El levantamiento pesado golpea el aire

Zepelín. El nombre todavía exige respeto de los pilotos de dirigibles de todo el mundo. Y si bien los dirigibles rígidos han estado en tierra durante muchas décadas, la compañía alemana llamada CargoLifter está avanzando en una nave avanzada similar a un zepelín que puede transportar cargas extremadamente pesadas.



¿Ambicioso? Si. CargoLifter está creando una aeronave llena de helio llamada CL 160 que es tres veces el tamaño de un campo de fútbol, ​​capaz de transportar hasta 160 toneladas métricas. En comparación, los helicópteros militares y civiles más grandes suelen tener menos de 20 toneladas.

Se espera que las cargas útiles incluyan grandes equipos de perforación y minería, así como suministros para comunidades remotas.





Las aeronaves acelerarán a casi 60 millas por hora y podrían hacer un viaje transatlántico en tres o cuatro días. El primer CL 160 debería estar completo para fines de 2003, y el servicio comercial se proyecta para 2005. CargoLifter quiere una flota de ellos trabajando en todo el mundo en 15 años.

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Hangar alto

Podría colocar un estadio de fútbol dentro del primer hangar CargoLifter, ahora completo en Alemania.

Con el prototipo en producción, el hangar para albergarlo (en Brand, Alemania) está completo. Y qué hangar es. La enorme estructura tiene 5,5 millones de metros cúbicos de espacio y podría albergar cómodamente un estadio de fútbol, ​​14 Boeing 747 o nueve campos de fútbol.



Se construirá un colgador similar en las instalaciones de 5000 acres de la compañía en New Bern, Carolina del Norte. Estamos postergando un diseño final, dice el presidente de CargoLifter, Charles Edwards, desde la oficina de la compañía en Estados Unidos en Raleigh. Obviamente, a la empresa le gusta pensar en grande. Hemos aprendido que necesitamos más espacio. Hemos alquilado el doble del espacio que tenemos en Alemania.

La instalación probablemente incluirá un parque industrial y un parque temático como el de Alemania, CargoLifter World.

Tomando vuelo

Edwards señala que el CargoLifter CL 160 no es realmente un zepelín, sino un dirigible semirrígido. Los zepelines tienen esqueletos rígidos, mientras que el CargoLifter mantiene su forma debido a la presión interna del helio. Y a diferencia de un dirigible, el CargoLifter tiene una quilla, que corre a lo largo de la parte inferior del sobre lleno de helio. El peso de la carga útil se distribuye a lo largo de la quilla.



Al salir del hangar, el CL 160 se fija a un mástil móvil que es arrastrado por un vagón. Una vez en el aire, la aeronave puede alcanzar una altitud máxima de 6.000 pies, propulsada por cuatro motores de helicóptero General Electric CT-7 de 1.900 caballos de fuerza. Otros cuatro motores CT-7 maniobran la aeronave.

¿Dónde aterrizó el cohete chino?

Cuando el CargoLifter llega a su destino, los cables de tierra se conectan y se bombea agua al CL 160 para mantenerlo en su lugar si se rompe un cable. La aeronave no necesita aterrizar para descargar su carga, por lo que a veces se la denomina grúa voladora. La carga útil se puede descargar mientras el CargoLifter se mantiene a 300 pies.

Entrenamiento complicado

Actualmente, ningún piloto está capacitado para volar un dirigible de este tipo. Edwards dice que la compañía todavía está trabajando con varias agencias gubernamentales para desarrollar estándares de certificación piloto, que se desarrollarán mientras se construye el prototipo CL 160.

Estás lidiando con algo parecido a un submarino, señala Edwards. Es similar a navegar, en el sentido de que debe comprender los patrones climáticos de baja altitud. Y debido a su complejidad, es como volar un Boeing 777.

Los pilotos serán entrenados en simuladores de dirigibles en el Centro de Investigación Ames de la NASA en California y en otra instalación en Bedford, Inglaterra. Una vez que la aeronave esté en producción, CargoLifter planea construir varias instalaciones de entrenamiento propias.

Volando el AirCrane

Ahora que se está probando, el CL 75 AirCrane no tripulado puede transportar hasta 75 toneladas, dice la compañía.

El proyecto ha sufrido una serie de reveses. La prensa alemana ha cuestionado la viabilidad del CL 160, ya que las fechas de los primeros vuelos se han retrasado. Y las proyecciones de costes iniciales para producir el CL 160 han aumentado de 80 millones de euros (unos 68 millones de dólares) a 590 millones de euros (unos 502 millones de dólares). La compañía cita estos excesos y retrocesos de fechas como parte del precio por llevar al mercado un gran esfuerzo tecnológico.

Mientras se prepara para despegar el gran barco, la compañía se concentrará en un globo de transporte al que llama AirCrane que puede levantar 75 toneladas. El globo puede ser remolcado por camiones, barcos o helicópteros, así como por un dispositivo de cable de cabrestante fijo. CargoLifter espera obtener ingresos utilizando el CL 75 en Canadá para el tercer trimestre de 2002.

Esta semana, CargoLifter delineó sus planes nuevamente en la 14a Convención y Exhibición del Comité Técnico Lighter-Than-Air del Instituto Americano de Aeronáutica y Astronáutica en Akron, Ohio.

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