Japón está a punto de traer muestras de un asteroide a 180 millones de millas de distancia

hayabusa2 JAXA

Una ilustración de Hayabusa2 aterrizando en la superficie del asteroide Ryugu para recolectar muestras.JAXA



El 5 de diciembre, la Tierra recibirá una entrega de algo literalmente fuera de este mundo: algunos pequeños granos y polvo arrebatados de un asteroide a 180 millones de millas de distancia. Una vez que regresen a salvo a la Tierra, los fragmentos de Ryugu ayudarán a los científicos a aprender más sobre cómo se formó el sistema solar.

JAXA, la agencia espacial de Japón, lanzó Hayabusa2 hace seis años, el 3 de diciembre de 2014. La nave espacial llegó a Ryugu cuatro años después, en julio de 2018, donde estudió su nuevo hogar de 3000 pies de ancho desde la órbita utilizando varios tipos de instrumentos ( incluyendo cámaras ópticas, cámaras infrarrojas y LIDAR). También desplegó tres pequeños rovers en la superficie del asteroide que utilizaron una variedad de instrumentos para estudiarlo de cerca.





Todo esto contribuyó en gran medida a ayudar a los científicos a comprender mejor Ryugu , una roca primitiva rica en carbono, aunque más porosa, con escombros y con menos minerales hidratados de lo previsto inicialmente. Los asteroides como Ryugu son el tipo más común, pero debido a que son tan oscuros, son difíciles de estudiar a través de telescopios. Incluso las observaciones como la de Hayabusa2 son limitadas, ya que hay una cantidad limitada de instrumentos que se pueden enviar al espacio y no siempre sobreviven al viaje (uno de los cuatro rovers de Hayabusa2 falló antes de su lanzamiento).

Pero nada se compara con el análisis que podemos hacer dentro de los laboratorios de última generación en la Tierra. Eso nos lleva al propósito principal de Hayabusa2: traer una muestra de Ryugu de regreso a la Tierra.

Las misiones de retorno de muestras están cada vez más de moda, como lo demuestra Misión OSIRIS-REx de la NASA y la corriente de China Operación de perforación Chang'e 5 en la Luna. Pero no son fáciles. En febrero de 2019, Hayabusa2 aterrizó en la superficie y disparó dos balas pequeñas en el asteroide para agitar una nube de partículas de las cuales el brazo de muestra podría recolectar escombros. Disparó un proyectil más grande en abril de ese mismo año y se sumergió en la superficie un par de meses después para recuperar aún más material expulsado.



Mientras que la primera misión de Hayabusa solo pudo recuperar una millonésima de gramo a través de este enfoque, hay optimismo de que Hayabusa2 traerá mucho más. Estoy orgulloso de este éxito, aunque todavía no sé si el reingreso [de la cápsula de muestra] será exitoso, dice Eri Tatsumi, científico planetario de la Universidad de La Laguna en España que ha estado trabajando directamente con los datos de Hayabusa2 hasta el momento.

Los asteroides son como cápsulas del tiempo de la historia espacial antigua porque su composición física y química se conserva mucho mejor a lo largo del tiempo que, por ejemplo, la de un planeta (cuyo calentamiento interno y campo magnético potencial y atmósfera fomentan la actividad continua). En este caso, estudiar el material de Ryugu puede ayudarnos a comprender cómo era el sistema solar primitivo cuando cantidades masivas de gas y polvo se fusionaban en diferentes asteroides, lunas y planetas, incluidos mundos habitables como la Tierra.

Lo que nos gustaría saber es cuáles son los procesos que dieron forma al sistema solar, dice Tatsumi. Me gustaría saber qué tipo de materia orgánica hay en Ryugu, si tiene los componentes básicos para la vida. Ella cree que estudiar las muestras de Ryugu podría permitir a los científicos agregar otra página a nuestro conocimiento sobre los materiales en el sistema solar primitivo y qué tipos de elementos y compuestos podrían haber llegado a la Tierra primitiva a través de impactos de meteoritos. Ryugu en sí parece ser demasiado frágil para sobrevivir a una entrada actual en la atmósfera de la Tierra, por lo que es probable que sea bastante diferente de los restos de meteoritos en la Tierra que hemos podido analizar hasta ahora.

Además, hay algunas cosas peculiares sobre la historia de Ryugu que requieren el tipo de contexto que solo se puede obtener de un análisis de laboratorio. Tomokatsu Morota, un científico planetario de la Universidad de Tokio, dirigió un equipo que estudió la superficie de Ryugu usando imágenes tomadas por las cámaras de Hayabusa2. El equipo notó alteraciones en la superficie causadas por el calentamiento solar . Esto sugiere un escenario en el que Ryugu experimentó una excursión orbital cerca del sol, dice. Una mirada más cercana a los fragmentos de roca podría ayudar a confirmar si eso sucedió o no.



Hayabusa2 dejará la cápsula de muestra del material de Ryugu en solo unos días. Debe sobrevivir a un reingreso en llamas antes de aterrizar en Australia. Sin embargo, la nave espacial en sí regresará para una misión extendida, primero al asteroide 2001 CC21 para un sobrevuelo en julio de 2026, y luego una cita formal con el asteroide 1998 KY26 en julio de 2031. Entre esos momentos destacados, la nave espacial hará un par de oscilaciones alrededor de la Tierra al intentar hacer observaciones de exoplanetas distantes.

El éxito de Hayabusa2 también perdurará en futuras misiones de devolución de muestras. JAXA está planeando uno para la luna marciana Phobos, llamado Martian Moon eXploration, o MMX. MMX está técnicamente hecho de gran parte del legado establecido por Hayabusa y Hayabusa2, dice Tatsumi. Y el proyecto de Hayabusa2 involucró a muchos jóvenes científicos e ingenieros que liderarán las misiones de la próxima generación. Dadas esas experiencias, JAXA puede lanzar misiones más complicadas y más grandes en el futuro.

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