Robots amigables de Japón

Atornillado a un carrito de dos ruedas, con una pequeña cabeza cuadrada, hombreras rosas y garras de metal de gran tamaño, Hadaly-2 no se parece mucho a un ser humano. Pero el comportamiento es otra historia: haz brillar una luz en los ojos de este robot y entrecerrará los ojos, parpadeará y se alejará de una manera sorprendentemente humana. Creado en la Universidad Waseda de Tokio, Hadaly-2 es una de las últimas manifestaciones de la obsesión única de Japón por los simpáticos robots humanoides.



Aunque el liderazgo técnico japonés en el área de la mecánica se remonta a la década de 1970, ha habido una gran explosión de energía durante los últimos tres años, según Rodney Brooks, un especialista en robótica del Instituto de Tecnología de Massachusetts.

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Esta historia fue parte de nuestro número de mayo de 1999





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Brooks fue uno de los investigadores estadounidenses que visitó Tsukuba Science City al noreste de Tokio en octubre pasado para el primer Taller Internacional sobre Robótica Humanoide y Amigable. Allí, los ingenieros de Waseda cautivaron a las multitudes tanto con Hadaly-2 como con un humanoide bípedo desgarbado llamado WABIAN que puede reconocer siete gestos humanos, incluidos Hola, adiós, ven aquí y vete. Dos docenas de presentaciones de otras universidades importantes y grandes laboratorios corporativos revelaron un establecimiento de investigación japonés con la intención de dotar a los robots de movimientos realistas, emociones simuladas y habilidades interpersonales necesarias para sacarlos de la fábrica y llevarlos a los hogares y oficinas de las personas.

La locura actual de los androides se inició a fines de 1996 cuando Honda Motor Corp. presentó un humanoide bípedo llamado P-2. Producto de un esfuerzo de investigación secreto de 10 años y $ 100 millones, la creación de 250 kg de Honda se asemeja a un astronauta con traje espacial. Una mochila llena de baterías convirtió a P-2 en el primer robot humanoide capaz de caminar de forma autónoma, sin un cable de alimentación o de control.

Los impresionantes videos de P-2 subiendo escaleras y regalando flores a las niñas causaron un drama en la prensa japonesa e impulsaron al Ministerio de Comercio Internacional e Industria de Japón (MITI) a lanzar un Proyecto de Investigación y Desarrollo de Robots Humanoides a nivel nacional de cinco años. Honda producirá una docena de copias de un robot de próxima generación llamado P-3 para que un consorcio de ingenieros universitarios y gubernamentales lo utilice como banco de pruebas para desarrollar aplicaciones de Android, incluido el entretenimiento y el rescate en caso de desastre. El presupuesto para el primer año del proyecto, la única cifra disponible actualmente, es de alrededor de $ 8 millones.



El gran impulso de Japón por los simulacros humanos deja a los observadores occidentales con una pregunta persistente, dice el roboticista de la Universidad Nacional Australiana Alex Zelinsky: ¿Por qué? La respuesta es simple, dicen los investigadores japoneses. Se inspiraron en una caricatura.

Tetsuwan Atomu, Mighty Atom, la creación de Osamu Tezuka, hizo su debut en 1951. Las historias de Mighty Atom se desarrollaron en forma de cómic durante los siguientes 18 años y, a partir de 1963, el personaje enormemente popular también protagonizó la primera serie de televisión animada de Japón (más tarde exportado con el nombre de Astro Boy).

En la cultura occidental, los robots suelen ser vistos como esclavos que, cuando se les da inteligencia y cualidades humanas, responderán desafiando a sus amos humanos por la supremacía. Piensa en Terminator o en los replicantes asesinos de Blade Runner.

Mighty Atom, por el contrario, fue decididamente benéfico. Representado como un niño pequeño con ojos enormes y cabello puntiagudo, Mighty Atom ayudó a la humanidad luchando contra monstruos y bandidos en nombre de la paz. En su exhaustivo y entretenido análisis de la preocupación japonesa por la robótica, Inside the Robot Kingdom, Fred Schodt escribe que Mighty Atom siempre se esforzó por volverse más humano (es decir, emotivo e ilógico), y también por ser una interfaz entre dos culturas diferentes. el del hombre y el de la máquina ... a lo largo de los años en la mente del público, él -y los robots- se vincularon con un futuro maravilloso que la ciencia y la tecnología podían proporcionar.



Gracias a Mighty Atom, dice Takanori Shibata, investigador del Laboratorio de Ingeniería Mecánica del MITI en Tsukuba, los japoneses tienen impresiones muy positivas de los robots humanoides; piensan que los robots humanoides siempre ayudan a los humanos.

Si bien pueden inspirarse en las historietas, los investigadores de robots japoneses no son fantasiosos ociosos. Más bien, exhiben un énfasis muy japonés en aplicaciones, como el cuidado de la población japonesa que envejece rápidamente. (A principios del próximo siglo, uno de cada cuatro japoneses tendrá más de 65 años). En tal sociedad, Kazuo Tanie y Hideo Tsukune, los copresidentes del Taller de Tsukuba escribieron en su prólogo a las actas de la conferencia, suponemos que hay algunos necesidades de robots que puedan soportar la vida diaria [de las personas mayores]. Las posibles tareas incluyen tareas domésticas, diagnóstico remoto a través de una red o rehabilitación, como ayudar a caminar a las personas que sufren un accidente cerebrovascular.

Los investigadores japoneses creen que los simpáticos robots humanoides serán los más adecuados para compartir el entorno físico y emocional del hogar. Fíjate en el tímido parpadeo de Hadaly-2. Es parte de lo que los ingenieros del Proyecto Humanoide de Waseda denominan interacción emocional entre el hombre y la máquina. Lanzado en 1992, el proyecto de Waseda ahora involucra a más de 60 investigadores en siete laboratorios que trabajan en tecnologías clave de comunicación que permitirán la convivencia entre robots y personas. Además de un sistema antropomórfico de cabeza y ojo capaz de moverse rápidamente, los equipos de Waseda están combinando software de reconocimiento de voz y sintetizadores de voz para brindar a los robots habilidades de conversación. En la cercana Universidad de Ciencias de Tokio, los ingenieros Fumio Hara e Hiroshi Kobayashi han creado un robot cuyo sistema de visión le permite identificar emociones humanas como sorpresa, miedo, felicidad y disgusto. Una máscara motorizada permite que la máquina responda con muecas o sonrisas propias.

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Los simpáticos robots también tienen cuatro patas. En junio pasado, el laboratorio D-21 de Sony anunció que había construido un perro robot de 15 cm de altura capaz de hacer lindos trucos, como caerse y levantarse de nuevo, en respuesta a las señales visuales de un operador humano. Toshoi Doi, vicepresidente corporativo de Sony y presidente de Sony Computer Science Laboratories, cree que estos robots de entretenimiento crearán una nueva industria para juguetes mecánicos emocionalmente gratificantes, una predicción que ganó credibilidad con la noticia de que otras dos grandes firmas japonesas de electrónica, Omron y Matsushita, había ideado gatos robot.

El felino electromecánico de Omron se basa en el contacto físico en lugar de la visión para interactuar con las personas. A través de cinco sensores táctiles y tres microinterruptores ubicados en su cabeza y cuerpo, el gato puede reconocer tocar, acariciar y golpear. En mi opinión, la información táctil será muy importante en la interacción hombre-máquina, dice Shibata de MITI, quien ayudó a Omron a construir el robot. Omron, dice Shibata, quiere introducir los robots domésticos como una especie de herramienta para la curación de la mente humana, para dar algo de relajación a las personas que interactúan con el robot.

Sin duda, Mighty Atom lo habría aprobado.

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