Los niños selectivos de Ludd

Casarse con su dentista, como hice yo, significa aprender todo tipo de cosas que nunca imaginó que sabría. Algunos de ellos incluso son útiles. Fumar, por ejemplo, hará que se le caigan los dientes, y las pasas pueden ser más duras para los picadores viejos que los chocolates. Pero la lección más importante tiene que ver con la tecnología. Lo que he aprendido de esto al estar cerca de mi esposa es que no hay luditas con dolor de muelas.



Los luditas, como recordará, eran artesanos descontentos que destruyeron maquinaria textil novedosa en Inglaterra a principios del siglo XIX. Hoy en día, mucha gente teme a la tecnología, o al menos a las nuevas tecnologías, y una cierta cantidad de ludismo es probablemente inevitable en una época de cambios rápidos. Pero lo sorprendente, a medida que la gente se enfrenta a todo esto, es lo irracionales que podemos ser cuando nos enfrentamos a tecnologías cotidianas que no entendemos. Los Ángeles, donde mi esposa ejercía la odontología, es un escaparate del fenómeno del ludismo selectivo: una ciudad grande y sofisticada que no ha fluorado el agua. Los pacientes de mi esposa allí incluían muchas personas que estaban abiertas a casi cualquier idea nueva, pero que desconfiaban profundamente de la medicina y la tecnología modernas, excepto, por supuesto, cuando tenían dolor de muelas, momento en el que estaban felices de abrazar cualquier sustancia o tecnología. eso les trajo alivio. Recuerdo mucha cautela sobre los empastes de plata, pero apenas un pío sobre la lidocaína.

Programas para la gente

Esta historia fue parte de nuestro número de enero de 1999





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Algo de esto es comprensible. Con su sol y smog, la suave brisa y el crimen, hay una cualidad de paraíso perdido en Los Ángeles que puede hacer que cualquiera desconfíe del progreso. Sin embargo, las respuestas humanas al descontento de la civilización son frustrantemente inconsistentes. Nuestros amigos en Los Ángeles usan ropa hecha a máquina y conducen automóviles de última generación a través de una red de señales de tráfico sofisticadas, arquitectura e ingeniería para llegar a las tiendas de alimentos naturales donde escapan de las tecnologías agrícolas modernas comprando productos orgánicos.

Cuando mi esposa estaba embarazada de nuestros mellizos, nos encontramos con mujeres embarazadas que insistían en el parto natural, en un centro médico de alta tecnología, por supuesto. Confieso estar perplejo. Los defensores del parto natural no caminan descalzos al hospital, después de todo, y llevan al nuevo bebé a una casa con plomería interior y calefacción central. Tampoco dejan de comprar champú o de enviar correos electrónicos, y tienen innumerables ecografías en camino a la entrega. Entonces, ¿por qué el deseo de experimentar un parto natural?

Creo que la experiencia es el concepto operativo aquí, respaldado por un deseo general de estar libres de lo que percibimos como los peligros de la tecnología en un momento tan sensible. Recordamos en esos momentos que la ciencia médica trajo al mundo la talidomida, pero también recordamos lo útiles que pueden ser los análisis de sangre, la amniocentesis y similares para ayudar a proteger a las madres y los fetos. Así que estamos desgarrados. Para tomar prestado un adagio de Madison Avenue, creemos que la mitad de todo el dinero gastado en tecnología se desperdicia. La pregunta es, ¿qué mitad?



El ejemplo clásico, por supuesto, es volar. Probablemente estés más seguro en una de las principales aerolíneas de EE. UU. Que en tu bañera, pero mi suegra (que fuma cigarrillos) todavía tiene algo de miedo a volar. ¿Quién entiende, después de todo, qué es lo que mantiene a los aviones en el aire? De todos modos, ¿quién era este tipo, Bernoulli? Los hornos de microondas, a pesar de su inofensividad bien establecida, también son un punto focal para los brotes de ludismo selectivo. Una amiga en Santa Mónica no tendrá una, a pesar de que usa una computadora todos los días, viaja al trabajo en automóvil y, casualmente, vuela de costa a costa.

¿Qué explica todo este ludismo selectivo? La fobia de mi amigo apunta a una posible explicación, que es que la disposición de las personas a adoptar una nueva tecnología es inversamente proporcional a su invisibilidad. Sensibilizados por las historias de los daños causados ​​por los productos químicos y la radiación, la gente está nerviosa por los hornos microondas, los teléfonos móviles y otros dispositivos electrónicos misteriosos. Por tanto, la irradiación de alimentos, que salvaría muchas vidas al año, sigue siendo en gran medida un tabú. El hecho de que muchas de estas tecnologías modernas estén simplemente más allá de la comprensión de la persona promedio solo aumenta los temores de la gente. (Una especie de cláusula del abuelo tecnológico parece eximir a las transmisiones de radio y televisión, que también son invisibles, tal vez porque se volvieron algo común en los días en que la gente todavía pensaba que la radiación era divertida. Recuerde, hubo una época en la que los niños solían poner los pies en X -máquinas de rayos ... en zapaterías.)

Sin embargo, la seguridad no puede ser el problema principal. El automóvil, por ejemplo, es una tecnología muy arriesgada. Cada año, los accidentes automovilísticos matan a más de 40.000 estadounidenses y lesionan a 3,5 millones más. No solo eso, el motor de combustión interna emite una contaminación del aire que mata a miles y juega un papel importante en el calentamiento acelerado del planeta. Conducir por todas partes también engorda a las personas, lo que contribuye aún más a los problemas de salud. Sin embargo, mi suegra no duda en subirse a su Volvo, siempre que no tenga que conducirlo hasta el aeropuerto para tomar un avión.

El caso del automóvil sugiere una segunda posible explicación para el ludismo selectivo: si una tecnología ofrece beneficios personales irresistibles, la aceptaremos independientemente de los riesgos. En este sentido, la selectividad es racional, ya que la gente ha decidido que la libertad, el ahorro de tiempo y otras ventajas de tener un automóvil superan las muchas desventajas de conducir.



Pero, ¿qué pasa con los cables de alta tensión? La electrificación universal trae beneficios muy tangibles, después de todo. Aquí, sin embargo, surge el Problema de los Comunes, excepto al revés. En lugar del beneficio individual y el costo socializado, hemos socializado el beneficio y al menos la percepción del costo individual. Por lo tanto, rechazamos el riesgo percibido de vivir cerca de cables de alta tensión incluso cuando entendemos que alguien tiene que hacerlo. El ludismo selectivo también tiene aquí un sentido al menos superficial.

Sin embargo, el ludismo selectivo no es el resultado de ningún cálculo sofisticado de riesgos, como es evidente en el McDonald's de su vecindario. Los establecimientos modernos de comida rápida venden comida que es indudablemente un producto de la tecnología. También suele estar lleno de grasa, sal y calorías, lo que no impide que millones de estadounidenses se atiborren de él a diario. Es difícil creer que la gente piense que los beneficios de las hamburguesas grises grasosas superan el riesgo de enfermedad cardíaca. Pero la amenaza de la comida rápida es visible, la tecnología es fácil de entender y la probabilidad de daño es lejana en el futuro. Esto apunta a otro posible principio explicativo del ludismo selectivo, que es que la gente parece temer una baja probabilidad de daño inmediato mucho más que una alta probabilidad de daño algún día en un futuro brumoso y lejano. Por eso la gente todavía compra cigarrillos.

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La selectividad del ludismo también parece variar con la clase social. En la mayor parte del país, por ejemplo, las ventanas y los revestimientos de vinilo tienen sentido y, debido a su asequibilidad, son adoptados por personas que no tienen mucho dinero. Por otro lado, estos productos son considerados por los ricos como irremediablemente horteras, tal vez, como sugirió el sociólogo Thorstein Veblen con su teoría del consumo conspicuo, precisamente porque son muy prácticos y baratos. La madera, que es arrancada del bosque y requiere un cuidado constante en una casa, sigue siendo mucho más aceptable socialmente entre aquellos que desprecian a la clase trabajadora.

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La estética basada en clases, de hecho, parece jugar un papel en muchas de las decisiones que la gente toma sobre tecnología. Quizás es por eso que las bailarinas profesionales evitan las zapatillas de ballet de alta tecnología en favor de las anacrónicas zapatillas de punta que cuestan $ 50 el par y pueden desgastarse después de una sola actuación. Edward Tenner, un estudiante de tecnología cuyo libro Why Things Bite Back podría dar munición a los luditas que no lo leen con atención, señala otro caso similar: el auge de la bola de bolos de alta tecnología. Parece que la tecnología en este campo es tan avanzada que una nueva generación de pelotas está cambiando drásticamente la naturaleza del juego, haciéndolo mucho más intensivo en golpes, en palabras de Tenner. Los puristas están consternados, alegando que la habilidad y la estrategia involucradas en clavar una división difícil se están quedando en el camino.

¿Qué hacer si detecta los síntomas del ludismo selectivo en su hogar? Relajarse. Al final, el ludismo selectivo tiene cierto sentido, porque ¿quién puede predecir el impacto de una nueva tecnología? ¿Quién imaginó, por ejemplo, que el aire acondicionado transformaría a Houston en una de las ciudades más grandes de América del Norte? ¿Que la píldora anticonceptiva impulsaría la revolución sexual? ¿Que las computadoras facilitarían las hipotecas con tasa ajustable? ¿O que la televisión se convertiría en el medio cultural predominante de nuestra época? Solo un clarividente. El resto de nosotros, arrastrados por las mareas de la historia, debemos tomar las tecnologías tal como vienen.

Además, la gente siempre ha adoptado nuevas ideas a diferentes ritmos. Después de que se descubriera que los cítricos evitaban el escorbuto, pasaron años antes de que la Royal Navy adoptara las medidas que llevaron a los ingleses a llamarse Limeys. A veces, el problema es que las personas tardan un poco en descubrir cuál es la mejor forma de utilizar una nueva tecnología. El efecto total de la energía eléctrica en la productividad de las fábricas, por ejemplo, tardó años en manifestarse.

Y algunas tecnologías nuevas, como los ordenadores personales, por ejemplo, probablemente se adoptaron demasiado pronto, en lugar de demasiado tarde. Se han gastado miles de millones en tecnología informática, pero existe un serio debate sobre si se han producido ganancias de productividad. Sin embargo, es dudoso que las computadoras se vuelvan tan buenas como van a ser sin antes ser intratables y difíciles de usar.

Entonces, tal vez lo que llamo ludismo selectivo es en realidad la necesidad natural de las personas de abrirse camino hacia el mañana. Muy, muy pocos de nosotros, después de todo, deseamos abandonar la tecnología por completo, por mucho que lamentemos los diversos desarrollos tecnológicos que han cambiado nuestras vidas. Me he dado cuenta de que los admiradores de las culturas tribales primitivas no hacen ningún esfuerzo, cuando llegan a casa, para que les quiten el teléfono, y me complace observar que incluso los reaccionarios empedernidos, como el narrador de la novela de John Lanchester The Debt to Pleasure, suelen hacer una excepción para la odontología como un bien puro resultante de la edad moderna.

En cierto sentido, todos somos luditas selectivos, y los verdaderos enemigos de la tecnología solo se destacan por la profundidad y la arbitrariedad de sus convicciones, más cercanas a la religión que a la razón. Incluso el Unabomber no odiaba todas las tecnologías. Los explosivos, por ejemplo, parecían adaptarse perfectamente a su mentalidad ludita.

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