Aprendiendo de Venus

En la década de 1960, con la intención de demostrar la superioridad de nuestro complejo militar-industrial sobre la Unión Soviética, financiamos el programa espacial para llegar a la Luna. En las décadas de 1970 y 1980, comenzamos a justificar los gastos de espacio promocionando sartenes de teflón, súper aleaciones metálicas y robóticos miniaturizados. Ahora ha surgido una nueva razón fundamental para la exploración planetaria: el ecologismo. Cuanto más sepamos sobre otros mundos, dicen los entusiastas del espacio, mejor podremos abordar los dilemas ambientales que acosan a nuestro propio planeta.



¿Qué tan lejos puede ver el ojo humano?

Así argumenta el científico planetario David Harry Grinspoon de la Universidad de Colorado en Boulder, en Venus revelado: una nueva mirada debajo de las nubes de nuestro misterioso planeta gemelo, el primer libro que explica los hallazgos de la misión Magellan. Guiando de manera experta al lector debajo de las nubes que durante mucho tiempo han ocultado a Venus de los ojos terrestres, Grinspoon celebra Magellan y otros viajes de naves espaciales que han aumentado nuestra comprensión de la geología, el clima y la atmósfera de nuestro planeta hermano. Al mismo tiempo, reconoce que estas ideas pueden no funcionar bien con un público contribuyente que enfrenta escuelas en declive, centros urbanos en desintegración, superpoblación y muchos otros males sociales. Entonces, a lo largo del libro, Grinspoon enfatiza cómo misiones como Magellan pueden conducir a soluciones prácticas a problemas aquí en la tierra, como el agotamiento de la capa de ozono, el calentamiento global y la lluvia ácida.

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Esta historia fue parte de nuestro número de noviembre de 1997





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Lo que sorprende de Venus Revealed, además de algunas cautivadoras fotografías de Magallanes del paisaje venusino, es el estilo informal del autor. Aparece inmediatamente en la introducción, donde describe un emocionante viaje por la autopista de la costa del Pacífico de California para ver el encuentro con Neptuno de la Voyager 2 en el Laboratorio de Propulsión a Chorro en 1989. Este viaje marca la pauta para el resto del libro, que Grinspoon ofrece. como un compañero de viaje inteligente e irreverente en un viaje por carretera tan esperado.

Y no hay excusa para quedarse dormido. Si Grinspoon cree que puede estar perdiendo el control durante una discusión sobre un tema complejo, como el movimiento relativo de los planetas, llevará el automóvil a un lado de la carretera y lo pondrá al día con una sección de explicación titulada ¿A quien le importa? o una análoga deportiva (en la pista del sistema solar, Venus corre en la pista interior). En otras ocasiones, aligerará la carga con una nota al pie divertida o un subtítulo peculiar.

Al llevar al lector a un fascinante recorrido histórico por Venus visto desde la imaginación, los telescopios y las naves espaciales, el autor enfoca gradualmente el planeta. Antes de la invención del telescopio, los observadores de estrellas notaron cómo Venus se destacaba en el cielo nocturno. No solo era el objeto más brillante, sino también un compañero quijotesco del sol, presentando apariciones rotativas de nueve meses como lucero vespertino o matutino. El llamativo planeta inspiró reverencia en muchas culturas antiguas, convirtiéndose en un símbolo de nacimiento, muerte y resurrección, un faro de fertilidad (con apariencias que coinciden con el período de gestación humana) y una diosa del amor.



A partir de la década de 1600, los astrónomos vieron Venus a través del telescopio, inicialmente descubriendo sus fases similares a la luna y luego detectando una atmósfera, lo que llevó a la especulación de que Venus era un mundo pantanoso, con océanos, vegetación y lluvia. Pero envuelto en un manto global de nubes, Venus se negó a revelar sus secretos a través de telescopios ópticos. Para penetrar la capa de nubes, los científicos del siglo XX recurrieron a otros instrumentos, como detectores ultravioleta y radares.

De 1962 a 1994, una armada de 24 misiones de naves espaciales soviéticas y estadounidenses alteró radicalmente nuestra visión de Venus. Sus observaciones revelaron un planeta poco iluminado, en gran parte desprovisto de agua, con una temperatura superficial de 900 grados Fah-renheit, una atmósfera de dióxido de carbono del 97 por ciento y nubes de ácido sulfúrico. En 1990, los mapas topográficos, que fueron producidos por pulsos de radar, y las imágenes de radar terrestres arrojaron una imagen borrosa e incompleta de la superficie.

Luego vino Magallanes. Lanzada en 1989 y en funcionamiento hasta 1994, Magellan, más que todas las demás naves espaciales combinadas, transformó Venus en un lugar, escribe Grinspoon. El orbitador, que llevaba un radiotelescopio a bordo que podía resolver características de la superficie tan pequeñas como un campo de fútbol, ​​generó el radar equivalente a un libro de fotos Above Venus.

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Según un efusivo Grinspoon, fue como finalmente, después de décadas de entrecerrar los ojos, obtener la receta correcta para sus anteojos y ver el mundo enfocado. Lo que Magellan vio fue una variedad bien conservada de características volcánicas (incluidas cúpulas en forma de panqueque, lechos de ríos serpenteantes aparentemente tallados por líquido fundido y llanuras de basalto), cicatrices tectónicas (pliegues, fracturas y fallas), tierras altas prominentes y cimas de montañas altamente reflectantes. . La superficie, con un promedio de solo 500-600 millones de años (¿Qué son cien millones de años entre amigos? Bromea Grinspoon en una nota al pie), mostraba solo unos 900 cráteres, lo que provocó la especulación científica de que un evento catastrófico indujo un cambio de imagen planetario hace aproximadamente 500 millones de años. .



En opinión de Grinspoon, los hallazgos de Magellan y otras naves espaciales han demostrado que Venus es el gemelo fraterno de nuestro planeta. Si bien difiere severamente en muchas características, Venus se parece mucho a la Tierra en otras: tamaño, masa y distancia del sol, una superficie volcánica y geológicamente activa y una atmósfera en evolución con ciclos químicos complejos.

De hecho, la atmósfera y las nubes de Venus muestran procesos con fuertes analogías con los problemas ambientales de la Tierra, lo que obliga a Grinspoon a incluir una sección titulada ¿Un caso de envidia de Venus? La atmósfera contiene gases de efecto invernadero (principalmente dióxido de carbono), que atrapan el calor debajo de las nubes, calentando globalmente la superficie del planeta en un proceso similar a lo que ocurre en la Tierra. Sobre las nubes de Venus, la luz ultravioleta destruye los compuestos de flúor y cloro, produciendo compuestos químicos que agotan el ozono, un descubrimiento que contribuyó a las investigaciones científicas de un fenómeno similar en nuestro planeta. Y las nubes de dióxido de azufre de Venus producen lluvia ácida, una forma de precipitación que continúa amenazando los lagos y bosques de la Tierra.

Estas similitudes, especialmente el efecto invernadero, han llevado a muchos científicos a apoyar misiones a Venus, promocionando nuestro planeta hermano como un modelo de lo que podría llegar a ser la Tierra a menos que reduzcamos significativamente nuestro consumo de combustibles fósiles. Pero Grinspoon argumenta de manera convincente que la lección que podemos aprender del clima de Venus no es 'No dejes que esto le suceda a tu planeta', sino que aquí hay otro planeta cercano con un sistema climático complejo y en evolución; estudielo y obtendrá una comprensión más madura y menos provinciana del clima planetario ”. Y eso podría salvarnos el pellejo.

Si bien Grinspoon claramente apoya la exploración espacial robótica por curiosidad (la belleza y el misterio son razón suficiente para explorar), y argumenta que Estados Unidos podría volar cinco misiones avanzadas de geociencia y climatología a Venus por el costo de mil millones de dólares de un bombardero Stealth, enfatiza que Estos proyectos son, en última instancia, vitales para mantener y mejorar la perspectiva planetaria que puede salvarnos de nosotros mismos. Grinspoon refuerza hábilmente este argumento al señalar cómo las fotografías de la Tierra realizadas por Apolo cambiaron para siempre la autoimagen de los habitantes de la Tierra, ayudando a despertar nuestra identidad planetaria latente. El primer indicio de esto fue el Día de la Tierra inaugural (1970). Además, la misión Apollo llevó a los científicos a dar la alarma sobre el daño potencial de las reacciones químicas asociadas con los CFC a la capa de ozono de la tierra. Después de varios artículos científicos, programas de investigación y conferencias mundiales, se forjaron acuerdos internacionales para eliminar el uso de CFC.

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A pesar de estas historias de éxito, financiar la exploración espacial sigue siendo una apuesta, ya que nunca hay garantía de que aprender sobre lo desconocido valga la pena en términos más que intelectuales. Aunque Grinspoon presenta un caso interesante sobre el potencial práctico de la exploración de Venus para abordar los problemas ambientales de la Tierra, no explora adecuadamente la rentabilidad relativa de enfoques más directos, como los programas económicos y técnicos específicos. Un ejemplo de ello es el próximo proyecto Misión al Planeta Tierra de la NASA, que tiene como objetivo estudiar sistemáticamente nuestro planeta con satélites de teledetección.

En un capítulo final sobre la posibilidad de vida en Venus, el viaje literario de Grinspoon comienza a desviarse por caminos de tierra. Especula sobre las perspectivas de encontrar o introducir vida en Venus y los importantes desafíos de las misiones planetarias tripuladas. Si bien estos viajes paralelos son intrigantes, en última instancia distraen al lector del tema central del libro: la emoción y el valor práctico de la exploración planetaria.

En general, sin embargo, el viaje de placer de Grinspoon a Venus y de regreso es realmente una expansión de conciencia, transformando a nuestro vecino planetario más cercano en mucho más que un punto brillante en el cielo. Si lees Venus revelada en el interior, es posible que te resulte difícil reprimir el impulso de recostarte, salir y echar un vistazo a nuestro fascinante gemelo celestial.

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