La vida en el cuarto milenio

Las personas que viven al comienzo del tercer milenio disfrutan de un mundo que hubiera sido inconcebible para nuestros antepasados ​​que vivieron en los 100 milenios que nuestra especie ha existido. La ignorancia y el mito han dado paso a una comprensión extraordinariamente detallada de la vida, la materia y el universo. La esclavitud, el despotismo, las enemistades de sangre y el patriarcado han desaparecido de vastas extensiones del planeta, expulsados ​​por conceptos sin precedentes de los derechos humanos universales y el estado de derecho. La tecnología ha encogido el mundo y ha estirado nuestras vidas y nuestras mentes.



¿Hasta dónde puede llegar esta revolución en la condición humana? ¿Será el mundo del 3000 tan impensable para nosotros hoy como lo hubiera sido el mundo del 2000 para nuestros antepasados ​​hace un milenio? ¿Vivirán nuestros descendientes en una Era de Acuario conectada? ¿Explicará la ciencia el universo hasta el último quark, extinguiendo el misterio y el asombro? ¿Internet nos convertirá en aislados que interactúan solo en la realidad virtual, acabando con parejas, familias, comunidades, ciudades? ¿Transformarán los medios electrónicos las artes más allá del reconocimiento? ¿Transformarán nuestras mentes?

¿El fin de la ley de Moore?

Esta historia fue parte de nuestro número de mayo de 2000





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Evidentemente, sería una tontería predecir cómo será la vida dentro de mil años. Nos reímos de los expertos victorianos que predijeron que la radio y las máquinas voladoras eran imposibles. Pero es igualmente tonto predecir que el futuro será completamente extranjero; también nos reímos de los expertos de la posguerra que previeron ciudades con cúpulas, viajeros con jet-pack y aspiradoras nucleares. El futuro, sugiero, no será irreconociblemente exótico porque a través de todos los cambios vertiginosos que dieron forma al presente y darán forma al futuro, un elemento permanece constante: la naturaleza humana.

Después de décadas de ver la mente como una pizarra en blanco sobre la que escribe el entorno, los neurocientíficos cognitivos, los genetistas del comportamiento y los psicólogos evolutivos están descubriendo en cambio una psique humana ricamente estructurada. Por supuesto, los humanos somos voraces aprendices, pero el aprendizaje solo es posible en un cerebro equipado con circuitos que aprenden de manera inteligente y con emociones que lo motivan a aprender de manera útil. La mente tiene una caja de herramientas de conceptos para el espacio (milímetros a kilómetros), tiempo (décimas de segundos a años), números pequeños, causalidad de bolas de billar, seres vivos y otras mentes. Está impulsado por las emociones sobre las cosas (curiosidad, miedo, disgusto, belleza) y sobre las personas (amor, culpa, ira, simpatía, orgullo, lujuria). Tiene instintos para comunicarse mediante el lenguaje, los gestos y las expresiones faciales.

Heredamos este equipo estándar de nuestros ancestros evolutivos y, sospecho, lo heredaremos a nuestros descendientes en los milenios venideros. No evolucionaremos hacia homúnculos de cerebro bulboso y cuerpo delgaducho porque la evolución biológica no es una fuerza que nos impulse a una mayor inteligencia y sabiduría; simplemente favorece las variantes que superan a sus rivales en algunos entornos. A menos que las personas con un rasgo particular tengan más bebés en todo el mundo durante miles de generaciones, nuestra constitución biológica no cambiará radicalmente.



Tampoco es seguro que rediseñemos la naturaleza humana mediante la ingeniería genética. Las personas sienten repulsión por la soja modificada genéticamente, y mucho menos por los bebés, y los riesgos y las reservas que rodean la ingeniería de la línea germinal del cerebro humano pueden condenarlo al destino de la aspiradora de propulsión nuclear.

Si la naturaleza humana no cambia, nuestras vidas en el nuevo milenio pueden resultar más familiares de lo que predicen los futurólogos. Tomemos como ejemplo la educación, donde muchos videntes predicen una revolución que hará que el aula sea obsoleta. Algunos imaginan escuelas gratuitas de Summerhillesque, donde los niños interactúan en un entorno enriquecido con la tecnología y la alfabetización y el conocimiento simplemente florecerán, libres de la monotonía de los ejercicios y la práctica. Otros esperan que la estimulación temprana, como tocar conciertos de piano de Mozart en el vientre de las mujeres embarazadas, transforme un cerebro de plástico en un superaprendiz.

Pero una visión alternativa es que la educación es el intento de hacer que las mentes hagan cosas para las que están mal diseñadas. Aunque los niños instintivamente hablan, ven, se mueven y usan el sentido común, sus mentes pueden estar constitucionalmente incómodas con muchos de los frutos de la civilización moderna: el lenguaje escrito, el cálculo matemático, los períodos muy grandes y muy pequeños de tiempo y espacio que son los asignatura de historia y ciencia. Si es así, la educación siempre será un trabajo duro, dependiendo del trabajo disciplinado por parte de los estudiantes y de la perspicacia de un maestro capacitado que puede estirar las mentes de la edad de piedra para satisfacer las demandas de materias extraterrestres.

Nuestro aparato mental también puede limitar hasta qué punto los adultos comprendemos las verdades de la ciencia. El Big Bang, el espacio-tiempo curvo en 4-D y las partículas que actúan como ondas, todas son requeridas por nuestras mejores teorías de la física, pero son incompatibles con el sentido común. De manera similar, la conciencia y la toma de decisiones surgen de la actividad electroquímica de las redes neuronales del cerebro. Pero cómo las moléculas en movimiento deben deshacerse de los sentimientos subjetivos (en oposición a los simples cálculos inteligentes) y las elecciones de las que podemos ser responsables (en contraposición al comportamiento causado) siguen siendo misterios profundos para nuestras psiques del Pleistoceno.



Eso sugiere que nuestros descendientes reflexionarán sin cesar sobre los temas ancestrales de la religión y la filosofía, que en última instancia dependen de los conceptos de materia y mente. ¿Por qué existe el universo y qué lo originó? ¿Cuáles son los derechos y responsabilidades de los seres vivos con cerebros diferentes, y por lo tanto mentes diferentes, de los nuestros: fetos, animales, personas con discapacidades neurológicas, los moribundos? El aborto, los derechos de los animales, la defensa de la locura y la eutanasia continuarán agonizando a los reflexivos (o serán resueltos por el dogma entre los irreflexivos) mientras la mente humana los confronte.

También se puede predecir que la mente moldeará, en lugar de ser remodelada por, la tecnología de la información del futuro. ¿Por qué las computadoras se han infiltrado recientemente en nuestras vidas? Porque han sido cuidadosamente elaborados para encajar mejor con el funcionamiento primitivo de nuestras mentes. La interfaz gráfica de usuario (ventanas, iconos, botones, controles deslizantes, ratones) y la World Wide Web representan la coacción de las máquinas, no de las personas.

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Hemos movido nuestras computadoras para simular un mundo de objetos fantasmas que son ajenos al funcionamiento interno de la propia computadora (unos, ceros y lógica) pero que nos resultan cómodos a los primates que utilizan herramientas y que dependen de la visión. Muchos otros cambios tecnológicos dramáticos vendrán al hacer que nuestras máquinas se adapten a nuestras peculiaridades -comprender nuestro habla, reconocer nuestros rostros, llevar a cabo nuestros deseos de acuerdo con nuestro sentido común- en lugar de hacer que los humanos se adapten a las formas de las máquinas.

Nuestro repertorio emocional también asegura que el mundo del mañana será un lugar familiar. Los humanos somos una especie social, con intensos anhelos de amigos, comunidades, familiares y cónyuges, consumados por el contacto cara a cara.

El correo electrónico y el comercio electrónico seguirán avanzando, por supuesto, pero no hasta el punto de convertirnos en cerdos antisociales permanentes; sólo hasta el punto en que el aumento de la comodidad se ve compensado por una disminución del placer de estar con amigos, parientes y extraños interesantes. Si nuestros descendientes tienen puertos espaciales y salas de transporte, estarán abarrotados en Acción de Gracias y Navidad.

Pero las relaciones humanas también abarcan conflictos de intereses biológicos, que afloran en los celos, la rivalidad entre hermanos, la búsqueda de estatus, la infidelidad y la desconfianza. El mundo social es un juego de ajedrez en el que nuestras mentes evolucionaron como estrategas.

Si es así, la vida mental de nuestros descendientes no es difícil de predecir. Los conflictos con otras personas, incluidas las que más les importan, abarrotarán sus pensamientos de vigilia, los mantendrán despiertos por la noche, animarán su conversación y proporcionarán las tramas de su ficción, sea cual sea el medio en el que la disfruten.

Si las limitaciones de la naturaleza humana hacen que el futuro se parezca más al presente y al pasado de lo que predicen los futurólogos, ¿deberíamos hundirnos en la desesperación? Mucha gente, al ver las tragedias y frustraciones del mundo de hoy, sueña con un futuro sin límites, en el que nuestros descendientes sean infinitamente buenos, sabios, poderosos y omniscientes. La sugerencia de que nuestro futuro podría verse limitado por el ADN formado en la sabana y las edades de hielo parece deprimente e incluso peligrosa.

Es cierto que muchas declaraciones de la ineludible naturaleza humana resultaron ser erróneas e incluso perjudiciales, por ejemplo, la inevitabilidad de la guerra, la segregación racial y la desigualdad política de las mujeres. Pero la visión opuesta, de una mente infinitamente plástica y perfectible, ha llevado a sus propios horrores: el nuevo hombre soviético, los campos de reeducación y la culpa injusta de las madres por las discapacidades y neurosis de sus hijos.

Muchos saltos en nuestra calidad de vida vinieron del reconocimiento de las necesidades humanas universales, como la vida, la libertad y la búsqueda de la felicidad, y de las limitaciones universales de la sabiduría y la beneficencia humanas, que llevaron a nuestro gobierno de leyes y no de hombres.

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Las obsesiones universales son también la razón por la que disfrutamos del arte y las historias de pueblos que vivieron en siglos y milenios pasados: Shakespeare, la Biblia, las historias de amor y los mitos de héroes de innumerables culturas que superficialmente se diferencian de la nuestra. Y las debilidades de la mente aseguran que la ciencia será una fuente perenne de encantamiento incluso mientras disipa un misterio tras otro. Los placeres de la ciencia —del Big Bang, la teoría de la evolución, el desenlace de los genes y el cerebro— provienen de la sorpresa provocada por una conclusión indudablemente confirmada por el experimento y la teoría, pero que contradice las intuiciones humanas estándar.

Los futurólogos del tercer milenio deberían darse cuenta de que sus fantasías están asustando a la gente hasta la muerte. El absurdo mundo en el que interactuamos solo en el ciberespacio, elegimos los finales de nuestras novelas, nos fusionamos con nuestras computadoras y diseñamos a nuestros hijos a partir de un catálogo da escalofríos a las personas y las apaga ante la promesa genuina del progreso tecnológico. La constancia de la naturaleza humana es nuestra seguridad de que el mundo que dejamos a nuestros descendientes será uno en el que el progreso científico conduzca al deleite más que al aburrimiento, en el que se siga apreciando nuestro mejor arte y literatura, y en el que la tecnología enriquecerá más que dominar la vida humana.

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