Escuchando lo que queremos escuchar

Di mascota. Ahora di palmadita. ¿Escuchas la diferencia? Por supuesto. Ahora di uno a medio camino entre los dos. ¿No puedes hacerlo? ¿O simplemente no puedes escuchar que lo estás haciendo?



Desde la década de 1960, los científicos del habla han sabido que, aunque es posible producir sonidos acústicamente a medio camino entre dos vocales reconocidas, los hablantes nunca las escuchan a medias, las perciben como una u otra. Incluso cuando las personas escuchan una serie de vocales sintéticas, que progresan en pasos acústicos iguales entre, digamos, palmaditas y mascotas, escuchan una serie de palmaditas seguidas de una serie de mascotas. Ahora, los investigadores del MIT y otros lugares están construyendo teorías para explicar este fenómeno, llamado percepción categórica, para que puedan comprender mejor cómo escuchamos el habla. Dicha investigación podría tener implicaciones para el aprendizaje de segundas lenguas e incluso podría ayudar a las computadoras a comprendernos mejor.

Creando la computadora de la gente

Esta historia fue parte de nuestro número de abril de 1997





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Es bien sabido que nuestra capacidad para discriminar entre diferentes versiones de la misma vocal no es uniforme para todas las gradaciones de esa vocal. Algunos son más difíciles de distinguir de sus vecinos que otros. Los investigadores creen que las variaciones en nuestra sensibilidad a las pequeñas diferencias acústicas entre los sonidos del habla pueden ayudarnos a categorizar e interpretar los sonidos de nuestras lenguas nativas.

Louis Braida, profesor del Grupo de Comunicación Sensorial del Laboratorio de Investigación de Electrónica (RLE) del MIT, se propuso mapear la sensibilidad de los hablantes nativos a las vocales en inglés. Cuando preguntó a los sujetos si podían distinguir entre vocales ligeramente diferentes, descubrió que la capacidad de discriminación es más alta no entre el ejemplo más perfecto de cada vocal y sus vecinas inmediatas, sino entre ejemplos cerca de los límites de la categoría, donde una vocal está al borde de la siendo percibido como una vocal diferente. En una investigación anterior, Braida y su colega Nathaniel Durlach habían descubierto un patrón similar en la sensibilidad de las personas a las variaciones de volumen. A los sujetos les resultó más difícil discriminar pares de tonos débiles que pares de tonos fuertes, como se esperaba. Pero obtuvieron un aumento en la sensibilidad al comparar ejemplos sutilmente diferentes en los extremos de un conjunto de tonos, alrededor de los ejemplos más fuertes o más suaves. Habían sido los menos sensibles a las variaciones cuadradas en el medio del rango.

Braida teoriza que las personas clasifican los sonidos estimando qué tan lejos está cada uno, acústicamente, de lo que él llama anclas perceptivas: estímulos memorables ubicados en los bordes de una variedad de ejemplos. Para discernir dónde cae un sonido de vocal particular en relación con los extremos, dice, se mide la diferencia de cada ancla con una 'regla de percepción' que mide en unidades de una diferencia apenas perceptible. Sin embargo, cuanto más lejos está la vocal de un ancla, más borrosa se vuelve la regla y menos precisa se percibe el sonido. Para Braida, la imperfección de la regla corresponde a las limitaciones de nuestra capacidad básica de resolución auditiva.



La percepción categórica también puede estar influenciada por nuestros idiomas nativos, según Patricia Kuhl, profesora del Departamento de Ciencias del Habla y Audición de la Universidad de Washington. Usando casi 100 versiones sintetizadas de una vocal particular, la larga Y sonido, como en Pete -Kuhl pidió a los sujetos que calificaran cada muestra en una escala del uno al siete. Cierta región del espacio vocal, un punto óptimo si se quiere, obtuvo consistentemente las mejores calificaciones. Kuhl llama a esta región el prototipo. Al igual que Braida, descubrió que la sensibilidad de los oyentes a las diferencias es más baja en esta región media y más alta en los bordes del rango. Ella atribuye esta variación a un efecto de imán de percepción en la región media. El prototipo parece actuar como un imán para otros sonidos de la categoría, dice Kuhl. Parece 'asimilar' perceptivamente los sonidos cercanos, lo que dificulta que las personas escuchen las diferencias entre el prototipo y estos otros sonidos.

tecnologías de la cuarta revolución industrial

Naturaleza versus crianza

Kuhl cree que el estado especial de las vocales prototipo se imprime en nuestras mentes a temprana edad. La investigación realizada en bebés estadounidenses y suecos por Janet Werker, profesora de psicología en la Universidad de Columbia Británica, sugiere que, a la edad de 10 o 12 meses, los bebés pierden la capacidad de escuchar distinciones que no ocurren en sus idiomas nativos. Sobre la base de dicha investigación, Kuhl concluye que la percepción categórica tiene un componente aprendido: las personas con diferentes lenguas nativas tienen diferentes prototipos para sus vocales y, por lo tanto, diferentes límites y diferentes regiones de sensibilidad.

Aún no se ha determinado hasta qué punto se aprende la percepción categórica, en oposición a la innata, pero saber más sobre cómo surge el fenómeno podría resultar en mejores sistemas de reconocimiento de voz. Una ventaja que la percepción categórica parece otorgar a los humanos es que nos ayuda a reducir el efecto de la variabilidad en el habla. Los oyentes, dice Kuhl, deben ser capaces de categorizar, o 'hacer equivalentes', los sonidos producidos por diferentes personas, aunque los sonidos sean muy diferentes acústicamente. Pero la variabilidad es un problema para los sistemas de reconocimiento de voz: los acentos fuertes, por ejemplo, pueden hacer que ciertas palabras sean ininteligibles para las máquinas. Kenneth Stevens, que dirige el Speech Communication Group en el RLE del MIT y cuyos intereses de investigación incluyen el reconocimiento de voz, cree que las computadoras podrían programarse para prestar menos atención a los detalles que los humanos no notan. El diseño de sistemas de reconocimiento de voz, dice, debe tener en cuenta que el sistema auditivo-cerebral humano es intrínsecamente sensible a ciertos atributos de los sonidos en el habla y no sensible a otros.



Comprender la estructura delicadamente estratificada de nuestra capacidad para percibir el habla también podría darnos una idea de la enseñanza y el aprendizaje de idiomas extranjeros. La misma percepción categórica que nos adormece ante ciertas diferencias fonéticas en nuestras lenguas nativas puede reducir nuestra sensibilidad a las distinciones cruciales en otros idiomas. Como ha escrito Kuhl, las categorías fonéticas de la lengua nativa son análogas a un tamiz perceptual…. Las unidades fonéticas de la lengua recién adquirida deben pasar por el tamiz, haciendo imperceptibles las distinciones en la nueva lengua. Esta puede ser la razón por la que los hablantes de japonés, por ejemplo, tienen problemas para escuchar l / r distinción en inglés: el prototipo con el que se han sintonizado se encuentra en algún lugar entre las dos consonantes. La capacitación explícita para escuchar tales distinciones puede ayudar a los estudiantes de un segundo idioma a aprender un nuevo acento de manera más eficiente. Y una mayor investigación podría darnos una mejor idea de qué tan bien se puede esperar que los inmigrantes adultos aprendan nuevos idiomas.

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