Genio menos transpiración

Thomas Edison llamó genio al uno por ciento de inspiración, al 99 por ciento de sudor. Ahora Valery Tsourikov, un emprendedor nacido en Rusia, cree que ha encontrado una manera de empaquetar el 99 por ciento y venderlo como software.



La empresa de Tsourikov con sede en Boston, acertadamente llamada Invention Machine, ha creado y patentado un programa para acelerar el proceso de creación de nuevas tecnologías. Entendemos cómo la gente inventa, afirma Tsourikov. Es análisis de causa-efecto, razonamiento hacia atrás y razonamiento hacia adelante. La magia del genio, dice, proviene de tener una gran base de conocimientos y saber cómo aplicarla.

Computación después del silicio

Esta historia fue parte de nuestro número de septiembre de 1999





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Para capturar esa magia en el software, el programa de Tsourikov viene con más de 6.000 procesos y técnicas de causa y efecto, recopilados de diferentes campos de la ingeniería. Cada efecto está integrado en una red semántica para que la computadora sepa cuándo se puede aplicar y qué hace. Gran parte de la base de datos proviene de patentes estadounidenses que se han categorizado minuciosamente. El programa más nuevo de la empresa, llamado CoBrain, también automatiza este proceso de recopilación de datos. Como resultado, dice Tsourikov, cuando las empresas compran Invention Machine, pueden agregar fácilmente sus propios procesos y técnicas patentados a la base de datos.

Es mucho más que una enciclopedia realmente buena, dice Tom Carlisle, director de nueva tecnología de Phillips Petroleum. Recupera información en contexto. El grupo de Carlisle está utilizando Invention Machine para descubrir formas de eliminar cantidades microscópicas de oxígeno en los sistemas de recolección de gas natural, que hacen que el equipo se corroa. La sección de análisis de problemas [del software] nos ha ayudado a aclarar cuál es realmente el problema.

Tsourikov y cuatro colegas obtuvieron una patente estadounidense sobre la tecnología de Invention Machine en mayo, pero las semillas de la idea se remontan a más de dos décadas. En 1975, Tsourikov estaba terminando una maestría en ciencias de la computación en Minsk. La inteligencia artificial [inteligencia artificial] era muy importante en ese momento, pero el MIT, Stanford y CMU [Universidad Carnegie Mellon] ya habían tomado todos los buenos temas, recuerda. Entonces, Tsourikov decidió crear un [programa] de computadora que fuera capaz de inventar cosas. Tsourikov trabajó por las noches en la computadora IBM 360 en la Universidad de Comunicaciones Eléctricas de Moscú, y finalmente produjo un programa que podría inventar y probar nuevos algoritmos matemáticos. En 1983 contribuyó con su software a la parte de la universidad del proyecto internacional SETI (Búsqueda de inteligencia extraterrestre). Donación de Tsourikov: 20.000 algoritmos, inventados por la computadora, para distinguir las comunicaciones inteligentes del ruido de fondo.



Como sabe cualquier inventor, la clave del éxito es estar en el lugar correcto en el momento adecuado. Aprovechando las reformas económicas de Gorbachov, que estaban abriendo los mercados soviéticos a principios de la década de 1990, Tsourikov fundó su propia empresa en 1991 en Minsk para comercializar la tecnología. En dos años teníamos 800 empresas importantes de la industria soviética ejecutando nuestro programa, dice Tsourikov. En un éxito notable, los ingenieros de una compañía petrolera buscaban una forma de hacer que el petróleo fluyera más rápido por las tuberías. Usando el software de Invention Machine, un ingeniero aprendió que podía disminuir la viscosidad del aceite agregando trazas de un polímero al crudo, de la misma manera que agregar un polímero a la sangre puede ayudar a que fluya a través de las arterias constreñidas.

Lograr que el negocio se estableciera en los Estados Unidos resultó ser un desafío mayor. A finales de 1991, Tsourikov voló a Nueva York con cinco disquetes en su maletín. Todos los inventores en Rusia sabían que si aparecía con un invento en los Estados Unidos, le entregarían un cheque en blanco, recuerda con sarcasmo. Desafortunadamente, tal cheque es tan bueno como las personas que lo escriben, y los sueños de Tsourikov se retrasaron varios años después de que firmó una licencia exclusiva con un grupo de inversionistas con dificultades financieras.

Hoy, las cosas han vuelto a la normalidad: Invention Machine tiene 140 empleados en Rusia y 80 en los Estados Unidos y Europa, con ventas anuales de más de $ 10 millones. Si Edison estaría orgulloso es una cuestión diferente. Me encanta lo que están haciendo, dice Jane Linder, directora asociada del Instituto de Cambio Estratégico de Andersen Consulting. Pero Linder dice que algunos ingenieros, especialmente los mayores, son menos entusiastas. Recuerda una empresa en la que los ingenieros eran hostiles a la presentación de Invention Machine. Eran personas líderes, muy creativas, que vieron el potencial de la tecnología para poner en manos de ingenieros comunes, o de los más jóvenes que no habían hecho su reputación, la capacidad de hacer cosas que superarían a estas personas, y no lo hicieron ' no lo quiero.

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