Luz de luna sobre la academia

Estoy cansado de quejarme de la innovación. Cansado de escuchar a académicos osificados y fatigados miembros de la política que narran la aniquilación del apoyo empresarial a la investigación pura. Cansado de la retórica apocalíptica que predice la inminente desaparición de la tecnología estadounidense. Cansado de los avestruces industriales que se quejan del enfoque a corto plazo de los pioneros de la alta tecnología como Intel, Microsoft y Sun.



Seamos realistas: los detractores están completamente equivocados. Rebanar miles de millones de dólares de los laboratorios corporativos no ha hecho mella en la competitividad de EE. UU. De hecho, desde AT&T hasta IBM y Xerox, la industria estadounidense es más saludable porque ha reducido su personal de investigación hinchado y centralizado. En todo el espectro de tecnologías de la información, desde la Web hasta los chips y el software, EE. UU. el ingenio reina supremo. Lo mismo ocurre con la agrotecnología, aeroespacial, materiales y telecomunicaciones. Solo en biotecnología y productos farmacéuticos Estados Unidos tiene rivales extranjeros con grandes bolsillos respaldados por investigaciones de primera clase.

Empresas que escuchan su voz interior

Esta historia fue parte de nuestro número de mayo de 1998





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Este resurgimiento del dominio estadounidense no ha sido liderado por el gobierno nacional ni por sectores completos de la industria, sino por empresas individuales. Parafraseando el lenguaje del historiador Thomas Hughes, vivimos en una época en la que las empresas individuales son trascendentes: definen los términos en los que opera industria tras industria.

descubrimiento de planetas como la tierra

Pero si las empresas individuales reinan y esas mismas empresas están recortando sus establecimientos de investigación, ¿la investigación fundamental tiene algún papel en el resurgimiento que estamos viendo? Absolutamente. La ironía es que, lejos de ser desterrados de la tienda corporativa por los recortes, los investigadores serios están desempeñando un papel cada vez más importante en la innovación a nivel de empresas individuales. La explicación de esta aparente paradoja es que las empresas innovadoras no buscan científicos a tiempo completo; quieren académicos pluriempleados, profesores dispuestos a trabajar en proyectos específicos por tarifas a destajo a menudo lucrativas.

No hay casi ninguna empresa que yo sepa que no tenga una gran participación de los profesores, dice Michael Crow, que supervisa la investigación y el desarrollo en la Universidad de Columbia. Los profesores están desempeñando un papel mucho más importante que hace 25 años en la innovación a nivel de empresa.



Piense en Barbara Hayes-Roth, científica cognitiva de la Universidad de Stanford, líder mundial en la creación de agentes inteligentes, o personajes digitales, para medios interactivos. Los personajes pueden mantener conversaciones y ofrecer consejos, interpretando palabras clave, reconocimiento de patrones y su propio conocimiento del mundo que habitan.

Cuando Hayes-Roth comenzó su investigación hace una década, los medios interactivos estaban en su infancia y la Web, donde residen la mayoría de sus personajes, ni siquiera existía. Pero sus intereses de investigación obtuvieron el apoyo de la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada y una serie de corporaciones; con el tiempo, la relevancia comercial de su trabajo se volvió abrumadora. Durante años se mantuvo firme, limitando su consultoría y algunos años confinando su trabajo a la academia. El año pasado, decidió reducir sus funciones en Stanford y dedicar más tiempo a una empresa que lanzó para comercializar software de agente inteligente.

El cambio fue fácil, dice ella. En el mundo académico, ya eres una especie de emprendedor. Está creando ideas y aportando los recursos para hacer posible su investigación. La única diferencia, agrega, es que en la universidad vendemos nuestra idea antes de hacerla y afuera la vendemos después de que la hacemos.

Esta alianza de la industria y la academia parecería traer grandes beneficios, sin embargo, es profundamente preocupante para las personas casadas con modelos más antiguos de cómo las universidades deberían interactuar con el sector privado. Y, sin duda, existen al menos dos grandes peligros en la creciente dependencia de la industria de los profesores. A medida que se vuelven más impulsados ​​por las ganancias, los académicos amenazan con socavar uno de los sellos distintivos de una educación liberal: el intercambio de ideas en gran medida sin restricciones. Si bien los reclamos de propiedad intelectual siguen siendo la excepción y no la regla, no es absurdo imaginar que, al menos en algunos campos científicos y técnicos, un profesor tendrá que pagar una regalía simplemente por leer los hallazgos publicados de otro.



Luego está el énfasis de la industria en tecnologías rápidas y baratas. Si algo separa a los investigadores universitarios de los de las corporaciones es la insistencia de los académicos en buscar soluciones interesantes, sin tener en cuenta la eficiencia. Siempre me gusta ver un proyecto de investigación colgado de un problema, pero luego no me gusta ver ninguna restricción sobre cómo se persigue el problema, dice Michael Lynch, matemático aplicado de la Universidad de Cambridge en el Reino Unido. Aunque Lynch ha formado dos empresas de software de éxito mientras era profesor, le preocupa la tendencia de los académicos a convertirse en parteras de la industria. El peligro es que matemos a la gallina de los huevos porque le pedimos que ponga demasiados huevos, dice.

Estas preocupaciones son bastante reales, pero el hecho es que la Torre de Marfil se ha caído y sus piezas, como las de Humpty Dumpty, no se pueden volver a unir de la misma manera.

cerdo humano híbrido engaño

Pregúntale a Craig Barret. A principios de la década de 1970, Barret era una estrella en ascenso en Stanford, con un doctorado en ciencia de materiales. Un verano, Intel llamó a la puerta y pidió a un estudiante que ayudara a analizar un problema con el empaque de cerámica alrededor de uno de los nuevos chips de la compañía. Por una broma, Barret se ofreció. Rápidamente resolvió el problema y quedó enganchado. Recientemente, fue nombrado CEO de Intel, sucediendo a Andrew Grove.

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