El gran desconocido: los lectores responden

En su lecho de muerte, según su secretaria Alice B. Toklas, Gertrude Stein preguntó: ¿Cuál es la respuesta? Al no recibir respuesta, continuó: Entonces, ¿cuál es la pregunta?



La curiosidad humana y nuestro impulso insaciable de hacer preguntas impulsa la investigación científica. En la edición de julio de Technology Review, los lectores tuvieron la oportunidad de formular su propia lista de las preguntas científicas más importantes sin respuesta. Presentado con una lista de 14 preguntas que la presidenta de Carnegie Institution, Maxine Singer, y yo afirmamos que estaban entre las más importantes de nuestro libro ¿Por qué los agujeros negros no son negros? Las preguntas sin respuesta en las fronteras de la ciencia, casi 200 lectores comentaron la lista sustituyendo las nuestras por sus propias preguntas favoritas. l La mayoría de los encuestados estuvo de acuerdo con nuestra premisa de que la ciencia, desafiada por innumerables preguntas fascinantes sin respuesta, está lejos de terminar. Pero muchos lectores también identificaron lo que vieron como ommisiones graves y algunos denunciaron nuestra lista como equivocada, elitista o ingenua. En resumen, la encuesta demostró que, si bien los científicos están generalmente convencidos de que las respuestas se logran con cierto grado de objetividad, nuestra elección de preguntas es muy subjetiva. A continuación, se muestran las preguntas que los lectores de Technology Review identificaron como las más convincentes a las que se enfrenta la ciencia en la actualidad.

Irradiación de alimentos: ¿mantendrá alejados a los médicos?

Esta historia fue parte de nuestro número de noviembre de 1997





¿Cuánta vacuna tenemos?
  • Ver el resto del número
  • Suscribir

La pregunta más frecuente

Los lectores de Technology Review plantearon más de 100 preguntas diferentes, pero casi un tercio de todos los encuestados, con mucho el grupo más grande, colocaron preguntas sobre la mente, el cerebro y la naturaleza de la conciencia en la parte superior de sus listas. Entre las variadas preguntas relacionadas con este tema estaban: ¿Cómo funciona la mente? ¿Qué son las emociones? ¿Que es el amor? ¿Podemos construir una máquina consciente? ¿Cuál es el origen de la creatividad? ¿Qué significan los sueños? ¿Por qué respondemos a la música?

Estas preguntas contrastan con nuestra pregunta más estrecha: ¿Cuáles son los orígenes físicos de la memoria? que un lector describió como casi ridículamente simple en comparación con el intento de comprender la conciencia. Muchos de los pensadores más profundos de la ciencia, incluidos los premios Nobel Francis Crick y Gerald Edelman, y el matemático Roger Penrose, estarían de acuerdo con los lectores de Technology Review en que lo último ¿Qué es la conciencia? es la pregunta sin respuesta más fundamental sobre el cerebro. Crick, que define la conciencia como atención y memoria a corto plazo, ha pedido un esfuerzo de investigación intensificado en su libro The Astonishing Hypothesis.



Pero la distinción entre cuestiones sobre la memoria y las sobre la conciencia plantea un punto clave sobre la naturaleza de la ciencia. Para que una pregunta sea científica, debe poder responderse mediante un proceso reproducible de observación, experimentación y teoría. ¿Es científico el estudio de la conciencia, a diferencia del cerebro físico? Muchos investigadores, incluido el científico informático de Stanford Terry Winograd y el fallecido físico Richard Feynman, no están convencidos de que sea posible encontrar una definición fisiológica concreta de la conciencia, y mucho menos un protocolo experimental inequívoco para su estudio, en el corto plazo. Sostienen que, dado que falta una estrategia de investigación clara, la conciencia debe estar por el momento fuera del dominio de la ciencia.

De hecho, la mayoría de las preguntas sin respuesta sobre el pensamiento humano parecen caer en algún lugar del nebuloso reino entre la filosofía y la ciencia. ¿Qué es una idea? ¿Qué es una emoción? ¿Qué significa tener curiosidad o saber algo? Es difícil ver cómo estas preguntas abstractas pueden reducirse de manera ordenada a una propiedad colectiva de los tejidos cerebrales, ni es obvio cómo dar el salto gigante del concepto de pensamiento a un experimento reproducible en el laboratorio.

El problema de la conciencia ha sido meditado por una miríada de científicos y filósofos, desde reduccionistas declarados que esperan que el pensamiento y la emoción puedan ser explicados únicamente por las neuronas hasta los escépticos que niegan cualquier esperanza de comprensión física. El filósofo de la Universidad de California, David Chalmers, adopta un punto de vista intermedio útil al dividir la pregunta ¿Qué es la conciencia? en lo que él llama el problema fácil y el problema difícil.

El problema fácil se centra en la mecánica de la conciencia: ¿cómo pueden los humanos aislar los estímulos externos y reaccionar ante ellos? ¿Cómo procesa el cerebro la información para controlar el comportamiento? ¿Cómo podemos articular información sobre nuestro estado interno? Los neurobiólogos han abordado durante mucho tiempo aspectos de estas cuestiones, que son susceptibles de estudio sistemático de la misma manera que los investigadores investigan los mecanismos físicos de la memoria. Quizás, con muchas décadas de intensa investigación, estas preguntas puedan responderse.



El problema difícil, por otro lado, se relaciona con las conexiones intangibles entre el cerebro físico y la autoconciencia, la emoción, la percepción y el razonamiento. ¿Cómo puede la música evocar un sentimiento de nostalgia o un poema de profunda tristeza? ¿Cómo la lectura de un libro estimula la curiosidad o la frustración? ¿Cuáles son las estructuras y procesos físicos que producen amor, miedo, melancolía o codicia?

Algunos investigadores creen que, a su debido tiempo, la comprensión de la conciencia se derivará naturalmente de la investigación sobre el cerebro físico. Otros abogan por una perspectiva radicalmente nueva. Chalmers, por ejemplo, hace la sorprendente proposición de que la conciencia debe aceptarse como una característica del universo completamente distinta de los atributos físicos previamente reconocidos, como la materia, la energía, las fuerzas y los movimientos. Quizás, dice, la conciencia es una propiedad intrínseca (aún no reconocida) de la información.

¿Qué es la conciencia? Por el momento, los académicos ni siquiera pueden ponerse de acuerdo sobre qué significa exactamente la pregunta, y mucho menos imaginar la forma que podría tomar una respuesta. Porque en el futuro que cualquiera pueda prever, este mayor misterio de la mente humana puede permanecer.

Los recuerdos son diferentes; son más tangibles y están más definidos. En un nivel, los recuerdos son un tipo de información que se puede almacenar, recuperar, alterar o eliminar, todas tareas familiares en la era de las computadoras. Es concebible que cada recuerdo se almacene en el cerebro como una molécula o conjunto de moléculas que transportan un mensaje. Alternativamente, los recuerdos pueden estar conectados a redes de células cerebrales, o tal vez consistan en potenciales eléctricos que impregnan todo el cerebro. Cualquiera que sea la naturaleza de los recuerdos, podemos tener la esperanza de que las respuestas cedan ante un estudio inteligente y persistente.

Hay otra razón por la que la búsqueda por comprender la memoria ocupa un lugar central en el estudio del cerebro humano. La conciencia, la percepción y el pensamiento dependen de recibir información a través de nuestros sentidos y analizar esa información en el contexto de patrones aprendidos de patrones de experiencia registrados como recuerdos. No podemos ser conscientes de nosotros mismos sin un contexto recordado de existencia e historia personal. Comprender la base física de los recuerdos, por lo tanto, es un paso esencial para saber qué es ser humano: ser consciente de los recuerdos.

Un paso adelante

Varias preguntas fascinantes sobre el diseño físico del universo aparecieron varias veces en las respuestas de la encuesta: ¿Qué es la gravedad? ¿Que es el tiempo? ¿Cuál es la conexión entre el mundo cuántico y macroscópico? ¿Cuál es la relación entre las matemáticas y el mundo físico? Estas son buenas preguntas. Todos son objeto de investigación y debate actuales, y cualquiera de ellos podría figurar en la lista de los 20 principales.

Pero otras preguntas, bastante similares en tono y contenido, son más problemáticas. ¿Podemos desarrollar antigravedad? ¿Podemos desarrollar el viaje en el tiempo? ¿Se puede transportar la materia a través del espacio de otra manera que no sea físicamente? Cada una de estas preguntas postula tecnologías que están fuera de las leyes físicas actuales. Eso no quiere decir que tales tecnologías sean imposibles. Es solo que la ciencia, en la actualidad, no tiene forma de abordar tal especulación.

Otras preguntas más abordan el espacio y el tiempo desde una perspectiva más filosófica: ¿Cuál es el significado de la mecánica cuántica? ¿Por qué la velocidad de la luz es lo que es, o por qué es tan lenta la velocidad de la luz? ¿Por qué las constantes fundamentales son lo que son? La línea divisoria entre ciencia y filosofía es a menudo borrosa cuando preguntamos por qué la naturaleza se comporta como lo hace. Los científicos pueden medir la velocidad de la luz con una precisión exquisita, pero la razón por la que tiene ese valor particular puede desafiar la teoría actual.

De manera similar, varios lectores preguntaron si podrían existir universos alternos, quizás con diferentes constantes físicas. Sin observaciones específicas para apoyar o negar estas ideas, los universos alternativos están fuera del dominio de la ciencia actual.

Preocupaciones sociales

Muchos lectores nos condenaron por no reconocer las ciencias sociales. Un lector pregunta: ¿Dónde están las grandes preguntas con respecto al dominio de la [sociedad] humana? Otro observa: Al centrarse en las ciencias naturales e ignorar por completo las ciencias sociales, ambos autores se olvidan de mencionar las áreas de nuestra mayor ignorancia: las preguntas sin respuesta de la sociología, la economía, las ciencias políticas, la psicología social.

Culpable de los cargos. Excepto por nuestra pregunta límite sobre la genética del comportamiento (¿el comportamiento está dictado por los genes?), Nos limitamos a las ciencias físicas y de la vida. Una encuesta similar a la nuestra desde la perspectiva de las ciencias sociales sería fascinante, especialmente a juzgar por las siguientes preguntas: ¿Es la guerra inevitable? ¿Podemos lograr la paz mundial? ¿Cómo surgen las sociedades? ¿Cuál es la mejor manera de criar a un niño? ¿Cuáles son los roles relativos de la naturaleza frente a la crianza? ¿Cuál es la fuente del impulso religioso? ¿Cuáles son las reglas de la economía? ¿Cuáles son los roles del trabajo y el tiempo libre? Si bien tales preguntas no están en la agenda de la investigación científica, los lectores que las formularon pueden sentirse orgullosos de que estos temas están ahora en la corriente principal de la investigación sociológica.

Conocimiento especializado

Algunas preguntas de los lectores parecen estar estrechamente enfocadas y específicas. Por ejemplo: ¿Cuál es la naturaleza de la turbulencia? ¿Por qué las hembras humanas son más pequeñas que los machos? ¿Cómo se genera el North Pacific High? ¿Cuáles son las dinámicas a corto plazo de las estrellas de tipo solar? ¿Podemos desarrollar la fotosíntesis sintética? ¿Podemos entender los principios fundamentales de los catalizadores? ¿Qué causa las edades de hielo? ¿Cómo funciona un espejo? ¿Qué causa un rayo de bola?

Todas estas preguntas son fascinantes, pero no las colocaría en la parte superior de mi propia lista. Aún así, determinar tales clasificaciones es un proceso subjetivo al que la comunidad científica se enfrenta todo el tiempo. La clasificación entra en juego con más fuerza en el mundo cotidiano en la concesión de premios y becas de investigación. Los premios académicos y el prestigio asociado a ellos se suelen otorgar por trabajos percibidos como fundamentales y básicos. El descubrimiento de Ernest Rutherford del núcleo atómico, la explicación de Linus Pauling del enlace químico y el desenmarañamiento de la estructura del ADN por James Watson y Francis Crick fueron todos reconocidos por premios Nobel. Es posible que las publicaciones periódicas prestigiosas como Science y Nature solo tengan espacio para el 10 por ciento de todas las presentaciones. Por lo tanto, las aceptaciones se basan en gran medida en la importancia percibida de la pregunta que se aborda.

Las subvenciones a la investigación, por otro lado, suelen ser otorgadas por agencias gubernamentales (los Departamentos de Comercio, Salud y Servicios Humanos, Defensa y Energía, por ejemplo) que tienen objetivos pragmáticos específicos en mente. En consecuencia, muchos científicos se vuelven expertos en racionalizar su búsqueda de la investigación básica demostrando cómo esta investigación es esencial para resolver problemas aplicados.

Claramente, la importancia relativa que damos a las preguntas es muy subjetiva. Cada cultura hace diferentes preguntas, reflejando sus variadas creencias y experiencias. Todas las culturas se preguntan en un momento u otro acerca de la vasta escala del universo y el antiguo origen de la vida. Sin embargo, no todas las culturas se preguntan cuántas estrellas existen o la edad exacta de las especies fósiles, y mucho menos cómo evolucionan estos objetos. En última instancia, hacer la pregunta correcta en el momento adecuado es una parte clave del arte de hacer ciencia.

quien descubrió la teoría del agujero negro

Camino más allá de la ciencia

Quizás la más fascinante de las respuestas de los lectores fueron las numerosas preguntas que están, por amplio consenso, fuera del dominio de la ciencia. Algunos ejemplos: ¿Existe un dios? ¿Qué pasó antes del Big Bang? ¿Qué pasa después de la muerte? ¿Cuál es la naturaleza del mal? ¿Es el universo infinito? ¿Hay reinos de conciencia o realidad que normalmente no percibimos?

La ciencia aborda solo aquellas preguntas que pueden responderse mediante observaciones reproducibles, experimentos controlados y teoría guiada por la lógica matemática. Esta distinción entre investigación científica y no científica, aunque a veces borrosa, no es frívola ni arbitraria.

La ciencia puede revelar si una pintura es antigua, pero no puede determinar si la pintura es hermosa. Puede usarse para deducir los orígenes del universo físico, pero no puede racionalizar por qué estamos aquí para reflexionar sobre su existencia. Muchas de las preguntas más importantes a las que nos enfrentamos: ¿Cuál es el significado de la vida? ¿Con quién debería casarme? ¿Existe un Dios? -Por lo tanto, se encuentra fuera de su dominio. Tal comprensión llevó al economista y filósofo Kenneth Boulding a comentar, solo en parte en broma: la ciencia es el arte de sustituir preguntas sin importancia que pueden responderse por preguntas importantes que no pueden.

Algunas preguntas que se encuentran en los límites de la ciencia son más difíciles de clasificar. Los científicos están divididos, por ejemplo, con respecto a las preguntas que propusieron varios lectores con respecto a la percepción extrasensorial, la precognición, la numerología y la psicoquinesis. Si bien muchos investigadores agrupan estas ideas en la amplia categoría de pseudociencia, se pueden realizar experimentos reproducibles para probar individuos que afirman poseer tales habilidades.

Necesidades humanas y nuevas tecnologías

Varios de los encuestados nos reprendieron por descuidar las preguntas que abordan las necesidades humanas urgentes. La ciencia más importante realizada por los humanos, según un lector, se podrá conectar a la escala humana, afectará a la sociedad humana de alguna manera plausible. Las preguntas de Hazen fallan en esta prueba.

Entre las preguntas que se hacen los lectores están: ¿Podemos extender la duración de la vida humana? ¿Es la muerte inevitable? ¿Cómo podemos incrementar la producción de alimentos? ¿Qué es el ciclo global del agua en la Tierra? ¿Se autocorrige el ecosistema de la tierra? ¿Podemos desarrollar reemplazos sintéticos para los órganos del cuerpo? ¿Qué causa el clima? ¿Podemos dirigir la evolución? ¿Podemos construir un proceso de recuperación de la próxima era de las tinieblas, asumiendo que hay una próxima era de las tinieblas?

Otros propusieron preguntas relacionadas con el desarrollo de nuevas tecnologías: ¿Podemos desarrollar nuevas tecnologías energéticas? (Esta fue también la base de nuestra quinta pregunta. ¿Podemos desarrollar los viajes espaciales humanos? ¿Cuáles son los límites a la velocidad de las computadoras? ¿Qué será posible a través de las nanotecnologías?

mercado libre usa ebay

La dificultad de juzgar la importancia relativa de las preguntas aplicadas queda bien ilustrada por los esfuerzos por encontrar una cura para el SIDA. Los descubrimientos básicos relacionados con los virus, el ADN y el sistema inmunológico, por ejemplo, pueden no beneficiar directamente a nadie que ahora esté infectado con el VIH, pero eventualmente serán esenciales para encontrar curas para muchas enfermedades, tal vez incluido el SIDA. El descubrimiento de una vacuna específica contra el SIDA, por el contrario, podría no dar como resultado una nueva comprensión fundamental de los sistemas biológicos, pero tendría un efecto inmediato y profundo en millones de personas. Por tanto, parecería prudente que cualquier estrategia de financiación de la investigación sobre el SIDA logre un equilibrio entre los esfuerzos básicos y los aplicados.

Esto también cambiará

Según un lector atento, las preguntas de Hazen y Singer son un lote extrañamente desordenado que abordan diferentes niveles de una manera no sistemática ... La lista es demasiado fruto de nuestras preocupaciones actuales; no está construido para resistir la prueba del tiempo.

No podríamos estar más de acuerdo. La lista cambiará por tres razones. Primero, las preguntas científicas son intrínsecamente respondebles, por lo que las preguntas pueden, de hecho, ser respondidas. Hace dos siglos, una de las mayores preguntas de la ciencia era cómo lograr un método confiable para determinar la longitud. Hace medio siglo, la búsqueda de los mecanismos moleculares de la genética consumió a miles de biólogos. Ahora, surgen nuevas preguntas para reemplazar las antiguas.

En segundo lugar, las preguntas profundas no siempre son preguntas obvias, por lo que pueden descubrirse nuevas preguntas. Si bien el nacimiento del universo, el origen de la vida y la inevitabilidad del envejecimiento y la muerte han invitado a la especulación durante miles de años, otras preguntas apremiantes, como la naturaleza de la energía, el funcionamiento de los genes y el misterio de la materia oscura, son mucho más sutiles y surgen de la persistencia persistente de observaciones extrañas y bits anómalos de datos. Gradualmente, a lo largo de décadas o incluso siglos, nos damos cuenta de una falta fundamental en nuestra comprensión del mundo físico, y un profundo misterio, una nueva pregunta, sale completamente a la luz.

En tercer lugar, algunas preguntas ahora no son científicas, pero es posible que algún día lo sean. Antes del descubrimiento de las galaxias distantes por Edwin Hubble, la cuestión de cómo comenzó el universo quedaba fuera de la ciencia de la observación. Sin datos relevantes, se trataba de especulaciones filosóficas. Pero, una vez que los astrónomos entendieron qué buscar, el origen del universo entró en la corriente principal de la investigación científica. Del mismo modo, ¿qué es el tiempo? y, en mi opinión, ¿Qué es la conciencia? Hoy en día son más cuestiones filosóficas que científicas, aunque esa situación puede cambiar a medida que aprendamos más sobre la materia, la energía y el cerebro. ¿Y quién sabe qué preguntas no hemos pensado todavía en hacernos? Pero esa es la parte divertida.

esconder

Tecnologías Reales

Categoría

Sin Categorizar

Tecnología

Biotecnología

Política De Tecnología

Cambio Climático

Humanos Y Tecnología

Silicon Valley

Informática

Revista Mit News

Inteligencia Artificial

Espacio

Ciudades Inteligentes

Blockchain

Artículo De Fondo

Perfil De Exalumnos

Conexión De Exalumnos

Característica De Noticias Del Mit

1865

Mi Vista

77 Mass Ave

Conoce Al Autor

Perfiles De Generosidad

Visto En El Campus

Cartas De Exalumnos

Función De Noticias Del Mit

Cadena De Bloques

Perfil De Ex Alumnos

77 Avenida De Masas

Política Tecnológica

Perfiles En Generosidad

Noticias

Revista De Noticias Del Mit

Elecciones 2020

Con Índice

Bajo La Cúpula

Manguera

Historias Infinitas

Proyecto De Tecnología Pandémica

Del Presidente

Artículo De Portada

Galería De Fotos

Recomendado