Los trenes de alta velocidad se están poniendo al día

En Los Ángeles, un consultor sube a un tren. A 240 kilómetros por hora, saldrá a la plataforma de San Francisco en menos de tres horas. En el Centro Espacial Kennedy de Florida, una familia parte hacia Orlando en un tren que levita sobre una bobina magnetizada, navegando a una velocidad de 240 a 400 kph.



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Bienvenidos al mundo de los trenes de alta velocidad. Los europeos y los japoneses los han estado montando durante años, y aunque los estadounidenses aún no se han subido a bordo, todo eso puede cambiar pronto. Ya sea que se trate de un tren de alta velocidad que conecta las 800 millas de California o de levitación magnética, como se propuso en Florida, los ingenieros y políticos están reconsiderando estas formas alternativas de correr de una ciudad a otra.

Claramente, los eventos del 11 de septiembre han hecho que el público mire por segunda vez los viajes en tren de alta velocidad. El número de pasajeros de los trenes Acela de Amtrak, que conectan Washington D.C. con Boston, ha aumentado en un 40 por ciento. Se están explorando más mejoras de vías para trenes de alta velocidad en el Medio Oeste, el Sur y California.





Pero muchos ingenieros tienen planes mucho más grandes que estos.

Maglev: todo está en los imanes

Mientras que el Amtrak Acela alcanza un máximo de 240 km / h, los trenes superconductores de levitación magnética han superado los 500 km / h en pruebas en Japón. Los creadores de Maglev afirman que estos trenes no solo son rápidos sino silenciosos, y solo crean ruido del viento cuando funcionan a máxima velocidad.



En Japón, los maglev superconductores levitan sobre una vía guía a través de imanes superconductores súper enfriados ubicados en la parte inferior de ambos extremos del vehículo. Cuando el tren se mueve, genera una corriente eléctrica en los conductores de la vía, creando una fuerza repulsiva. En cuanto supera los 100 km / h, sus ruedas se pliegan por dentro y comienza a levitar. Un sistema de frigorífico enfría los imanes para ahorrar energía.

La ola actual empuja los imanes superconductores del vehículo, moviéndolo como una ola de agua mueve a un surfista en una tabla de surf, dice Jim Powell, quien inventó la tecnología con Gordon Danby a finales de los 60. El vehículo siempre se mueve a la velocidad de la onda de CA, independientemente de que haya vientos en contra o en cola.

La empresa de Powell, Maglev 2000, con sede en Florida, está buscando financiación para una línea desde Orlando hasta el puerto marítimo de Cabo Cañaveral y el Centro Espacial Kennedy. Llamado M-2000, el sistema propuesto podría manejar viajes de pasajeros o transporte de carga. Empleando una versión actualizada de la tecnología japonesa de levitación magnética, los vagones del tren pesarían entre 35 toneladas (completamente cargados con pasajeros) y 50 toneladas, cuando se cargaran con camiones de remolque conducidos directamente al tren. La compañía afirma que este sistema puede levitar a 30 kilómetros por hora.

Una tecnología de levitación magnética de la competencia, llamada Inductrack, utiliza imanes permanentes a temperatura ambiente que no requieren refrigeradores grandes y complejos. Esta estructura simple da como resultado un tren que levita a 1 km / h. Este sistema funciona a la velocidad de la marcha, dice Dick Post, quien lo desarrolló en el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore. Podemos operar a pocos kilómetros por hora, y el tren descansa sobre ruedas cuando se detiene. Actualmente existente solo como modelo a escala, la tecnología Inductrack puede ser ideal para viajes al centro de la ciudad.



Una tercera empresa, Transrapid International, con sede en Berlín, utiliza un sistema de levitación electromagnética. A diferencia de los maglev superconductores, el sistema electromagnético no requiere ruedas porque siempre levita, incluso cuando está parado, siempre que reciba electricidad. Mientras que los trenes superconductores de levitación magnética vuelan a entre 6 y 10 pulgadas por encima de la vía guía, los trenes electromagnéticos vuelan a menos de media pulgada.

¿Tiempo de abordar?

Entonces, ¿cuándo puedes subir a bordo? El Congreso aprobó $ 950 millones para un sistema de trenes de levitación magnética, y aunque no se ha decidido la ubicación del sitio, hay algunos candidatos. Uno es un sistema que conecta Baltimore y Washington, con parada en el aeropuerto internacional de Baltimore-Washington en el medio. También se está considerando una línea desde el aeropuerto de Pittsburgh a Pittsburgh y los suburbios de la ciudad. El Departamento de Transporte de EE. UU. Elegirá el sitio ganador en 2003. El tren maglev en el lugar ganador puede tomar como modelo el sistema Transrapid International en Alemania.

El costo estimado para construir una nueva línea de levitación magnética varía entre $ 15 y $ 60 millones por kilómetro. Por el contrario, el tren de alta velocidad convencional, como la línea Acela de Amtrak, funciona en las líneas ferroviarias actuales, con vías y equipos de señalización mejorados. Usar una línea existente para trenes de alta velocidad es la mitad del costo de crear una línea de levitación magnética desde cero, estima Michael Holowaty, cuya compañía, Parsons Transportation Group, actuó como consultora de ingeniería en el proyecto Chunnel y Acela.

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No soy un maglever, dice Holowaty. A todo el mundo le encantaría tener una mayor velocidad, pero hagamos que algo funcione. Es mejor que al menos inicie el servicio. Tienes que demostrar que la gente quiere viajar en tren.

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