Dentro de la fábrica de bombas

¿Cómo es diseñar armas de aniquilación masiva? ¿Cómo justifican su trabajo las personas que producen tales armas? El profesor de antropología del MIT, Hugh Gusterson, pasó dos años y medio en los laboratorios Lawrence Livermore, donde los científicos han estado creando armas atómicas desde 1952, y su libro Nuclear Rites aborda esas preguntas. Gusterson comenzó como un activista por la paz nuclear, luego le sorprendió lo mucho que le gustaba personalmente un científico de Livermore sobre el que debatía. Nuclear Rites trabaja para ver a los investigadores como seres humanos complejos en lugar de como caricaturizados por el Dr. Strange-loves, y examina cómo forman sus identidades como diseñadores de bombas.



Un aspecto fundamental de la tarea de Gusterson es una mirada al espíritu de secreto de Livermore. Los controles de seguridad, que enfatizan la pertenencia de los científicos a una comunidad enrarecida, refuerzan su orgullo por su habilidad, conocimiento y patriotismo. Pero al mismo tiempo, tales medidas los empujan con frecuencia a monitorear sus acciones y a vigilar a sí mismos contra comportamientos sospechosos, como asistir a las reuniones de activistas por la paz. Las reglas formales e informales también impiden que los científicos de Livermore discutan su trabajo con extraños, incluidos sus propios cónyuges. Una esposa nunca se enteró del proyecto de su esposo hasta que asistió a su entrevista para el libro.

Lo que no sabemos

Esta historia fue parte de nuestro número de julio de 1997





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Gusterson continúa señalando que las pruebas nucleares que supervisan los científicos de Livermore son ritos de iniciación críticos, que fortalecen los lazos comunitarios. El acto de superar los enormes obstáculos técnicos que presentan estas pruebas refuerza la suposición compartida de los participantes de que las armas atómicas, si se manejan de manera competente, son controlables. Y esta sensación de dominio se traslada al contexto político y militar en el que se utilizarán las bombas. Para los científicos, en otras palabras, las pruebas nucleares proporcionan una simulación simbólica del propio sistema de disuasión, escribe Gusterson. De hecho, muchos científicos de Livermore consideran que sus bombas son un elemento disuasorio tan poderoso que creen que nunca se utilizarán y, por lo tanto, diferencian su trabajo de la producción de tecnologías militares convencionales como el napalm. Algunos incluso marcharon en protestas contra la guerra en la década de 1960 o se opusieron a las políticas ambientales de Reagan-Bush.

Sin embargo, sean cuales sean sus creencias, los científicos de Livermore se enfocan menos en asuntos políticos que en la satisfacción de enfrentar desafíos técnicos. El diseño de armas nucleares despierta su curiosidad científica. Tienen el privilegio de trabajar con colegas muy inteligentes en lo que uno describió como la tienda de juguetes definitiva con equipos de última generación. Evitan tener que arrodillarse ante las burocracias académicas o corporativas. Y canalizan su pasión por la invención en lo que Gusterson llama una fuente de energía vinculante, algo capaz de mantenerlos unidos incluso cuando los forasteros cuestionan su misión.

Otros estudios sobre instalaciones de armas atómicas, incluidos Star Warriors, del escritor científico del New York Times, William Broad, Blessed Assurance de la novelista Grace Mojtabai y mi propia Cultura nuclear, han descrito una mezcla similar de silencio político y pasión técnica, y una sensación similar de un mundo aparte. . Pero Gusterson plantea algunos problemas nuevos. Lo más significativo es que informa que la mayoría de los científicos con los que habló mencionaron el posible impacto humano de sus bombas solo de pasada. Quizás porque se han concentrado tan intensamente en especificaciones técnicas exigentes y siempre cambiantes, parecen haber convertido los cuerpos sobre los que podrían aterrizar sus armas en lo que él llama un conjunto de componentes que experimentan interacciones mecánicas con ondas expansivas y fragmentos de vidrio.



Adoptando la vulnerabilidad

Gusterson sostiene que tal sentido de abstracción es clave para permitir que las personas desarrollen bombas. Para ilustrar su punto, contrasta las respuestas de tres científicos que presenciaron explosiones nucleares en la superficie. El primero abrazó su trabajo con puro entusiasmo y describió el impacto de la bomba como impresionante e interesante ... un resultado muy espectacular. El segundo describió la explosión como simplemente impresionante, pero luego reconoció un sentimiento muy pesado, una sensación física de presagio que provocó continuos recelos sobre su trabajo. El tercer científico, aunque presenció una explosión más pequeña desde la misma distancia, describió estar agachado, aterrorizado y sentir su corazón latir mientras orinaba en sus pantalones. Aunque este hombre podía hablar la charla técnica tan bien como los demás, se sentía físicamente frágil cuando se enfrentaba a una explosión nuclear real. Esa sensación eventualmente lo llevó a dejar de trabajar con tales armas.

Lo que hace que la preocupación de Gusterson por el desapego de los científicos sea especialmente interesante es que le permite llegar a una nueva comprensión de sus oponentes. Si quienes llevan a cabo la misión de laboratorios como Livermore necesitan reprimir un sentimiento visceral de vulnerabilidad, quienes cuestionan esa misión están más o menos obligados a abrazarla, en su opinión. De lo contrario, el negocio del laboratorio se convierte, para citar a un científico, en nada más extraño que fabricar aspiradoras. Como señala perceptivamente Nuclear Rites, los médicos ayudaron a encabezar los movimientos de paz nuclear de la era Reagan no solo porque individuos particulares, como Helen Caldicott, eran carismáticos, sino también porque ofrecían una experiencia que contrarrestaba la de los estrategas de armas. Proporcionaron detalles creíbles y específicos sobre el horror de un posible cataclismo y nos ayudaron a imaginar el impacto físico de una bomba típica en seres humanos reales. Ayudaron a cambiar la discusión pública sobre la carrera armamentista de las abstracciones técnicas al potencial de la aniquilación global.

Desafortunadamente, Gusterson no reconoce que el movimiento por la paz se basa en algo más que en el miedo personal. Los activistas que entrevisté para mi libro Hope in Hard Times enfatizaron constantemente que el terror de su propia muerte por fuego atómico no los impulsaba: sabían que morirían de una forma u otra en algún momento. Más bien, lo que conmovió sus corazones fue la amenaza sin precedentes para el mundo que esperaban dejar atrás. Aunque Caldicott y otros pueden haber atraído a muchos al movimiento al llevarlos al ojo del huracán nuclear, los activistas de base dicen que persistieron debido a su sensación de que son responsables de algo más grande que ellos mismos.



Pero probablemente la deficiencia más grave de Nuclear Rites es que Gusterson no distingue entre respetar las narrativas de las personas y abdicar del juicio sobre cuestiones morales críticas. Repetidamente socava sus conocimientos con teorías académicas que sugieren que es imposible encontrar claramente lo correcto y lo incorrecto en las acciones de los diseñadores de armas o de sus oponentes, solo regímenes de la verdad en competencia, como dice el filósofo francés Michel Foucault. En un momento, Gusterson analiza las formas en que los diseñadores de armas de Livermore silencian cualquier escrúpulo ante las presiones culturales de su comunidad. A continuación, cita a teóricos como Jacques Derrida y Jean-Francois Lyotard, que se resisten a la idea misma de que podría haber una definición absoluta de moralidad o verdad. O cita la noción de los antropólogos Mary Douglas y Aaron Wildavsky de que los activistas ambientales responden menos a las amenazas ecológicas reales que a los puntos de activación socialmente condicionados basados ​​en sus propios antecedentes.

Es un punto fuerte del libro que a Gusterson le gusten los diseñadores de armas. Sin su empatía por sus sujetos, difícilmente podría haberlos entendido tan bien como lo hace. Aún así, las acciones emprendidas en Livermore y otras instituciones en el archipiélago atómico de Estados Unidos han tenido consecuencias humanas que van más allá de la ideología, el condicionamiento o la creación cultural. Quizás los diseñadores de la bomba de Livermore tengan razón, que Estados Unidos no tuvo, y no tiene, otro rumbo. Tal vez estén equivocados, como creo firmemente, y cegados por su inversión en su trabajo. Pero dar a entender que todo lo que podemos hacer es observar cómo las personas crean sistemas de creencias en conflicto es simplemente ignorar la pregunta.

De hecho, vivimos en una época de marcos éticos en competencia. Sin embargo, existen bases compartidas para la discusión, como el deber de evitar causar dolor humano y aliviar ese dolor siempre que sea posible. Tales piedras de toque éticas no proporcionan recetas inequívocas: los científicos de Livermore argumentarían que sus armas, lejos de causar dolor, en realidad lo previenen al mantener la estabilidad de la disuasión. Pero las teorías que Gusterson parece favorecer con demasiada frecuencia consagran las incertidumbres y ambigüedades de nuestro tiempo, por lo que ninguno de nosotros necesita actuar de acuerdo con nuestras convicciones. Este útil libro sería aún mejor si tuviera una voz moral más clara y fuerte.

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