Tintorerías más ecológicas

La limpieza en seco ha sido durante mucho tiempo un objetivo principal en la lista de objetivos de todos los ambientalistas. Su principal agente limpiador, el percloroetileno, es un solvente orgánico volátil cuyas emisiones tóxicas provocan dolores de cabeza, mareos y náuseas después de una exposición breve y daño hepático y renal a largo plazo. De hecho, todas las tintorerías están obligadas por ley a proteger a los empleados de la exposición a los productos químicos.



El enfoque principal hasta ahora para cumplir con las regulaciones ha sido instalar costosos sistemas de recuperación de vapor y sellar las máquinas de limpieza en seco para reducir las fugas de percloroetileno. Ahora, sin embargo, Joseph DiSimone, profesor de ingeniería química en la Universidad Estatal de Carolina del Norte, ha desarrollado una novedosa tecnología de limpieza en seco que elimina por completo el percloroetileno con una de las sustancias más comunes e inocuas en la tierra: el dióxido de carbono.

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Esta historia fue parte de nuestro número de noviembre de 1997





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Normalmente, la naturaleza benigna del CO2 que lo convierte en un medio tan respetuoso con el medio ambiente limitaría su utilidad como agente limpiador, ya que los contaminantes no se disolverían bien en él. Pero DiSimone descubrió un surfactante o detergente único, cuyas moléculas tienen afinidad por los aceites y la suciedad en un extremo y por el CO2 en el otro. Cuando se mezcla con CO2 líquido, el surfactante se organiza en grupos, llamados micelas, que capturan la suciedad y la grasa cuando las prendas se sumergen en la solución. A diferencia de la limpieza en seco convencional, que genera desechos tóxicos, todo lo que queda de la técnica de DiSimone es CO2 líquido y surfactante sucio, ambos inofensivos y reciclables.

DiSimone descubrió la sustancia hace varios años mientras trabajaba en un proceso para utilizar CO2 como disolvente en la fabricación de polímeros acrílicos. Desde entonces, fundó Micell Technologies, Inc. en Raleigh, N.C., para comercializar el proceso. La compañía se unió a American Dryer Corp. de Fall River, Massachusetts, para construir una máquina de limpieza en seco de 100 galones que espera presentar a principios del próximo año en Carolina del Norte.

La tecnología ya ha ganado elogios del gobierno federal. En junio pasado, la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU., Que ha financiado gran parte del trabajo de DiSimone, otorgó al investigador su Premio de Química Verde de 1997 por sus tensioactivos. Prácticamente todos los enfoques para reducir el riesgo para la salud humana hasta ahora han sido reducir la exposición a químicos tóxicos y solventes como el percloroetileno, dice Paul Anastas de la Oficina de Prevención de la Contaminación de la EPA. Pero en los llamados programas de química verde como este, dice, el objetivo es reducir o eliminar el peligro intrínseco mediante la búsqueda de reemplazos para tecnologías contaminantes.



Lienhart dice que Micell espera vender máquinas a tintorerías junto con envíos regulares de surfactantes. El proceso produce tan poco desperdicio, dice, que Micell hará que los dueños de las tiendas devuelvan los tensioactivos sucios para reciclarlos.

Lienhart calcula que un proceso que permita a los operadores limpiar una variedad más amplia de telas con menos mano de obra y sin dolores de cabeza ambientales proporcionará un incentivo suficiente para que los dueños de negocios acepten el costo más alto de las máquinas: $ 125,000, aproximadamente el doble del costo de las máquinas de percloroetileno.

Varias otras consideraciones de ahorro de costes también influyen a favor de la limpieza con CO2. Debido a que las unidades deben operar a alta presión, alrededor de 900 libras por pulgada cuadrada para mantener el CO2 licuado, la limpieza se puede realizar aproximadamente a temperatura ambiente, eliminando la probabilidad de que el calor dañe las prendas. Las tintorerías también podrán usar las máquinas para agregar recubrimientos que requieran una aplicación de alta presión, como resistencia a las manchas o repelentes de agua, eliminando el costo de las máquinas de recubrimiento por separado.

Más allá de la industria de la limpieza, Micell ha estado investigando la posibilidad de utilizar un proceso de dióxido de carbono para teñir tejidos. Ahora se utilizan enormes cantidades de agua y calor para fijar los tintes en las telas, dice Lienhart. Un proceso de CO2 de penetración profunda realizado a temperatura ambiente podría lograr grandes ahorros.



La compañía también ha estado hablando con tintorerías institucionales, e incluso con la Marina, que según Lienhart está interesada en sacar el percloroetileno de sus barcos. La compañía también está considerando otros nichos en la enorme industria de los solventes orgánicos, incluida la limpieza de piezas de máquinas de precisión.

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