¿Tienes fuego?

A menos que haya naufragado o sea un campista muy mal preparado, probablemente nunca haya tenido que hacer un fuego sin un dispositivo de encendido instantáneo. Pero hace 200 años era una historia completamente diferente: aquellos que necesitaban calor, luz o una llama para cocinar tenían que alimentar las brasas del fuego al fuego o sacar chispas de un pedernal y esperar que la yesca se encendiera. Un químico y farmacéutico inglés llamado John Walker cambió todo eso con su invención de Sulphurata Hyperoxygenata Fricts, los antepasados ​​de la combinación diaria de hoy.



La curiosidad de Walker fue provocada por un accidente de laboratorio en 1826. Había estado mezclando un lote de productos químicos combustibles con un palo de madera y sin darse cuenta raspó el palo en la chimenea: la punta se encendió y la madera se incendió. Con más experimentación, encontró la receta correcta para la ignición, una mezcla de clorato de potasio, sulfuro de antimonio y goma, y ​​sumergió estrechos tallos de cartón en la mezcla. Cuando se dibuja a través de un trozo de papel de lija doblado, la punta recubierta chisporrotea y se enciende.

Computación después del silicio

Esta historia fue parte de nuestro número de septiembre de 1999





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El 7 de abril de 1827, Walker vendió 100 de los nuevos fósforos en una caja de pilar de hojalata por un chelín y dos peniques. Fue su primera venta registrada, marcada en el libro de contabilidad de arriba en la línea indicada por la flecha de plástico blanca y roja. Unos meses más tarde, Walker cambió el nombre de su invento a las luces de fricción más manejables y comenzó a usar tablillas de madera, cortadas a mano por indigentes y escolares locales, en lugar de tallos de cartón.

A medida que aumentaron las ventas, las luces de Walker irradiaron desde su tienda en Stockton, Inglaterra, y finalmente llegaron a las manos del químico y físico pionero Michael Faraday. Faraday le imploró a Walker que patentara el dispositivo, pero el inventor era más un filántropo que un emprendedor, insistiendo: no dudo que sea un beneficio para el público, así que déjelos tenerlo. Sin protección de patente, y con Faraday publicitando la invención en escritos y conferencias, otros comenzaron a fabricar versiones de las luces de Walker.

Walker dejó de fabricar fósforos ya en 1830, cuando un producto imitador llamado Lucifer comenzó a ganar popularidad. Desde su época, los fabricantes de fósforos han cambiado la composición química de la punta para mejorar la seguridad y han traído de vuelta los tallos de cartón para las cajas de fósforos. Pero en general, el fósforo de fricción sigue siendo el mismo que el de la primera luz que dio Walker.



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