Internet en todas partes

En una nueva planta de fabricación en las afueras de San Diego, los turnos de 24 horas llenan las tarimas con teléfonos inalámbricos listos para enviar a Sprint y otros proveedores. Los productos en cuestión son placas de circuito delgadas destinadas a la próxima generación de dispositivos portátiles para acceder a Internet. Cada placa de circuito dentro de esta planta de Denso International revela por qué las computadoras de mano se han vuelto tremendamente populares: combinan humanos y máquinas quizás mejor que cualquier invención anterior. Los chips analógicos, que brindan una voz con tonos emocionales, comparten el tablero con chips de procesamiento de señales digitales que son brillantes en la manipulación de datos. Datos y comunicación humana natural: es una combinación compacta y capaz que está lista para impulsar la siguiente etapa del desarrollo de la red: Internet móvil.



Las placas de circuito que salen de la línea Denso son presagios de una explosión que puede empequeñecer el crecimiento de las PC. America Online tardó más de 10 años en alcanzar los 20 millones de suscriptores. NTT DoCoMo, la empresa japonesa con el portal de Internet más grande del país, espera llegar a ese estrato enrarecido en menos de dos años para los suscriptores de su servicio de datos móviles. Dentro de varios años, es probable que mil millones de personas, 1 de cada 6 en el planeta, accedan a Internet a través de dispositivos inalámbricos portátiles, según estimaciones de analistas y empresas. Solían decir que cada hogar tendrá una PC, dice Dave Oros, director ejecutivo de la startup inalámbrica Aether Systems. Creo que todos los bolsillos tendrán una computadora de mano.

El gran agarre genético

Esta historia fue parte de nuestro número de septiembre de 2000





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Esta explosión llegará pronto. Dentro de dos o tres años, un gran número de consumidores tendrá acceso de alta velocidad a Internet inalámbrico. El próximo mes de mayo, Tokio debutará con la operación comercial de una red inalámbrica llamada de tercera generación (3G), una en la que las capacidades de datos de alta velocidad están integradas desde el principio. NTT DoCoMo planea extender la red multimedia para cubrir todo Japón dentro de tres años. Sprint PCS dice que introducirá el servicio 3G en los Estados Unidos a fines de 2001; Vodafone hará lo mismo en Gran Bretaña a principios de 2002.

Esto suavizará las asperezas de la vida, predice Richard Howard, vicepresidente de investigación inalámbrica en Bell Labs de Lucent Technologies. Si la Internet inmóvil de la década de 1990 parecía grande, las computadoras de mano en red serán más grandes: llegarán a más personas y más máquinas en más países del mundo y ofrecerán capacidades novedosas.

Salto de generación



Obtener un teléfono inalámbrico para conectarse a Internet requiere algunos arreglos, porque casi todo en un dispositivo inalámbrico es diminuto en comparación con la memoria, el procesamiento, la fuente de alimentación, el teclado y la pantalla de una PC. Además de los problemas de ingeniería de los dispositivos individuales, también existe el molesto problema de permitir que decenas de modelos diferentes se comuniquen entre sí. Para atacar ese problema, Ericsson, Motorola, Nokia y Phone.com (anteriormente Unwired Planet) se unieron en 1997 para crear un nuevo estándar, llamado protocolo de aplicaciones inalámbricas (WAP). El objetivo del llamado Foro WAP era desarrollar una especificación abierta y universal para llevar la Web a la pantalla pequeña. Tuvieron éxito de muchas maneras. Más de 100 empresas participan en el Foro WAP; un número creciente de servidores y dispositivos portátiles incorporan WAP 1.1. Un resultado, observa Yvonne Verse, miembro de la junta del Foro WAP de Motorola, es que los consumidores ahora pueden comprar cualquier dispositivo y no preocuparse por la compatibilidad.

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Navegar por la Web a través de una computadora de mano es solo la última fase de un rápido desarrollo tecnológico que comenzó con las redes analógicas, que todavía son comunes en los Estados Unidos fuera de los congestionados mercados urbanos; estos son los que utilizan los teléfonos móviles de variedad de jardín. Las llamadas redes de segunda generación ahora comunes en áreas densamente pobladas trafican en bits digitales en lugar de ondas analógicas. Los suscriptores de redes de segunda generación se benefician de conversaciones más seguras, mejor administración de energía de la batería y servicios como identificación de llamadas y mensajería. Más recientemente, WAP ha hecho posible el acceso a sitios web con un nivel de seguridad adecuado para muchas transacciones de consumidores. La pantalla de la computadora de mano que Denso está fabricando en California, por ejemplo, muestra íconos de Sprint, America Online, Amazon.com, Yahoo, Fidelity Investments y Bloomberg News. Esa pequeña pantalla es ahora un bien inmueble extremadamente valioso.

Aunque el acceso a la Web y las transacciones comerciales ahora son eminentemente posibles en una computadora de mano, hasta ahora los grandes ganadores de las redes de segunda generación no han sido los consumidores sino los proveedores de servicios. De hecho, la razón apremiante para el despliegue de 2G fue que el código digital podría transmitirse de manera más eficiente a través de ondas de radio, por lo que los operadores podrían atender de seis a ocho veces más personas dentro de una celda determinada. De repente, 1.000 clientes se convirtieron en 8.000. Y Nortel Networks cree que la nueva generación de infraestructura inalámbrica puede reducir drásticamente el costo de un operador, de 37 centavos por megabit en 1999 a 4 centavos por megabit en 2004. Los servicios de datos, sin embargo, han sido una idea tardía.

Gracias a una electrónica más capaz para dispositivos portátiles, las empresas de comunicaciones están luchando por implementar las llamadas redes 2.5G (para la generación 2.5) más sintonizadas con el mundo de los datos. En las redes anteriores, ya sean analógicas o digitales, cada llamada crea un circuito que reserva un canal entre dos partes para toda la sesión. Los dispositivos 2.5G son los primeros en utilizar redes de conmutación de paquetes al estilo de Internet; envían ráfagas de datos solo cuando es necesario. Debido a que estos dispositivos no acaparan un circuito completo, pueden estar siempre encendidos.



Y las redes 3G que se lanzarán próximamente abrirán nuevas perspectivas en el ancho de banda inalámbrico. Los teléfonos inalámbricos digitales de hoy en día generalmente manejan alrededor de 14,4 kilobits por segundo, la velocidad de las conexiones de computadoras domésticas hace casi 10 años. Los sistemas 3G dejarán eso en el polvo. 3G proporcionará 144 kilobits por segundo para personas en vehículos en movimiento y 384 kilobits por segundo para peatones, junto con 2.2 megabits por segundo para entornos de oficina fijos (cuanto más rápido se mueva, más difícil será para la computadora de mano clasificar la señal) . Estas velocidades permitirán la transmisión inalámbrica de rico material multimedia. Con dispositivos y redes más capaces, un usuario puede escuchar una canción mientras revisa su correo electrónico o extractos bancarios. Los turistas podrán enviar instantáneas o videos de forma inalámbrica a sus seres queridos directamente desde la escena. En esencia, todos podemos ser corresponsales de televisión que presenten informes en tiempo real desde el terreno.

Primero, compramos

Una cosa que nos convertirá en mejores corresponsales es la capacidad de nuestras computadoras de mano para señalar nuestra ubicación. De hecho, el valor de los dispositivos portátiles inalámbricos aumentará considerablemente cuando la red pueda saber dónde se encuentran. Ahora se están desarrollando varias tecnologías diferentes para localizar dispositivos inalámbricos con mayor precisión (consulte el artículo complementario: Ubicación, Ubicación, Ubicación), incluido un nuevo sistema prometedor llamado Bluetooth creado por Ericsson y que ahora está siendo explotado por una plétora de empresas. Muchos de los primeros usos de Bluetooth y sus homólogos de búsqueda de ubicación se centrarán en ese pasatiempo humano universal: ir de compras.

regalando internet

A modo de ejemplo, la pantalla de un dispositivo inalámbrico podría cambiar continuamente a medida que camina por la calle, tentándolo con varias ofertas. La pantalla de su cónyuge puede diferir de la suya, aunque esté cerca de la misma librería, restaurante o centro comercial. Cuando pasa por una determinada tienda, su lista de cosas por hacer almacenada en una red le recuerda que debe recoger un artículo que ha sido detectado en la base de datos virtual de la tienda, dice Howard de Lucent. O tal vez una tienda local, podría ser un Jiffy Lube o una tienda de comestibles, quiere impulsar el negocio un jueves por la mañana. Ofrece un descuento durante las próximas dos horas a todas las personas receptivas dentro de un radio de 1 milla.

También es posible combinar las listas de amigos personales con la ubicación geográfica, por lo que cualquier amigo en red que pase dentro de las cinco cuadras sabrá que está en la cafetería, dispuesto a conversar cara a cara a la antigua. ¿No hay amigos en los alrededores? Imagínese esto: una consulta de Bluetooth emana de su computadora de mano, encuentra a una persona con pasatiempos similares dos mesas más abajo y hace una presentación inalámbrica consensuada.

Los sistemas que se aproximan a estas visiones ya están en desarrollo. En Stanford, por ejemplo, el estudiante de posgrado en ingeniería eléctrica James Cutler ha demostrado servicios basados ​​en la ubicación para una librería a fin de mostrar cómo las conexiones digitales pueden mejorar las compras táctiles de ladrillo y cemento. A los navegadores que se desplazan a la sección de historia, por ejemplo, se les presentará una lista de los 10 libros de historia principales en sus dispositivos portátiles y luego podrán acceder a reseñas de libros. Para ahorrar tiempo, es posible que paguen electrónicamente, tal vez después de que se les ofrezca un descuento por ser un cliente habitual. Al salir por la puerta de la tienda, se inserta un recibo electrónico en el dispositivo. Las microtransacciones pueden pagar por un informe de tráfico por una fracción de centavo.

Una experiencia conmovedora

El poder de las conexiones inalámbricas va más allá de engrasar las ruedas del consumismo. La tecnología también brindará acceso a Internet a todas aquellas personas que no trabajen en un escritorio con una conexión rápida por cable. Los profesionales médicos, los maestros, los viajeros de negocios y los trabajadores de la entrega, por ejemplo, están comenzando a deshacerse de los portapapeles y los formularios de reclamo a favor de una red inalámbrica de Palms, PocketPC y teléfonos WAP.

El Centro Médico de la Administración de Veteranos de Dallas es un buen ejemplo. Según un estudio de 1999 realizado por el Instituto de Medicina, unos 7.000 estadounidenses mueren cada año debido a la administración inadecuada de medicamentos. En un esfuerzo por evitar tales errores, el hospital instaló recientemente una red inalámbrica que conecta los dispositivos portátiles que lleva el personal médico. La enfermera de VA de Dallas, Ruth Jara, dice que los pacientes en el hogar de ancianos de VA pueden estar tomando hasta 15 medicamentos, a menudo con nombres que suenan similares. El potencial de confusión y error humano es ilimitado. Con el nuevo sistema, un robot dispensa la dosis correcta y codifica cada medicamento con códigos de barras. Las enfermeras escanean sus propias tarjetas de identificación, los códigos de barras del medicamento y la pulsera del paciente. Una computadora central correlaciona estos datos para garantizar que se administre la dosis correcta del medicamento correcto y para crear una pista de auditoría.

Los maestros de Smithtown High School en Long Island están utilizando Palms y una red inalámbrica para escanear las tarjetas de identificación de los estudiantes y verificar la asistencia a cada clase, así como para procesar exámenes e informes. Los administradores obtienen dispositivos portátiles especiales equipados con horarios maestros de todos los estudiantes. Según Jay Landau, coordinador de instrucción del distrito escolar de la ciudad, los dispositivos permiten a los maestros dedicar menos tiempo al papeleo y más a la instrucción. La tarjeta de identificación de un estudiante que deambula por el pasillo se puede escanear, revelando instantáneamente dónde se supone que debe estar.

¡Ahora!

Las redes y dispositivos de próxima generación podrían otorgar a los usuarios una conciencia casi omnisciente, al menos para los elementos que se consideran personalmente importantes.

sensor de latidos del corazón militar

Una computadora de escritorio es un aliado en el pensamiento, la creación de conocimiento, el diseño de nuevos productos y la exploración de los confines de la Web. Las computadoras de mano, por el contrario, presentan una porción más estrecha de información que tiende a respaldar decisiones más simples: sí o no. Gire a la izquierda o a la derecha. Alerta si ocurre un mal funcionamiento. Vibra si una acción específica alcanza los $ 42. No es casualidad que Aether Systems y muchas otras empresas inalámbricas se iniciaran en la industria financiera, donde los datos simples y oportunos desencadenan operaciones rápidas. Según Research In Motion, fabricante de buscapersonas bidireccionales con teclados pequeños para trabajadores móviles, casi el 80 por ciento de las páginas requieren una respuesta rápida. Los trabajadores móviles pueden responder directamente con el dispositivo y obtener la confirmación de los mensajes recibidos. Pero tanto la puntualidad como la conciencia parecen cobrar más importancia en los negocios acelerados.

A medida que evolucionen los dispositivos portátiles, los usuarios podrán elegir su forma preferida de obtener esta información instantánea; ellos decidirán, por ejemplo, si quieren escuchar la información, leerla o ambas cosas. Podrán reconfigurar sus dispositivos nuevos de fábrica con programas Java de Internet, por ejemplo. Los dispositivos podrían eventualmente subsumir la mayoría de las funciones de la parafernalia que las personas ahora se sienten obligadas a llevar consigo: billetera, llaves, agenda y agenda, bloc de notas, grabadora. También se pueden agregar funciones y registros médicos personales.

A medida que estos dispositivos llegan a todos los bolsillos y carteras, traen consigo problemas de privacidad. Las pantallas pequeñas son mirillas en Internet, posiblemente el mayor conjunto de datos de la historia. Pero, ¿puede ese portal ser revertido por el gobierno o las corporaciones multinacionales para construir un retrato íntimo del usuario? Gran parte del valor de los compañeros digitales se reduce a obtener información relevante en el lugar o el momento adecuados. Sin embargo, obtener dicha información a menudo requiere divulgar preferencias, voluntaria o tácitamente. Cuanto mejor sea esta información, más personalizado será el servicio, pero también más expuesto estará el usuario a la apropiación indebida de datos personales. Además, los servicios inalámbricos que funcionan determinando la ubicación del usuario pueden abrir posibilidades aterradoras. ¿Realmente queremos dejar un rastro electrónico de nuestro paradero y permitirnos ser rastreados como paquetes, revelando nuestras preferencias, niveles de ingresos y hábitos todo el tiempo? Durante los próximos años, el desafío será diseñar dispositivos y redes para evitar errores, mientras se crea un sistema tan útil y benigno que nunca querrá apagarlo.

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