Los ojos de Dios a la venta

La idea que llevó al avance de John Hoffman provino de un lugar poco probable: un burócrata del gobierno. Hoffman había estado pensando en formas de incorporar datos satelitales de alta calidad, del tipo que usan las agencias de inteligencia, en su incipiente negocio de fotografía aérea. El problema era que el tipo de datos que tiene Estados Unidos se encuentra principalmente en lugares como los campos petrolíferos de Siberia. No hay mucho potencial comercial allí. Pero el comentario del funcionario gubernamental cambió todo el asunto. Me dijo, recuerda Hoffman, sabes hijo, lo que debes hacer es acercarte a los rusos en blanco, porque por Dios que nos han estado tomando fotos durante 20 años '.



Ese consejo llevó a Hoffman a experiencias que recuerdan a una novela de Tom Clancy. Con la ayuda de Mike Laserson, quien había ayudado a negociar acuerdos de granos entre Estados Unidos y la Unión Soviética en las décadas de 1970 y 1980, Hoffman logró una reunión con el Ministerio de Defensa de Rusia a fines de 1994 para promover su idea de poner imágenes satelitales de calidad espía en el mercado comercial. . Las cosas no empezaron muy bien, recuerda Hoffman: aquí había un par de estadounidenses entrando en la comunidad de inteligencia rusa y diciendo: Oye, tienes todas estas fotografías geniales. Queremos que los desclasifique para poder venderlos a la gente '.

Pero después de unos días de discusión seguidos de una cena empapada de vodka en el hotel OMNI en Moscú, Hoffman y Laserson se ganaron a los rusos. Lo que hizo posible formar una empresa conjunta entre la empresa de Hoffman, Imágenes Aéreas , La firma de consultoría unipersonal de Laserson, Central Trading Systems, y Sovinformsputnik , la empresa derivada del gobierno que promueve y comercializa productos y servicios de la Agencia Espacial Rusa. Después de un primer fracaso, un GIRO-2 El satélite lanzado por la empresa conjunta tuvo éxito, y pasó 45 días a fines de 1997 tomando miles de fotografías. Luego, Microsoft, Compaq y Kodak combinaron sus habilidades para crear un catálogo basado en la web y un servicio de cumplimiento llamado Terraserver , que promocionaron, byte por byte, como la base de datos más grande de Internet.





Con imágenes de satélite de 2 metros (que resuelven objetos tan pequeños como 2 metros de diámetro) a la venta el verano pasado por tan solo $ 10 cada una, Hoffman y sus socios ganaron una etapa temprana de una nueva carrera altamente competitiva para sacar provecho de los datos que alguna vez fueron la provincia de los fantasmas. La comunidad de inteligencia tuvo un monopolio de 30 años sobre imágenes satelitales de alta calidad, dice Marty Faga, exjefe de la Oficina Nacional de Reconocimiento, anteriormente clasificada, que ha sido responsable de los satélites espías de Estados Unidos desde 1962. El monopolio se acabó.

anteojos para ayudar al daltonismo

De hecho, ese monopolio se acabó con fuerza. En los próximos meses y años, un grupo de empresas de todo el mundo planean lanzar satélites de imágenes de alta resolución, algunas capaces de lograr resoluciones lo suficientemente finas como para detectar objetos de menos de un metro de ancho, lo que solía ser lo último en tecnología para la comunidad de inteligencia. . Según las proyecciones de algunos analistas de la industria, las ventas de este nuevo producto, junto con los servicios de valor agregado, como la fusión de imágenes satelitales con datos geográficos de uso del suelo, podrían alcanzar los 500 millones de dólares en unos pocos años. Las empresas podrían utilizar los datos con calidad de espía para ver qué están haciendo sus competidores. Podría ayudar a los forestales a hacer un inventario de los árboles por especies. Los medios de comunicación podrían usarlo para identificar noticias de última hora. Los planificadores urbanos pudieron ver cómo crecen las ciudades y dónde colocar calles o carreteras.

Ese es el lado positivo de esta explosión de información que alguna vez fue súper secreta. Pero visto desde otra perspectiva, aparece una imagen más oscura. ¿Y si, por ejemplo, Saddam Hussein tuviera acceso a datos de satélites espías de 1 metro durante la Guerra del Golfo? ¿Podrían sus tropas haber opuesto una lucha más dura? ¿Qué pasaría si algún otro estado rebelde o grupos terroristas pudieran usar el satélite para apuntar misiles con puntas nucleares en los principales aeropuertos internacionales? Según John Logsdon, director del Instituto de Política Espacial de la Universidad George Washington, hay muchos terroristas, espías industriales, gobiernos deshonestos y otros malhechores que esperan tener en sus manos esos datos.



El problema, dice Logsdon, es que esta información está a punto de extenderse al mercado tan rápido que la formulación de políticas no ha tenido la oportunidad de ponerse al día. Ésta es un área, dice, donde la capacidad puede estar adelantándose a una evaluación exhaustiva y reflexiva de los pros y los contras de seguir adelante. El objetivo de la política de la administración Clinton de (en palabras de un funcionario de la administración que insistió en el anonimato) lograr un equilibrio entre la política exterior y el interés comercial ha acelerado las cosas; El proceso del Departamento de Comercio para otorgar licencias a los proveedores de datos satelitales de alta calidad es bastante favorable para los negocios. Y con competidores extranjeros en Canadá, Francia, India, la ex Unión Soviética, Japón e Israel, es probable que los datos estén disponibles para casi cualquier persona, en cualquier parte del mundo.

Antes de averiguar las consecuencias de esta situación, es una buena idea dar un paso atrás y ver cómo llegamos a ella. Cualquiera que vea el tiempo en la televisión sabe que las imágenes satelitales de baja resolución han estado disponibles públicamente durante muchos años. La NASA comenzó a vender imágenes de baja resolución del programa Landsat ya en la década de 1970. Desde entonces, la venta de datos de resolución baja a moderada (hasta el rango de 10 metros) se ha convertido en una industria competitiva a nivel mundial, con agencias administradas o asistidas por el gobierno de Estados Unidos, Francia, India, Rusia, Europa, Japón. y Canadá en el juego.

Pero ese tipo de imágenes es una propuesta muy diferente del tipo de imágenes de alta resolución que está a punto de inundar el mercado. Y se necesitaron un par de desarrollos recientes para que el negocio de alta resolución despegara, por así decirlo. Por un lado, las naves espaciales y los lanzamientos se volvieron mucho más baratos. Ahora es posible ingresar al negocio por $ 20 millones a $ 50 millones, dice Ray Williamson, un colega de Logsdon en el Space Policy Institute. Los rusos pueden llevar sus mercancías al espacio a precios bajísimos desde sus instalaciones de lanzamiento de Baikanur en Kazajstán. China también ofrece servicios de lanzamiento de presupuestos.

El mercado de imágenes satelitales también ha crecido y se ha diversificado durante las últimas décadas. Muchos de los primeros usuarios eran científicos de bajos recursos que rastreaban fenómenos a gran escala como el clima, el declive de los bosques, las condiciones del océano y el calentamiento global. Pero ese tipo de mercado no podía respaldar a toda una industria del sector privado, por lo que los gobiernos proporcionaron grandes subsidios para mantener los satélites en órbita. Mientras tanto, sin embargo, surgió un gran sector comercial nuevo: la industria de Servicios de Información Geográfica (SIG).



híbrido de gato y humano

Las empresas de SIG trabajan principalmente con clientes corporativos, ofreciéndoles datos generales relevantes para sus negocios. Las paredes de las empresas de SIG están empapeladas con imágenes de satélite de Landsat, Spot Image de Francia, RADARSAT de Canadá (que recopila datos de teledetección utilizando un radar de alta resolución en lugar de tecnología óptica) y otros proveedores. Los analistas combinan estas imágenes con información geográfica, como mapas de límites jurisdiccionales, recursos agrícolas y datos demográficos. El crecimiento de GIS proporcionó una base para incorporar todo tipo de información interesante en imágenes de satélite, dice Williamson. Con estos proveedores de servicios de valor agregado ahora en su lugar, las imágenes de alta resolución con calidad de espía ahora tienen un mercado considerable a la espera.

Tan pronto como las condiciones fueron las adecuadas, personas como John Hoffman estaban listas para dar un paso al frente. De hecho, las imágenes de alta resolución fueron parte de la planificación de Hoffman desde el momento en que fundó Aerial Images en Raleigh, Carolina del Norte, en 1988. Pero no fue hasta después de la Guerra Fría y sus aventuras en Moscú que estuvo listo para entrar en órbita. . En mayo de 1996, una nave espacial rusa Cosmos que llevaba un satélite SPIN-2 con una cámara de alta resolución destinada a su empresa conjunta estaba encaramada sobre un cohete Soyuz B en el sitio de Baikanur.

Estas aves rusas, como se conoce a los satélites en el comercio, llevan sistemas ópticos sofisticados pero no están actualizados en todos los aspectos. La mayoría de los competidores de Hoffman devuelven imágenes a la Tierra a través de sistemas de telemetría. Pero los SPIN-2 rusos llevan una película que debe recuperarse físicamente de un recipiente que cae a la tierra. La película se procesa en Rusia y luego se envía a los Estados Unidos, donde los escáneres de precisión convierten las fotografías en imágenes digitales. Una vez digitalizados, los datos de las imágenes pueden guardarse en discos, bases de datos para proveedores de SIG, Internet y el resto del mundo digital.

Lanzar satélites de cualquier tipo no es un negocio para los mareados; el fracaso es a menudo parte del juego. El primer SPIN-2 tuvo problemas con el equipo y nunca entró en órbita. Pero Hoffman tiene un estómago fuerte, y el segundo intento, en 1997, tuvo éxito, proporcionando las imágenes para el Terraserver, ofreciendo al público en general su primera muestra de lo que solo los tipos de inteligencia solían poder ver.

Ese sabor pronto será seguido por un verdadero banquete de imágenes de alta resolución, a medida que los competidores de Hoffman ingresen al negocio (consulte el recuadro: The Image Makers). En los próximos meses y años, varias empresas, incluidas Space Imaging de Thornton, Colorado, Orbital Sciences de Dulles, Virginia y Earth Watch de Longmont, Colorado, esperan lanzar satélites de imágenes de alta resolución. Algunos ofrecerán una resolución ligeramente más fina que 1 metro mejor que la que ahora pueden producir las aves SPIN-2 de Hoffman. Y aunque eso se está acercando a las capacidades de los satélites espías reales, los verdaderos fantasmas dicen que todavía tienen los pájaros más agudos en el cielo. Seguiremos un paso por delante de la capacidad comercial, dice Rick Oborn, portavoz de la Oficina Nacional de Reconocimiento, cuyos satélites en estos días pueden alcanzar, según se informa, una resolución de 10 centímetros.

la frase "macrodatos" se refiere a:

Las nuevas imágenes con calidad de espía no solo serán más baratas y convenientes que las antiguas. Con el aumento en los detalles espaciales viene la capacidad no solo de mapear características geológicas, sino también de hacer preguntas que no podría responder con imágenes de menor resolución, dice el geólogo John Amos, analista de Advanced Resources International, una firma de GIS en Fairfax, Virginia. .

Últimamente, Amos ha dedicado mucho tiempo a ayudar a los clientes a identificar puntos óptimos en lechos de arenisca que se sospecha que contienen gas natural. La mayor parte del gas está encerrado en arenisca de baja permeabilidad. Los puntos dulces tienen una mayor permeabilidad, lo que facilita la salida del gas. Los ojos entrenados geológicamente de Amos pueden obtener pistas sutiles de las imágenes de satélite sobre dónde podrían estar esos lugares. Cuando las imágenes de mayor resolución estén disponibles, podrá hacer zoom en los puntos óptimos candidatos que se fijaron por primera vez durante el análisis con las imágenes de menor resolución. Y eso podría hacer que sea más fácil descartar los pseudo-puntos dulces que absorberían dinero sin producir gas.

Aún así, Amos espera que el impulso tecnofílico de los clientes por el dispositivo más nuevo sea algo contra lo que hay que protegerse. La ironía de las imágenes de alta resolución, explica, es que en realidad puedes perder el bosque por los árboles. Estas imágenes ofrecen más detalles, pero en mucho menos área que las imágenes de baja resolución. Siempre será valioso mirar áreas lo suficientemente grandes a baja resolución para que el cerebro no se vea inundado de detalles, dice Amos.

Y aunque los datos de alta resolución podrían ayudar a personas como Amos, que dedican su tiempo a observar enormes extensiones de océano y zonas rurales poco desarrolladas, podría ser incluso más útil para quienes se concentran en áreas urbanas. Uno de los primeros en iniciar sesión en Terraserver fue Eli Naor, arquitecto de VBN Associates en Oakland, California, que diseñó una carretera y un puente que conectaba una autopista con el aeropuerto de Oakland. Dice Naor: Pude ubicar la bahía en un mapa gráfico del mundo y luego, a través de una serie de ampliaciones, pude acercarme al aeropuerto de Oakland con un alto grado de aumento, encontrar la carretera en cuestión y adquirir la imagen. Dice que las perspectivas generales son buenas para los negocios porque le ayudan a hacer su trabajo de diseño y a mostrarlo en presentaciones. Naor dice que también está emocionado de ayudar a sus hijos a usar las imágenes satelitales recientemente disponibles para proyectos escolares.

La imagen de un padre arquitecto ayudando a sus hijos a hacer sus tareas escolares representa el lado suave y difuso de las nuevas imágenes disponibles. Pero la perspectiva de que Corea del Norte apunte con misiles nucleares es un asunto diferente. Es ese tipo de escenario el que ha convertido el negocio de las imágenes de alta resolución en un tema de debate entre los legisladores y reguladores de Washington. Y, de hecho, los nuevos satélites podrían incluso erosionar la privacidad personal. Si sospechaba que sus vecinos estaban construyendo una piscina al otro lado de una cerca alta, es posible que pueda confirmar su corazonada con algunos datos satelitales (aunque con una resolución de 1 metro, los posibles mirones seguramente se sentirán decepcionados por el pobre detalle de la vista desde el espacio).

Un Grupo de Trabajo Interagencial de Percepción Remota recién formado espera dirigir la industria emergente en una dirección compatible con los intereses nacionales. El grupo, que incluye a representantes de los Departamentos de Comercio, Defensa y Estado, ha estado desarrollando pautas para incorporar salvaguardas en las licencias para la venta de imágenes satelitales de alta resolución. Los operadores de satélites deben mantener un registro de todas las fotografías que toman sus satélites. Deben cerrar las persianas de sus cámaras cuando el gobierno considere que la difusión de imágenes satelitales de alta resolución podría amenazar la seguridad. También existen limitaciones idiosincrásicas, en particular la prohibición de que cualquier empresa estadounidense recopile imágenes en territorio israelí que sean más finas que las imágenes disponibles de empresas no estadounidenses; Space Imaging, por ejemplo, no podrá vender imágenes de 1 metro de territorio israelí desde su satélite IKONOS-1, que aún no se ha lanzado, hasta que algún otro país ofrezca el mismo producto. (Esta fue una concesión a Israel, cuyos cabilderos, dicen algunos, presionaron por motivos de seguridad). Y un artículo de 1997 en el New York Times informó que el Pentágono estaba preparando la defensa definitiva: armas antisatélite capaces de destruir las imágenes. satélites.

Dónde caerá el equilibrio entre el bien y el mal creado por la nueva visión depende de si la información aumenta o disminuye la seguridad en el mundo. Sin duda, muchos de los primeros clientes del nuevo mercado serán los gobiernos nacionales. Las imágenes espaciales serán parte del comercio de inteligencia de los otros 190 países que no han tenido acceso a ellas, dice John Pike de la Federación de Científicos Estadounidenses en Washington, DC, donde monitorea la comunidad de inteligencia. Al ayudar a los países a saber lo que sucede a su alrededor, esto podría ser una herramienta para que los países del mundo planifiquen acciones que amenacen la seguridad o acciones de estabilización de la seguridad, dice Logsdon del Space Policy Institute. Aquí hay información que hasta ahora no ha estado disponible y puede usarse tanto para propósitos positivos como negativos.

En uno de los escenarios más alarmantes, los terroristas o gobiernos mal intencionados y conocedores de la tecnología podrían intentar acoplar imágenes satelitales de alta resolución con el ya comercial Sistema de Posicionamiento Global (GPS). El GPS es un sistema multisatélite mediante el cual se puede determinar la posición de cualquier persona o cosa con una precisión de decenas de pies en el caso de usos comerciales y mejor en el caso de usos militares. La verdadera preocupación, dice Williamson, del Space Policy Institute, es que con estos datos de alta resolución y un par de receptores GPS, se puede hacer una muy buena focalización.

Pike señala otra posible consecuencia no intencionada que las imágenes de satélite de alta resolución podrían catalizar. Países como Argentina y Brasil tienen que adoptar una cierta actitud de laissez-faire sobre el poder militar de cada uno en este momento porque no tienen una manera fácil de responder a la pregunta: ¿Cuál es el nivel de preparación militar de mi vecino? Sin embargo, con imágenes satelitales de alta resolución, puede ser una pregunta que se pueda responder, dice Pike. Entonces, mucha información que solía estar fuera de la mente porque estaba fuera de la vista ahora puede aparecer. Y eso podría significar que los comandantes militares y los tomadores de decisiones pueden sentirse obligados a cubrirse o impresionar a sus superiores recopilando imágenes de inteligencia a las que nunca solían tener acceso.

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La mayoría de los observadores expertos contactados para este artículo creen que, a fin de cuentas, es mejor que los adversarios se conozcan más que menos unos de otros. En general, la transparencia se está estabilizando, dice Chris Simpson, un ex periodista que ahora enseña en la American University, donde su investigación se centra en cuestiones de seguridad nacional en las comunicaciones. Simpson señala los Acuerdos de Dayton que se firmaron después de las reuniones de 1995 cuando los líderes de la oposición en la ex Yugoslavia finalmente se reunieron en la Base de la Fuerza Aérea Wright-Patterson en Ohio para tratar de poner fin al derramamiento de sangre. Las negociaciones incluyeron imágenes satelitales pasadas que proporcionaron una vista de piloto de una región. Rastrearon sistemáticamente dónde estaban las diversas fuerzas, cuál era la geometría de las fuerzas, qué pueblos estaban dirigidos por qué grupos, dice Simpson. Capturó su atención lo suficiente como para que pudieran llegar a un alto el fuego. Pero Simpson no es Pollyanna: las circunstancias en las que los datos satelitales podrían no estabilizarse son aquellas en las que dos lados coinciden de manera uniforme, pero en los que un lado tiene una mayor cantidad de información que el otro. Me vienen a la mente India y Pakistán, que amenazan con llevar a cabo su propia Guerra Fría.

Y más allá de las cuestiones de seguridad, personal, corporativa, nacional e internacional, está la cuestión de cómo las nuevas imágenes afectarán nuestra experiencia del mundo. Las imágenes no nos dirán solo dónde está el clima, sino también dónde se está llevando a cabo el desarrollo urbano, dónde estarán las carreteras, dónde se centran las crisis ambientales y dónde no, dice Simpson. La próxima generación crecerá con este tipo de visión general como parte integral de la conceptualización del mundo, de la misma manera que las personas han crecido con la televisión como parte integral de sus vidas.

Sin embargo, existe una gran diferencia entre las imágenes de televisión y las que están a punto de inundarnos con la fuerza de una manguera contra incendios. La mayoría de las imágenes televisivas son locales y demasiado humanas: parejas en sus apartamentos, jugadores en un campo de béisbol, policías en sus cruceros. Las imágenes de satélite son una verdadera visión de Dios de este mundo, aunque las imágenes en bruto no son parroquiales. Los límites políticos no aparecen; lo local está perfectamente conectado con lo global. La llegada de datos satelitales de grado espía a la vida cotidiana tiene la posibilidad de contrarrestar las imágenes pequeñas de la televisión con las imágenes grandes. Podría proporcionar otra herramienta, píxel a píxel, para que los seres humanos expresen su mala voluntad. O, si tenemos suerte, ese panorama general podría tener un gran poder curativo.

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