Los niños están bien en línea

Una mujer negra de clase trabajadora se quedó después de que hablé sobre la juventud y los medios digitales el año pasado en la Universidad Estatal Wayne de Detroit. Se abrió paso entre la multitud para hacer una simple pregunta: ¿Mi chico estará bien?



Su hijo adolescente pasó mucho tiempo en línea, hablando con amigos, construyendo su página de inicio, jugando juegos de computadora, haciendo su tarea. Había escuchado informes contradictorios: maestros que afirmaban que el acceso a la red fomentaba el crecimiento educativo y reformadores de los medios que advirtieron sobre los adolescentes que se volvían locos en la red. Después de los tiroteos de Columbine, el pánico moral por crecer en línea y los sitios web que lanzaban odio por los tiradores dominaron la cobertura de los medios. Y ahora, como tantos otros padres estadounidenses, estaba preocupada por haberse equivocado al permitir que su hijo explorara el ciberespacio cuando ella misma sabía tan poco sobre computadoras.

Tecnologías emergentes que cambiarán el mundo

Esta historia fue parte de nuestro número de enero de 2001.





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Como directora del nuevo Programa de Estudios de Medios Comparativos del MIT, me habían llamado meses antes para testificar ante las audiencias del Comité de Comercio del Senado de EE. UU. Sobre la promoción de la violencia dirigida a los jóvenes. Como padre de un hijo de 19 años, ya sabía cómo los adolescentes contemporáneos usaban los medios digitales para expandir sus redes sociales y cuán importantes podían ser esos vínculos, especialmente para los marginados o los niños en riesgo. Tratando de comprender mejor las perspectivas de los jóvenes, realicé un recorrido por las escuelas secundarias estadounidenses y supervisé los sitios web para adolescentes. Esas experiencias me convencieron de que muchos de nuestros niños estarán bien, no a pesar del hecho de que están creciendo en línea, sino gracias a ello.

La adolescencia estadounidense es un campo de batalla emocional: los niños luchan por definir quiénes son y cómo encajan en el mundo de los adultos, los adultos luchan entre los deseos de empujarlos del nido y abrazarlos a nuestros pechos. Los adolescentes necesitan un espacio seguro para dar sus primeros pasos hacia la edad adulta, encontrar sus voces políticas y vincularse con una comunidad más allá de la familia inmediata. Para muchos de nuestros niños, la Web se ha convertido en uno de esos lugares. La Web no ha hecho que los adolescentes se sientan solos; Ofrece una manera de conectarse con otras personas como ellos, que comparten sus valores y se preocupan por lo que tienen que decir. Los marginados necesitan ese espacio incluso más que los niños que reciben golpes de sus padres, maestros y entrenadores.

Contrariamente a las ominosas imágenes noticiosas de los sitios web para adolescentes, los mismos adolescentes a menudo describen la web como un espacio utópico, un refugio de padres divorciados, dificultades económicas, aulas abarrotadas, maestros intolerantes y compañeros hostiles. Como dijo un raver de su sitio, Este lugar, mi pequeña casa en la Web, fue diseñado con el deseo de tener un lugar adonde ir cuando quiero sentir que no hay problemas, preocupaciones, estrés ni violencia en o alrededor de mi vida. Otra niña llamó a su sitio web Palisades, explicando la relevancia de la palabra: una valla fuerte hecha de estacas clavadas en el suelo para la defensa. Palisades es un lugar donde puedo sentirme libre para expresarme sin miedo a ser derribado…. Dentro de Palisades encontrarás mi verdadero yo.



Muchos niños sienten que tienen poco que decir en sus entornos del mundo real, por lo que valoran la Web como su propio mundo, donde establecen las reglas. Como explicó un adolescente, es lo único sobre lo que tengo control total y me encanta. Para algunos, la idea de una cultura creada y definida por adolescentes puede evocar imágenes directamente de El señor de las moscas. De hecho, una sala de chat para adolescentes puede ser tan brutal como el vestuario de una escuela secundaria. Aún así, la Web ofrece más lugares para esconderse y más lugares para encontrarse que los largos y solitarios pasillos de una escuela. Internet amplía el número de contactos sociales potenciales para adolescentes aislados. En una escuela de un pueblo pequeño, puede haber solo un estudiante gótico o abiertamente gay. En la Web, hay miles, si no millones.

Pero la capacidad de un niño para encontrar aceptación y afirmación a través de esta red social depende de un acceso a la red relativamente libre. En el momento en que los adultos controlan la Web, los adolescentes están de vuelta en un reino donde la autorrevelación conlleva riesgos. Muchos de los programas de filtrado en las computadoras de la escuela, por ejemplo, bloquean el acceso a cualquier sitio que se refiera a la homosexualidad, ya sea que el contenido del sitio sea sexualmente explícito o no, cortando un salvavidas para adolescentes homosexuales, lesbianas y bisexuales.

El columnista de Slashdot, Jon Katz, ha descrito a los jóvenes como el punto cero de la revolución digital, a la vez la fuerza para la transformación cultural y el grupo en el que se llevarán a cabo las luchas definitorias. Los niños saben que la revolución digital exige una batalla contra los intentos de los adultos de regular la expresión de los jóvenes. La Web les ha dado una muestra de libertad y una visión de otro mundo. Su deseo de vivir en el ciberespacio no puede reducirse a la adicción a Internet, el retraimiento emocional o cualquier otro cliché reformista. Si los adolescentes prefieren estar en línea, tal vez sea porque su vida cotidiana apesta. Si queremos asegurarnos de que estén bien, no debemos bloquear su acceso; deberíamos usar su mundo en línea como modelo para reformar las instituciones del mundo real que les están fallando.

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