónica en la parte superior, la hoja, siguiendo sus instrucciones electrónicas, alternaba entre un patrón de tablero de ajedrez y los símbolos corporativos de E Ink y Lucent. Una primicia mundial para ese tipo de pantalla, dijo Pierre Wiltzius, jefe de investigación de materia condensada en Bell Labs, el brazo de investigación de Lucent, cuando anunció el resultado en noviembre pasado.

En diciembre, Xerox, con problemas financieros, escindió Gyricon como una subsidiaria independiente. El papel electrónico todavía es algo que estamos considerando, dice un portavoz. Pero ahora mismo queremos mirar la señalización en red en la tienda. ¿Sabías que es un mercado de 14.000 millones de dólares?

No obstante, dice Wiltzius, el papel electrónico es lo que captura la imaginación. En tres a cinco años, piensa, el equipo de E Ink / Lucent podría tener papel electrónico con una resolución equivalente a unos 100 puntos por pulgada. Eso es un poco mejor que un [Palm] Pilot, dice. Ya tenemos el ángulo de visión hacia abajo: puede leer en una gama mucho más amplia de ángulos. Y luego está la cuestión del color, que creo que se puede hacer. Él marca los desafíos: durabilidad, confiabilidad, registro de impresión. Hay un buen trabajo por hacer antes de que este documento esté listo para cambiar el mundo, dice.

El libro del futuro, les gusta decir a los investigadores del papel electrónico, se verá como un libro normal. Tendrá una tapa dura y un lomo y varios cientos de páginas delgadas, blancas y flexibles. Pero la columna estará llena de circuitos electrónicos y un puerto de datos inalámbrico y tal vez un lápiz óptico; las páginas serán pantallas electrónicas. Los lectores abrirán la portada y, aquí la visión se volverá un poco fantasiosa, se enfrentarán a una lista de las obras contenidas en el libro, ordenadas por título, autor o tema. Debido a que esto es dentro de 10 años o más, los dispositivos de almacenamiento de datos se habrán reducido aún más y, por lo tanto, incrustados en el lomo de este único volumen pueden haber cien novelas, incluso mil, todas descargadas a través del puerto de datos. El lector puede tocar el nombre de Charles Darwin y se le ofrecerá una lista de obras que van desde El viaje del Beagle hasta El origen de las especies.

Después de que el lector selecciona el origen con el lápiz, el texto nada silenciosamente sobre las páginas vacías del volumen. Toque una nota al pie con el lápiz y el texto correspondiente aparecerá en una ventana en la parte inferior de la página. ¿Ese libro contiene una referencia a otra obra de Darwin? Garabatea una solicitud en la portada interior y salta a la red para obtener una copia. Los textos científicos podrían modificarse continuamente para mantener el ritmo de la investigación.

Algo de esto será posible con los libros electrónicos convencionales, por supuesto. Pero el papel electrónico, que es reflectante, es intrínsecamente más legible que las pantallas de computadora retroiluminadas: incluso los toscos prototipos hechos hasta ahora son legibles en un ángulo mayor y con luz solar más brillante que la mayoría de los monitores de computadora. No solo eso, los libros electrónicos convencionales sacrifican muchas de las mejores características de diseño de los libros: la posibilidad de pasar de una página a otra, la capacidad de negociar un texto recordando la ubicación física de los pasajes favoritos y la posibilidad de subrayar pasajes y marcar páginas. Además, el papel electrónico podría ser tan económico que unos cientos de hojas en un libro podrían costar menos que la mayoría de las pantallas de los portátiles. Al igual que la imprenta antes de Gutenberg, el libro electrónico necesitará papel para ser importante en la vida de la mayoría de las personas.

Los periódicos, también, pueden cambiar poco en apariencia, pero muy alterados en función por el advenimiento del papel electrónico. Robert Steinbugler, un diseñador de IBM, ganó un premio a la excelencia en el diseño industrial de 1999 de la Industrial Designers Society of America por una maqueta del periódico del mañana. Parecía una versión delgada de The New York Times, excepto que las páginas sueltas estaban encuadernadas a un lomo de aluminio montado en una libreta rígida, un poco más grande que las páginas electrónicas, que contenía botones de comando. En el diseño de Steinbugler, el lomo y la almohadilla contenían una batería, un puerto de datos y suficiente memoria para almacenar cientos de periódicos. Los futuros lectores podrían hojear las hojas, que tenían artículos de periódicos reales mezclados por casualidad, pero cambiar entre secciones haciendo clic en los botones; con un golpe con el pulgar, la noticia desaparecía de la página y era reemplazada por los deportes. El esfuerzo no fue meramente conceptual; IBM está preparando su propia unidad de papel electrónico, utilizando otra variante de circuitos orgánicos. El papel electrónico es la clave, dice Steinbugler. Siempre digo que la última persona que disfrutó leyendo en una tableta rígida fue Moisés.

Moisés puede ser una referencia apropiada, sugiere Steinbugler, porque las consecuencias culturales del papel electrónico podrían ser bíblicas en proporción. Si cada libro en blanco es una biblioteca potencial, ¿seguirá existiendo la necesidad de bibliotecas? ¿Qué significará para nuestra experiencia de una novela si todas las demás novelas que hayamos leído se puedan consultar desde sus páginas? Si los textos están disponibles instantáneamente en la red, ¿los autores y editores seguirán pudiendo ganarse la vida?

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