Internet en un chip

Hace diez años, uno de los mayores éxitos en una importante feria comercial sobre nuevas tecnologías de redes fue Internet Toaster. Al escribir un comando en una computadora en red en cualquier parte del mundo, puede encender y apagar el Sunbeam Deluxe modificado, o hacer que aparezca el brindis.



Internet todavía era pequeña en ese entonces, con apenas 300.000 computadoras en línea. Pero estaba creciendo como una mala hierba. Y uno de los grandes chistes era que pronto pondríamos nuestras tostadoras, hornos microondas y refrigeradores en la Red. La broma fue aún más divertida porque nadie pudo entender por qué este tipo de conectividad para electrodomésticos sería deseable: simplemente sabíamos que los electrodomésticos en red serían parte de nuestro futuro colectivo.

¿El fin del Alzheimer?

Esta historia fue parte de nuestro número de marzo de 2001





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Conectar una tostadora a Internet no fue fácil. Para empezar, la tostadora necesitaba una computadora lo suficientemente poderosa para hablar el llamado Protocolo de Internet, el estándar digital que permite que las computadoras en la red se comuniquen entre sí. Los creadores del artilugio, los pioneros de Internet John Romkey y Simon Hackett, conectaron su tostadora a un interruptor de encendido que a su vez estaba conectado al puerto de impresora de una computadora portátil conectada a la red. Romkey y Hackett jugaron durante un año para que funcionara.

Avance rápido una década. Más de 300 millones de computadoras están conectadas a Internet, pero no hay muchos más electrodomésticos de los que había cuando debutó Internet Toaster. Los microcontroladores económicos que se encuentran típicamente en los hornos microondas y las tostadoras de lujo carecen de la potencia para implementar el Protocolo de Internet y, por lo tanto, prácticamente no pueden conectarse en línea.

Esa barrera está comenzando a derrumbarse, en gran parte gracias a un poco de magia técnica de la startup iReady de Santa Clara, CA. Esta empresa ha reducido los circuitos del Protocolo de Internet a un chip de silicio. El dispositivo, denominado Internet Tuner, permite a las empresas conectar máquinas tontas a Internet sin utilizar microprocesadores costosos. Esta tecnología podría ser el motor detrás de las redes domésticas de la próxima década, pero los desarrollos realizados hasta ahora ya me tienen preocupado por el potencial de abuso.



Sigo sin entender por qué querrías poner una tostadora en Internet. Pero a principios de este año, el fabricante japonés de artículos para el hogar Zojirushi planea comenzar a comercializar una olla caliente habilitada para Internet que puede enviar mensajes cortos a teléfonos celulares usando un módem inalámbrico incorporado. Zojirushi ofrecerá la olla caliente a los hijos adultos de padres ancianos. Siempre que se usa la tetera, explica el presidente de iReady, Ryo Koyama, automáticamente transmite un mensaje que le informa al niño que los padres están bien y que están disfrutando de una taza de té recién hecho.

la invención de la televisión

iReady no comercializa chips. En cambio, vende propiedad intelectual, específicamente, el diagrama de cableado para las decenas de miles de transistores y resistencias que constituyen el sintonizador de Internet. Empresas como Zojirushi pueden utilizar esta información para incorporar la funcionalidad de Internet en los chips de silicio que ya están incorporando a sus productos, un costo incremental prácticamente nulo. Esencialmente, la tecnología iReady hace posible agregar acceso a Internet a un dispositivo por poco más que el costo de la licencia de patente.

Otras aplicaciones son más comerciales y menos sociales. Una máquina expendedora de refrescos equipada con Internet Tuner, por ejemplo, podría informar su estado a través de Internet a un distribuidor regional. No hay nada revolucionario en las máquinas de refrescos que informan de su inventario a través de redes de acceso telefónico; lo nuevo es la idea de utilizar Internet como una red unificada para recopilar y distribuir este y otros tipos de datos. Piense en la olla caliente de Zojirushi. Nunca habría sido rentable para la empresa construir su propia red de datos inalámbrica. Sin embargo, lo que puede tener mucho sentido económico es alquilar tiempo en una red que ya existe, especialmente si el hot pot típico envía menos de 500 bytes de datos al día. Internet es ideal para este propósito. Por lo tanto, la capacidad de implementar los protocolos de comunicaciones básicos de Internet en silicio reducirá drásticamente el costo de construir el acceso en línea en dispositivos relativamente tontos, lo que a su vez debería hacer que el número de dispositivos conectados a la red se dispare.

En los Estados Unidos, empresas como EarthLink y America Online han creado enormes sistemas de acceso telefónico a Internet. Sirviendo principalmente a clientes residenciales, estas redes están lejos de su capacidad durante el horario comercial o tarde en la noche. Combine la tecnología de marcación por Internet de iReady con un módem económico y tendrá una receta para conectar el mundo.



Tome esta idea de YSI, un fabricante de instrumentos de medición ambiental con sede en Yellow Springs, OH. YSI se asoció recientemente con Aquadyne Computer de San Diego para crear un sistema para monitorear la calidad del agua utilizada en la acuicultura. Los sensores realizan una variedad de lecturas de la calidad del agua y luego descargan los datos en Internet. El sistema también puede monitorear parámetros como el oxígeno disuelto y enviar automáticamente mensajes de correo electrónico cuando detecta un problema. En un proyecto típico como este, necesitaría incrustar un procesador de 16 o 32 bits y aproximadamente 100 kilobytes de memoria, dice el presidente de Aquadyne, Dean McDaniel. Al adoptar la tecnología de iReady, YSI redujo el costo de los componentes del acceso a Internet en su hardware de $ 79 a $ 9.

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Si la tecnología de iReady se generaliza, dice Koyama, podría cambiar la forma en que los proveedores de servicios de Internet recaudan ingresos. Hoy en día, estas empresas venden principalmente el servicio de todo lo que pueda comer por alrededor de $ 20 por mes. Es probable que las empresas que incorporan el sintonizador de Internet en sus productos deseen un tipo de precio diferente. La idea es que un millón de dispositivos puedan conectarse a la Red una o dos veces al día y permanecer en línea durante menos de un minuto. Con toda probabilidad, los fabricantes comprarán ancho de banda de Internet a granel y luego incorporarán el costo del servicio al precio de los electrodomésticos, un enfoque que requeriría menos contabilidad que administrar un par de millones de cuentas individuales o implementar algún tipo de sistema global de micropagos. Para poner en marcha el nuevo modelo de precios, iReady está formando DeviceNet, un consorcio de proveedores de servicios de Internet dedicados a brindar acceso en línea a dispositivos que no sean PC.

Si bien las empresas han desarrollado la tecnología que requiere dicho sistema, no necesariamente poseen la sabiduría que exigen tales capacidades. La telemetría generalizada creará oportunidades sin precedentes para recopilar información personal. Un ingeniero de Zojirushi, por ejemplo, mostró con orgullo un teléfono celular Koyama de iReady, mostrando un mensaje que indicaba que la abuela del ingeniero había usado su olla caliente inalámbrica esa misma mañana.

¿Qué piensa ella de esto? Koyama preguntó al ingeniero.

Bueno, ¡ella no lo sabe! respondió el ingeniero, quien luego dijo que si su abuela fuera consciente de que su olla caliente estaba monitoreando sus acciones, casi con certeza se opondría. Hay todo este aspecto de Little Brother en el proyecto que es un poco inquietante, admite Koyama.

La seguridad presenta otro problema delicado. El segundo conjunto de componentes de iReady está diseñado para redes cableadas, en lugar de servicios de acceso telefónico. Llamada Internet Tuner Ethernet, la tecnología está diseñada para integrarse en todo tipo de equipos que podrían conectarse en una oficina o edificio, incluidos termostatos, válvulas, luces e incluso cajas registradoras. Pero la lógica de Ethernet de iReady no prevé la seguridad: no hay nombres de usuario, contraseñas ni cifrado. Si puede acceder al sintonizador Ethernet a través de Internet, le dirá sus secretos.

Koyama dice que no le preocupa este problema y explica que Ethernet Tuner está diseñado para usarse detrás del firewall de una empresa. Pero dados todos los fallos de seguridad que se han publicado en los últimos años, eso no es tranquilizador. Sin duda, muchos sintonizadores de Ethernet terminarán en la red abierta, e incluso muchos de los que permanecen detrás de los cortafuegos carecerán de la protección adecuada. La experiencia ha demostrado que cuando las protecciones de seguridad no están integradas desde el principio, muchos usuarios se olvidan de agregarlas más adelante. Me imagino a los bromistas de Internet buscando interruptores de luz con sintonizador Ethernet y luego haciendo que las luces se enciendan y apaguen hasta que la empresa se desconecte de la red. Y sin duda, a los bromistas se les puede ocurrir algo mucho peor.

iReady seguramente responderá si hay algún incidente de alto perfil. Pero su patente crea una oportunidad única. Si iReady incorpora tecnologías que protegen la privacidad al mismo tiempo que mejoran la seguridad, dichas protecciones se convertirán en estándar en miles de millones de dispositivos durante los próximos años. Esperemos que la empresa esté a la altura de las circunstancias.

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