Alta tecnología para tortugas antiguas

Estoy arrodillado en una playa de arena en Costa Rica en una cálida noche de enero ayudando a los biólogos a administrar un ultrasonido a una tortuga laúd. Esperan aprender más sobre su ciclo reproductivo, para proteger mejor a las poblaciones de este reptil en peligro de extinción en sus playas de anidación en todo el mundo. La tortuga ha llegado a la costa para poner sus huevos, como lo han hecho los de su especie desde que los dinosaurios vagaban por la tierra. Observé cómo arrastraba su enorme masa por la playa, giraba lentamente para mirar hacia el océano y comenzaba a sacar un hoyo ovalado en la arena con sus aletas traseras. Pronto entró en su trance de puesta de huevos, un estado de reposo en el que permanece durante una hora hasta que cubre su nido y regresa a las olas.



En su ensoñación, no se fija en nosotros cuando nos ponemos a trabajar. Desempaquetamos el equipo, que parece una computadora de escritorio, y lo colocamos en la arena justo detrás de ella. Se acciona un interruptor y la luz parpadeante de la pantalla ilumina la parte trasera de la tortuga. Dos de nosotros, uno a cada lado, sujetamos sus enormes aletas delanteras para asegurarnos de que no comience a arrojarnos arena a la cara cuando comience a ocultar su nido. Esas aletas en forma de remo pueden arrojar a cualquiera de nosotros a un lado como si fueran restos flotantes, pero permanecen inactivos a sus lados. Lo siento por ella en su trabajo de parto. Su peso le dificulta respirar y toma aire con grandes jadeos. Lágrimas diseñadas para llevarse el exceso de sal gotean como saliva de sus ojos, haciéndola parecer como si estuviera llorando por el esfuerzo.

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Esta historia fue parte de nuestro número de noviembre de 1997





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Esperamos mientras deja caer unos 100 huevos blancos y húmedos en el nido. Cuando termina, David Rostal, biólogo de la Universidad del Sur de Georgia, mueve con cuidado la sonda de ultrasonido a través de su piel sobre el útero. Aunque estoy familiarizado con los ultrasonidos, habiendo observado el desarrollo de mis dos bebés, no puedo descifrar la imagen que se forma en la pantalla. A Rostal, sin embargo, le revela si tiene ovarios maduros con folículos vitelogénicos preovulatorios, es decir, si regresará más tarde en la temporada para poner otro lote de óvulos.

A pesar de mi familiaridad con los ultrasonidos, me parece verdaderamente incongruente presenciar una de las pruebas médicas más modernas en uno de los animales más antiguos. Sin embargo, este tipo de escenas se están volviendo cada vez más comunes. Hoy en día, en las cumbres de las montañas solitarias, en extensiones remotas de la selva tropical y en los océanos, los científicos están recurriendo a todo tipo de herramientas de alta tecnología para ayudarlos a estudiar la vida silvestre amenazada. Las técnicas van desde rastrear árboles genealógicos de especies en peligro de extinción mediante el análisis de su ADN hasta el uso de cámaras de video atadas a cachalotes para filmar calamares gigantes en su entorno natural. En muchos casos, estas tecnologías avanzadas permiten a los científicos investigar aspectos de la ecología, la fisiología y el comportamiento que nunca antes pudieron investigar. Y al permitir que los investigadores y los administradores de la vida silvestre identifiquen los eslabones perdidos cruciales en los ciclos de vida de los animales, las técnicas mejoran las posibilidades de supervivencia de las especies en peligro de extinción.

El trabajo que se está llevando a cabo con tortugas laúd en esta playa -Playa Grande en la costa del Pacífico de Costa Rica- es un ejemplo de ello. Porque en ese tramo de arena de media milla de largo, los biólogos están utilizando quizás más dispositivos de alta tecnología que cualquier otro biólogo que trabaje con cualquier otro animal. Y con estas herramientas están respondiendo a un mar de preguntas previamente incontestables sobre las tortugas, y así están aprendiendo cuán notables son y qué tipo de medidas de conservación pueden ayudarlas.



La tortuga correosa

Dermochelys coriacea, la tortuga cubierta de piel correosa, es única entre las tortugas marinas, que también incluyen las tortugas bobas, verdes, carey y loras. Es el reptil viviente más antiguo, en su forma actual durante al menos 20 millones de años y posiblemente más de 100 millones de años. También es el más grande, después de haber visto a sus rivales en tamaño, los dinosaurios, extinguirse hace unos 65 millones de años. La hembra que tengo ante mí en esta noche tranquila mide aproximadamente cinco pies de largo y pesa 550 libras, el promedio de las personas que anidan en Playa Grande. Pero un macho de tortuga laúd que una vez fue capturado en redes de pesca frente a la costa de Gales se extendía por completo nueve pies desde la cabeza hasta la cola y pesaba una tonelada.

A pesar de su volumen, las tortugas laúd migran más lejos y se sumergen más profundamente que cualquier otro reptil, de hecho, que casi cualquier otro animal. Después de anidar en los trópicos, las tortugas gigantes normalmente nadan miles de millas para llegar a sus zonas de alimentación favoritas en aguas subpolares. En el camino, se sumergen regularmente a más de 3,000 pies hacia abajo, en busca de comida o para escapar de un depredador raro como una ballena asesina. Su cuerpo negro aerodinámico, con su piel suave y correosa y su caparazón estriado y muy afilado, que le da a la especie los nombres populares de quilla y tronco, facilita la natación de largas distancias. Un marco de cuerpo plegable que incluye una alta proporción de cartílago a hueso y pocas costillas fusionadas (incluso su caparazón es tan flexible como una goma de borrar) permite a las tortugas laúd lidiar con la presión, que a 3,000 pies se acerca a 1,500 libras por pulgada cuadrada. Sorprendentemente, logran todas estas hazañas con una dieta de nada más que medusas.

A pesar de su singularidad, la tortuga laúd está en vías de extinción. Frank Paladino, biólogo de la Universidad Indiana-Purdue en Fort Wayne que ha dirigido el proyecto en Playa Grande desde 1988 con James Spotila de la Universidad Drexel, estimó recientemente que la población mundial se ha reducido en dos tercios solo desde 1980, de 115.000 a 34.500. hembras anidadoras. (Censurar a los machos es imposible, ya que nunca llegan a tierra y rara vez se los observa en mar abierto).



Aunque la tortuga laúd pasa la mayor parte de su vida mar adentro, sus principales amenazas, irónicamente, se encuentran en tierra. Poner sus huevos en la tierra es el único rasgo que ha conservado de sus primeros antepasados, las tortugas terrestres, y ese rasgo ahora ha vuelto para perseguirlo. En las playas de anidación de tortugas baulas en todo el mundo tropical, la gente asalta los nidos de las tortugas en busca de sus deliciosos huevos, construyen sobre su hábitat con casas y hoteles, y ocasionalmente matan a las hembras anidadoras por su carne. Sin embargo, las tortugas laúd están perdiendo cada vez más la vida en alta mar, donde los pescadores las arponean para alimentarse o para obtener el aceite espeso y amarillo que contiene su carne. (El aceite se usa en el Caribe como afrodisíaco o como un masaje en el pecho para aliviar la congestión y por los pescadores en Arabia e India como tratamiento para las maderas de los botes). Las tortugas también mueren en el mar cuando los aparejos de pesca con palangre las engancha y ahoga involuntariamente. y la basura plástica flotante los ahoga cuando la confunden con medusas.

Para frenar o incluso revertir este declive precipitado, los biólogos se apresuran a comprender mejor la especie. Necesitamos desesperadamente saber a dónde van estos animales en el océano abierto y qué hacen allí, dice Scott Eckert del Hubbs-Sea World Research Institute en San Diego, California.

Los biólogos no tienen idea de dónde pasan sus años de desarrollo las tortugas, que parten de sus playas natales como crías de dos onzas. Tampoco saben qué tan rápido crecen, a qué edad alcanzan la madurez sexual o cuánto tiempo viven. No están seguros de cómo las hembras encuentran el camino a los lugares de alimentación, o cómo encuentran el camino de regreso a sus playas de anidación favoritas. Nadie ha informado nunca haber visto pareja de lomos de cuero. Cuando te das cuenta de que faltan esas piezas muy básicas de información, te das cuenta de por qué estamos teniendo tanta lucha tratando de salvar a estas criaturas, dice Eckert, quien dice que ha comenzado a temer, por primera vez en 15 años en el campo, que su extinción puede ocurrir durante su vida.

Volviendo a la tecnología

Cuando terminamos con el ultrasonido, todos damos un paso atrás y observamos cómo la tortuga cubre su nido. Sus gigantes aletas delanteras envían paladas de arena volando detrás de ella, y en cuestión de minutos solo puedo adivinar dónde está realmente el nido. Las tortugas laúd deben tener especial cuidado para ocultar sus huevos, ya que muchos depredadores no humanos, desde mangostas hasta perros, también los desenterran. Pronto termina su trabajo y comienza a arrastrarse por la berma hacia las olas rompientes.

Pero aún no hemos terminado con ella. Rostal quiere tomar una muestra de sangre para ver si existe una correlación entre sus niveles de testosterona y la presencia de esos folículos preovulatorios. El objetivo es descubrir qué provoca que una hembra ponga sus huevos y, cuando haya terminado, se vaya de la región para pasar la temporada. Al comprender mejor el ciclo de puesta de huevos, los conservacionistas pueden saber no solo dónde sino más precisamente cuándo extender la protección a las hembras anidadoras.

Ya no está en trance, la tortuga laúd ahora está empeñada en llegar al agua y no se quedará quieta mientras tratamos de sacarle sangre. Así que colocamos una lona de tela gruesa de goma en su camino. Cuando se arrastra sobre él, tomamos las cuatro esquinas y, después de varios intentos, logramos sujetar sus poderosas aletas a su costado. Rostal no pierde tiempo en obtener la muestra, que extrae de su cuello con una aguja hipodérmica larga. Junto con las muestras de otras tortugas, la sangre revela más tarde que las hembras que tienen ovarios maduros con múltiples folículos grandes, como nuestra tortuga esa noche, muestran niveles altos de testosterona, mientras que aquellas con ovarios agotados tienen niveles correspondientemente bajos de la hormona. Tales pistas sobre el momento y la mecánica de la reproducción ayudarán a los científicos a monitorear mejor las poblaciones discretas de tortugas laúd en los trópicos, desde México hasta Malasia.

A pesar de lo sofisticadas que son las pruebas de sangre y ultrasonido, representan solo la punta del iceberg proverbial para Paladino y otros investigadores de tortugas laúd. En sus esfuerzos por recopilar la mayor cantidad de información posible sobre cada tortuga, nido, huevo y cría en Playa Grande y en otros lugares, se basan en una amplia gama de técnicas. Ciertos métodos siguen siendo de baja tecnología, como registrar la longitud y el ancho del caparazón de cada madre con una cinta métrica (para determinar el tamaño promedio de los nidos allí) y marcar la ubicación exacta de cada nido con una estaca de madera (para saber qué hace que un sitio de anidación ideal ). Pero otros métodos se basan en algunas de las tecnologías más avanzadas disponibles.

Podría decirse que la tecnología más valiosa que Paladino emplea en Playa Grande es también la más pequeña. Aproximadamente del tamaño de un grano de arroz, el Transpondedor Pasivo Integrado, o PIT, es una etiqueta de identificación de microchip encapsulada en vidrio que su equipo inyecta en el músculo del hombro de cada nido que se arrastra hacia Playa Grande. Las etiquetas PIT son más confiables que las etiquetas de aleta de metal, que Paladino también usa, aunque a menudo se caen durante las peregrinaciones del animal en el mar. A medida que cada tortuga llega a tierra, los miembros del personal del proyecto pasan un escáner de mano, como los que se usan en las líneas de caja de los supermercados, a través del hombro del reptil para leer la identificación. código.

Al identificar a las personas, los investigadores pueden responder a una gran cantidad de preguntas. A lo largo de los años, Paladino y sus colegas han demostrado, por ejemplo, que Playa Grande, que en su apogeo a fines de la década de 1980 vio alrededor de 1,600 anidadores por temporada, es una de las colonias de anidación de tortugas baulas más grandes del Océano Pacífico. También han demostrado que las hembras tienden a poner huevos, en promedio, cinco veces durante la temporada de anidación de octubre a febrero. Este hallazgo puede tener implicaciones para la conservación. Por ejemplo, si las hembras merodean relativamente cerca de la playa, es posible que sea necesario restringir la navegación y la pesca cerca de las playas de anidación durante estos meses.

Paladino ahora espera comenzar a implantar etiquetas PIT en los recién nacidos. Aunque teme que a medida que las crías crecen, las etiquetas pueden quedar tan enterradas en un tejido denso que se vuelven ilegibles, espera que sigan siendo viables durante el tiempo suficiente para ayudar a aclarar enigmas tales como la rapidez con la que maduran las tortugas laúd. Por ejemplo, si una hembra recién nacida etiquetada regresa como adulta a su playa natal para poner huevos, como muchos investigadores creen que hacen las tortugas laúd, entonces, con una lectura rápida de la etiqueta, los científicos pueden saber cuántos años tiene esa tortuga y cuánto tiempo. tardó en alcanzar la madurez sexual.

Otras tecnologías que entran en juego en la costa arrojan luz sobre la fisiología de la tortuga laúd. Mientras cada tortuga en Playa Grande pone sus huevos, los equipos de Paladino colocan los cables de un termopar, que mide la temperatura, en el nido durante el período de incubación de 60 días. Resulta que las temperaturas de los nidos determinan en gran medida el sexo de las crías. Las temperaturas más cálidas significan más hembras, las temperaturas más frías más machos. La temperatura a la que resulta una proporción igual de los dos sexos se encuentra entre los 84 y 86 grados F. Por lo tanto, conocer la temperatura de los nidos en Playa Grande y otras playas (que pueden variar levemente) es crucial para los esfuerzos de conservación, que a menudo incluyen la reubicación de nidos. que son propensos a la caza furtiva de huevos o la erosión del agua de mar.

Uno de los misterios más tentadores que rodean a la tortuga laúd es cómo se las arregla para sobrevivir en aguas heladas. Las tortugas laúd han sido capturadas en aguas a 44 grados F con temperaturas corporales internas de más de 77 grados F. Algunos biólogos han sugerido que deben tener un metabolismo alto, como los mamíferos o las aves. Pero los biólogos Frank Paladino y James Spotila creen lo contrario.

Para analizar el metabolismo en reposo de la tortuga, los dos investigadores colocaron máscaras selladas sobre las cabezas de las tortugas laúd que anidan y recolectaron sus gases respiratorios en grandes globos meteorológicos. Más tarde analizaron los gases para determinar el volumen total y los porcentajes de oxígeno y dióxido de carbono para desarrollar una estimación de la tasa metabólica en reposo de la tortuga (la cantidad de oxígeno que quema por kilogramo de peso corporal) después de permanecer inmóvil en la costa durante dos horas. Descubrieron que las tortugas laúd tienen un metabolismo menos de la mitad que el de un mamífero de tamaño similar, como una vaca.

Paladino y Spotila teorizan que las tortugas laúd dependen de un sistema metabólico único al que han denominado gigantotermia. Los gigantotermos, que pueden haber incluido a los dinosaurios, dicen, tienen tamaños corporales grandes y metabolismos bajos, y usan tejidos periféricos (en el caso de las tortugas laúd, su piel grasosa) como aislamiento. En las tortugas laúd, por ejemplo, las arterias y las venas se encuentran una al lado de la otra, de modo que la sangre caliente bombeada desde el corazón puede calentar la sangre helada procedente de las extremidades. Esto ayuda a mantener alta la temperatura corporal central de la tortuga incluso en aguas que matarían a un humano en minutos.

Siguiendo al maletero

Los conocimientos más interesantes que los biólogos han obtenido sobre la vida de las tortugas laúd provienen de dispositivos de recopilación de datos que hembras desprevenidas han llevado consigo a las profundidades del mar. Siempre nos han acusado de estudiar animales en una sala de maternidad, se ríe Eckert, refiriéndose a trabajar con hembras en y cerca de las playas de anidación. Ahora podemos dar un paso atrás y averiguar en qué se pasan el otro 99,9 por ciento de sus vidas.

Algunas de las primeras pistas sobre el comportamiento de las tortugas laúd en el mar, por ejemplo, provienen de registradores de tiempo y profundidad (TDR) controlados por microprocesador. Adjuntos a los caparazones de los animales, estos instrumentos, que los biólogos diseñaron inicialmente para el estudio de otros grandes buceadores como focas y pingüinos, registran la profundidad y duración de la inmersión, las tasas de ascenso y descenso y los tiempos de superficie. Eckert y su esposa Karen, quien también es una destacada investigadora de tortugas laúd, primero arrojaron luz sobre las habilidades de buceo de la tortuga usando TDR en anidadores que partían de Sandy Point, St. Croix. Descubrieron que las hembras se zambullían casi continuamente, día y noche, con un promedio de diez minutos por inmersión y cinco inmersiones por hora. También se sumergieron más profundamente durante el día, a menudo a profundidades más profundas. Una tortuga nadó 3.330 pies antes de que el TDR dejara de grabar. Si bien esa inmersión sigue siendo la más profunda registrada, Eckert cree que las tortugas laúd se sumergen habitualmente mucho más profundamente. Después de analizar cientos de inmersiones, el equipo de marido y mujer cree que las tortugas están siguiendo la llamada capa de dispersión profunda, una zona horizontal rica en medusas que suben a la superficie por la noche para alimentarse de fitoplancton pero se retiran durante la luz del día. a profundidades por debajo de los 1.800 pies, donde la iluminación es solo el 1 por ciento de la de la superficie.

La biotelemetría, un medio para detectar y medir de forma remota los movimientos y otras condiciones de la vida silvestre equipados con dispositivos electrónicos de telemetría, también ha ayudado a aclarar el comportamiento de la tortuga laúd en alta mar. Para aprender más sobre lo que hacen las hembras de Playa Grande en los días o semanas entre los eventos de anidación, Paladino y sus colegas equiparon a los individuos con transmisores de radio y sónicos y los siguieron en botes mientras salían de la playa. Los transmisores de radio permitieron a los científicos monitorear la actividad en la superficie y la ubicación de las tortugas hasta a 10 millas de distancia. Los transmisores sónicos, cuyas ondas de sonido viajan fácilmente a través del agua, les permitieron registrar inmersiones a profundidades de 1500 pies y más.

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A través de este trabajo, Paladino y sus colegas descubrieron, entre otros hallazgos, que las hembras que esperan otra oportunidad para anidar pasan su tiempo buceando y alimentándose a profundidades relativamente poco profundas dentro de unas 40 millas de Playa Grande. Al final de un día de estudio, los investigadores simplemente se sumergieron en el agua para recuperar sus instrumentos cuando las tortugas emergieron.

Para las tortugas que se embarcan en sus migraciones de larga distancia, los biólogos necesitaban equipos que pudieran operar de forma remota. La telemetría satelital fue la respuesta porque rastrear tortugas de esta manera, señala Eckert, significa que no es necesario perseguirlas. En junio de 1995, equipó a tres tortugas laúd en una playa de Trinidad con transmisores satelitales de un vatio, cada uno con un microprocesador a bordo que registraba la profundidad y la duración de las inmersiones. Cada vez que una tortuga sale a la superficie, el transmisor busca uno o ambos satélites meteorológicos en órbita polar Argos, cada uno de los cuales pasa sobre el ecuador unas cuatro veces al día. Cuando se hizo un enlace, el transmisor envió un código que identificaba a la tortuga, así como un flujo de datos. El satélite, a su vez, utilizó una función de triangulación para determinar de dónde venía la señal en el planeta. Si la tortuga permanecía en la superficie el tiempo suficiente, entonces el satélite tenía una posición sólida en su ubicación, a menudo dentro de los 500 pies, dice Eckert. El satélite transmitió la información a una estación receptora en tierra, que envió los datos por correo electrónico una vez al día a la computadora de la oficina de Eckert.

Por primera vez, los científicos pudieron obtener una visión detallada de dónde van las tortugas laúd en sus migraciones que atraviesan el océano. Uno de los transmisores de Eckert falló después de tres meses, pero los otros dos duraron más de un año. (Eckert las diseñó para fallar después de unas 40.000 transmisiones, y para que el arnés que las transportaba se cayera de la tortuga después de aproximadamente un año). En ese tiempo, las dos tortugas viajaron más de 10.000 millas cada una. Después de salir de Trinidad, uno se dirigió al norte hacia aguas subárticas, donde permaneció durante dos meses antes de dirigirse al sur hacia las Islas Canarias y hacia África. El otro nadó hacia el este, virando hacia el norte a unas 1.000 millas al oeste de Mauritania. Terminó en el golfo de Vizcaya frente a Francia, luego giró hacia el sur y finalmente se acercó a la costa africana.

Mientras tanto, Eckert ha estado intentando mejorar sus técnicas telemétricas. Recientemente equipó nueve espaldas de cuero en la costa del Pacífico de México con transmisores mejorados diseñados para durar 250,000 transmisiones durante hasta 4 años. Y ahora está trabajando en un transmisor que usará el Sistema de Posicionamiento Global (GPS) para seguir a sus tortugas. La belleza de una ubicación GPS es que es muy fácil de obtener, dice. Por lo general, las tortugas laúd permanecen en la superficie solo unos minutos, pero los transmisores de sus sujetos de Trinidad necesitaban que las tortugas estuvieran en la superficie durante al menos cinco minutos para obtener una señal de satélite. La unidad GPS necesita menos de 20 segundos. Además, durante ese tiempo, Eckert podrá comunicarse con el transmisor. Puede reprogramarlo, como decirle que se apague solo durante un mes si obtiene datos de áreas que no desea, dice.

Mientras rastreaban por satélite ocho tortugas laúd en el lado del Pacífico, Paladino y sus colegas hicieron un descubrimiento interesante. Las tortugas que salen de Playa Grande pueden hacerlo en cualquier lugar a lo largo de un arco de unos 160 grados. Sin embargo, las ocho tortugas en el estudio se dirigieron hacia el suroeste a lo largo de la cordillera subterránea Cocos hacia las Islas Galápagos; cuatro continuaron más allá de las Galápagos hacia aguas más profundas del Pacífico. Los biólogos creen que las tortugas están migrando a lo largo de distintos corredores oceánicos, que, de manera conservadora, estiman que tienen unas 300 millas de ancho. En Playa Grande, Paladino ha comenzado a investigar cómo las tortugas perciben tales rutas. Normalmente, las tortugas laúd recién nacidas que salen de la playa siempre se dirigen directamente al mar. Pero cuando Paladino pegó temporalmente agujas magnetizadas con aproximadamente el doble de la fuerza del campo magnético del planeta a las cabezas de las tortugas, comenzaron a vagar sin rumbo fijo. Cuando interrumpe su capacidad para sentir el campo magnético de la tierra, dice, parecen ir en un patrón aleatorio.

Eckert considera que el jurado aún delibera sobre si existen vías específicas; sus tres tortugas de Trinidad, por ejemplo, se dirigieron en tres direcciones diferentes. Sin embargo, si tales corredores existen, podrían ayudar en gran medida a proteger a la especie en alta mar, dice Paladino, ya que las autoridades pueden saber cuándo y dónde restringir las operaciones de pesca con palangre que ahogan a miles de tortugas laúd cada año. De hecho, el nuevo conocimiento sobre el comportamiento de la tortuga laúd que los biólogos están recopilando ahora les está dando una renovada esperanza de que la especie pueda salir del borde de la extinción. El uso de telemetría satelital y otras tecnologías que nos permiten comprender los movimientos y hábitats de las tortugas laúd, dice Eckert, nos brinda las herramientas que necesitamos para responder, por ejemplo, a los pescadores que dicen que queremos construir una nueva pesquería aquí. Bien, pero esto es lo que debes evitar '.

Preservando la especie

Después de tomar la muestra de sangre, liberamos a la tortuga laúd de su cautiverio temporal y observamos cómo se arrastra hacia las olas. La marea alta, en la que había confiado para llevarla lo más lejos posible de la playa, ha comenzado a bajar, lo que hace que su viaje sea más agotador que al entrar. Respira con dificultad y la carne bulbosa en el cuello y los hombros. brilla carmesí por el esfuerzo. Pero ella sigue adelante, dejando un rastro en la arena de cinco pies de ancho. En poco tiempo, las primeras olas espumosas comienzan a chapotear sobre su ancha espalda. Unos minutos más tarde, recupera la flotabilidad y desaparece instantáneamente en el mar.

Se necesitarán más investigaciones para determinar si esta tortuga laúd luego nadó por una carretera de tortugas marinas hasta sus zonas de alimentación, y para resolver un océano de otros misterios sobre las tortugas laúd. Algunas preguntas, como a dónde van las crías de tortuga cuando desaparecen en las olas, pueden tener que esperar avances en las tecnologías disponibles, como transmisores satelitales miniaturizados, o incluso nuevas tecnologías en conjunto. Cuando pienso en tratar de averiguar a dónde van esas crías, me pongo pálido, dice Eckert. Pero apenas lo disuade. Tenemos que comprender mejor a dónde van las tortugas laúd, qué están haciendo allí y qué hábitats necesitan para sobrevivir, o estaremos desperdiciando todos nuestros esfuerzos en todas partes, agrega, refiriéndose a los intentos de salvaguardar las playas de anidación. Esa es mi cruzada de quizás los próximos 50 años.

Otra cruzada de Eckert es informar al público en general sobre las tortugas laúd y su difícil situación. Es su seguro a largo plazo, señala. Una de las mejores formas de educar a la gente, dice, es con otra tecnología en auge: Internet. Ahora hay una serie de páginas web populares orientadas a las tortugas marinas, y algunos investigadores, incluido el colega de Paladino, Edward Standora, de Buffalo State College en Buffalo, Nueva York, han comenzado a publicar sus pistas de satélite en la red, para que los escolares puedan ver la el progreso de las tortugas. Internet es una forma económica de distribuir información a un público muy amplio, dice Eckert, y cada vez que lo haces, estás beneficiando la conservación de la especie.

Mientras tanto, hasta que exista una comprensión científica más amplia de las tortugas laúd, los investigadores coinciden en que la forma más prometedora de preservar la especie sigue siendo proteger sus zonas de anidación. Con ese fin, hay buenas noticias en Playa Grande. En julio de 1995, el gobierno de Costa Rica declaró a Playa Grande y dos playas de anidación vecinas como parque nacional, el Parque Marino Las Baulas o Parque Marino de la Tortuga Baula. Más allá de una fuerte ética nacional de conservación, las autoridades costarricenses otorgaron protección en gran parte basándose en la investigación de vanguardia de Paladino y Spotila.

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