Nueva esperanza en los campos de minas

A lo largo de un camino al borde de una granja plagada de malas hierbas en Camboya, un hombre escucha atentamente mientras barre el suelo con su detector de metales. Cuando el tono chirriante del detector indica la presencia de metal enterrado, el hombre se detiene, repite el barrido y marca cuidadosamente el lugar. Pronto, un segundo trabajador lo sigue y se acuesta en el suelo, con la cabeza a un brazo de distancia del lugar marcado, tanteando suavemente el suelo con un palo. Ambos hombres son desminadores experimentados, uno es un veterano retirado del ejército británico lejos de casa y el otro es un residente local entrenado para encontrar minas. Ambos conocen bien el costo del error: lesiones graves repentinas o muerte.



Después de sondear la tierra dura con cuidado concentrado durante unos 20 minutos, el trabajador prono juzga de vista y siente si ha golpeado el cuerpo metálico redondeado de una mina enterrada o simplemente los detritos aleatorios de un antiguo campo de batalla: una bala, un trozo de metralla. , un trozo de alambre, una lata vacía. Sabe que en algunos campos las probabilidades de que el metal detectado sea en realidad una mina son tan bajas como una entre unos cientos, pero el detector de metales de su compañero no puede distinguir un artefacto explosivo de cualquier otro objeto que contenga una fracción de una onza de metal.

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Esta historia fue parte de nuestro número de octubre de 1997





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Sea lo que sea, el objeto metálico debe exponerse cuidadosamente para revelar su forma y color. Si se trata de una mina, los trabajadores colocarán una pequeña carga explosiva a su lado, desenrollarán cables largos y se retirarán 100 yardas para volarla. Entonces la tarea se repetirá: el operador del detector de metales reanudará el barrido de su paciente, escuchando las señales del próximo objeto metálico enterrado en su camino mientras su compañero espera su próxima prueba tensa en la tierra.

Según estimaciones de las Naciones Unidas, más de 100 millones de minas yacen enterradas en todo el mundo, sobreviviendo a sus guerras, abandonadas hace mucho tiempo y esperando a sus víctimas no deseadas durante décadas. Producir una mina antipersonal cuesta sólo unos pocos dólares, pero ahora cuesta cien veces esa suma eliminarla. Solo en Camboya, donde se encuentran algunos de los campos de minas más densos del mundo, aproximadamente 10 millones de minas acechan en un área del tamaño de Missouri. El año pasado, tres mil trabajadores limpiaron minas terrestres de 12 kilómetros cuadrados de tierra camboyana a un costo de $ 8 millones. No se les pagó de más. Pero a ese ritmo, incluso si alguien estuviera dispuesto a pagar la factura, el desminado de Camboya llevaría unos 10.000 años. Para empeorar las cosas, los participantes en los conflictos actuales están colocando nuevas minas a un ritmo diez veces mayor que el rendimiento actual de los desminadores, que ahora limpian quizás 100.000 minas por año en todo el mundo. Se avecina una crisis crónica y creciente.

Lo más conmovedor es el costo humano que reclaman las minas terrestres residuales: unas 10.000 muertes al año y al menos el doble de lesiones graves, con víctimas que incluyen muchos niños pequeños y aldeanos ancianos en las naciones pobres. En Camboya, los accidentes de minas terrestres han provocado una amputación por cada 250 personas. Sin embargo, la limpieza de las minas terrestres persistentes no es necesaria solo para proteger la vida y las extremidades humanas. A largo plazo, las minas terrestres interrumpen las actividades económicas normales, como los viajes y el transporte, y privan a los agricultores de tierras de cultivo vitales, lo que a menudo provoca hambre y obliga a poblaciones agrarias considerables a migrar a centros urbanos y campamentos de refugiados.



Hoy en día, el uso de un detector de metales, una sonda manual y una carga explosiva se acepta generalmente como el método de desminado más confiable a pesar de su naturaleza laboriosa y peligrosa. El método de detección funciona porque la mayoría de las minas tienen carcasas metálicas o al menos contienen algunos gramos de metal, generalmente un percutor y su resorte asociado, lo que activa una señal en el detector incluso cuando una mina está enterrada u oculta debajo de una vegetación cubierta de vegetación.

Sin embargo, el cuello de botella se produce al discriminar entre las pocas minas reales y las muchas falsas alarmas. Dada la amplia gama de objetos metálicos que pueden residir en el suelo de los antiguos campos de batalla, la tasa de falsas alarmas puede llegar a los 1.000 falsos positivos en una mina real. El resultado es que la mayor parte del tiempo del buscador se dedica a la exposición minuciosa de restos de metal inofensivos. Y después de cientos de falsas alarmas, el trabajo se vuelve aún más peligroso: una sorpresa mía puede mutilar o matar a los desminadores cuya paciencia se ha debilitado solo una vez, lo que hace que juzguen mal la forma que descubren. Es más, el uso creciente de minas revestidas de plástico plantea la ominosa amenaza de los falsos negativos: que las minas reales permanecerán silenciosas y mortales incluso cuando sean barridas por un detector de metales.

Sin embargo, a pesar de la situación ciertamente sombría, encontramos algunos motivos para el optimismo desde que revisamos el problema mundial de las minas terrestres en una reunión de una semana el verano pasado. Conducida por el Programa MIT en Ciencia y Tecnología para la Seguridad Internacional en la Academia Estadounidense de Artes y Ciencias en Cambridge, Mass., La reunión reunió a un grupo dispar de participantes, incluido un trabajador de campo de Laos con muchos años de experiencia en desminado; investigadores con experiencia en física, química, ingeniería eléctrica, ciencia de materiales y antropología; varias personas que trabajan en sistemas de detección de minas de alta tecnología; y tres expertos en desminado de los militares que trajeron al grupo una aleccionadora colección de minas antipersonal (sin explosivos). Nuestro punto de vista inesperadamente esperanzador, reforzado por un estudio posterior, es que si bien no parece haber una solución milagrosa en el horizonte cercano para resolver el problema del desminado, las tecnologías prometedoras disponibles pueden ofrecer una ayuda significativa. Varias técnicas en desarrollo, por ejemplo, detectan las minas terrestres mediante la detección de propiedades físicas y químicas distintas del contenido de metal, lo que ayuda significativamente en la tarea de discriminar de manera confiable las minas de la chatarra de metal. Nuestro análisis indica que si las naciones prestan suficiente apoyo, dentro de cinco años podrían estar disponibles tecnologías asequibles sobre el terreno para emprender un esfuerzo de desminado humanitario a una escala mundial sin precedentes.

Introducción a las minas terrestres y su eliminación



Se pueden encontrar alrededor de 700 modelos diferentes de minas en todo el mundo. Los diseños difieren ampliamente, especialmente entre las minas desarrolladas durante los últimos 20 años. Las minas terrestres más comunes son las millones fabricadas para ser utilizadas por los ejércitos de grandes potencias como la ex Unión Soviética, China y Estados Unidos y vendidas en todo el mundo. Más de una docena de países industrializados, incluidos Checoslovaquia, Francia, Italia y Yugoslavia, también han producido y vendido o regalado un número significativo de minas.

La principal distinción práctica entre los diferentes tipos de minas terrestres es su objetivo previsto. Las minas lo suficientemente grandes como para destruir vehículos se conocen como minas antitanque. Estas minas, aproximadamente del tamaño de ollas y sartenes grandes para estufas, contienen 10 libras o más de alto explosivo. Las minas antipersonal, considerablemente más frecuentes, tienen aproximadamente el tamaño de latas de atún. Con un contenido desde menos de una onza hasta media libra o más de alto explosivo, están diseñados para mutilar o matar a personas o grupos pequeños a pie.

Las minas también se diferencian por la cruel astucia de sus diseños. Las minas sofisticadas de todos los tamaños pueden, por ejemplo, incorporar contramedidas contra el desminado. Algunos, que emplean un diseño de gatillo similar a un acordeón, pueden resistir el impacto repentino de una explosión cercana, y detonan solo cuando se presionan más lentamente, como por la presión de un pie; otros emplean dispositivos anti-disturbios que detonan la mina cada vez que se manipula, hiriendo o matando a los posibles desminadores. Las minas saltan a un metro del suelo para romperse en fragmentos con un radio letal de 90 pies. Y algunas minas más grandes pueden incluso emitir fragmentos dirigidos: la gran mina Claymore de EE. UU. Utilizada en Vietnam, por ejemplo, tiene un alcance letal de 150 pies para las personas que caminan hacia su línea de fuego.

Debido a que las minas antitanques de mayor tamaño cuestan más de producir y colocar, son mucho menos numerosas, cada vez más sofisticadas y generalmente se encuentran en carreteras o alrededor de instalaciones militares y otros centros de viajes y comunicaciones. Por el contrario, las minas antipersonal son baratas, numerosas y prevalecen en muchos lugares diversos. El daño que infligen las minas antipersonal, que incapacitan a las víctimas durante meses o de por vida, vale económicamente órdenes de magnitud más que su costo de unos pocos dólares cada una. Según ese cálculo cruel, son rentables incluso contra la infantería irregular o los más pobres de los aldeanos desarmados. Debido a su prevalencia y disponibilidad, debido a que tienden a ubicarse de manera más aleatoria y debido a que constituyen la mayor parte del flagelo persistente, estas minas antipersonal son nuestra cantera, el foco particular de los esfuerzos de desminado humanitario.

Sin duda, las minas no son armas nuevas y los ejércitos llevan mucho tiempo desarrollando métodos y organizaciones para el desminado. Pero el hecho es que la tarea actual de desminado humanitario a gran escala es nueva y no está realmente abierta a una solución rápida mediante el despliegue de ingenieros de combate con formación militar. El desminado humanitario implica la detección y desactivación en tiempo de paz, durante un período de tiempo indefinido, de prácticamente todas las minas emplazadas en un área amplia, un lugar de hogar y trabajo para muchas personas cuyos recursos a menudo son escasos y una vida ardua. El desminado humanitario exige una detección cercana al 100%. La búsqueda puede ser muy lenta, una gran cantidad de falsas alarmas son aceptables aunque costosas, y todas las operaciones pueden limitarse a las buenas condiciones climáticas y diurnas. Con estos requisitos dramáticamente diferentes, no es sorprendente que los métodos y equipos de desminado varíen ampliamente.

Por el contrario, la mayoría de los esfuerzos militares de remoción de minas han favorecido un enfoque de fuerza bruta costoso en capital que utiliza vehículos motorizados equipados con rodillos de acero o bandas de rodadura capaces de detonar minas antipersonal al pasar sobre ellas, minimizando los daños a los vehículos gracias a un diseño inteligente y un blindaje pesado. . Algunos son camiones fuertemente blindados que pisotean las minas y resisten la mayoría de las detonaciones antipersonal con daños menores y en gran parte reparables. Otros, como las grandes excavadoras, intentan levantar y remover minas, abriendo un camino a medida que avanzan.

Dichos vehículos son particularmente adecuados para el llamado desminado táctico militar que tiene como objetivo abrir brechas en campos de minas, despejar rápidamente corredores, caminos y carreteras para uso en combate incluso durante la batalla, a menudo en cuestión de horas. Pero el enfoque de la fuerza bruta es en gran medida inadecuado para la tarea sumamente exigente del desminado humanitario: cuando se aplica en terrenos irregulares, es posible que no detone todos los artefactos explosivos. Sin embargo, esa seguridad es precisamente lo que necesitan los habitantes locales. La prueba habitual del éxito del desminado es directa y pública: mientras el vecindario observa, los desminadores se dan la mano para formar una línea y atravesar toda la parcela. ¿Te conformarías con menos?

Lamentablemente, la gran variedad de mecanismos de fusión, de métodos de emplazamiento y de terreno hace que la neutralización completa de las minas antipersonal sea decididamente difícil. Si bien es indudable que es heroico y se adapta bien al mundo de la baja tecnología, el método actual de desminado humanitario de avance lento y sondeo es claramente insoportablemente lento, costoso y peligroso. Debido a estos inconvenientes, el desminado progresivo y por sonda, tal como se practica actualmente, solo puede tener un impacto marginal en el problema mundial de las minas terrestres. Una verdadera solución exige desarrollar e implementar rápidamente nuevos métodos y equipos que pueden acelerar el desminado humanitario hasta cien veces a un costo asequible.

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Mejora de la fluencia y la sonda

Creemos que las tres tecnologías disponibles actualmente, cuando se usan juntas, podrían ofrecer una mejora de 10 a 20 veces con respecto a la tasa de desminado actual en los próximos dos años. Estas tecnologías incluyen la detección mediante una variante del detector de metales electrónico (llamado magnetómetro de devanado serpenteante); excavación segura y rápida mediante un dispositivo llamado cuchillo de aire; y detonación por un explosivo parecido a una espuma barato y de fácil despliegue. Las tres tecnologías mejoradas de desminado aún requieren pruebas de campo y refinamiento, pero las tareas de desarrollo parecen modestas.

El principio de funcionamiento básico del nuevo detector de magnetómetro de devanado serpenteante (MWM) es el mismo que el de los detectores de metales convencionales que utilizan un sensor de inducción electromagnético pulsado. Pero mientras que los detectores convencionales generan un campo electromagnético y detectan si es perturbado por material conductor en su camino, los detectores MWM generan un campo magnético variable que excita corrientes en objetos metálicos que se alinean principalmente en una dirección y pueden ser leídos por el detector. Un detector MWM ligeramente más grande que un detector de metales convencional puede obtener así una pista burda del tamaño y la forma de un objeto metálico enterrado combinando lecturas de estas llamadas corrientes parásitas. El detector MWM que ahora está desarrollando Jentek Sensors Inc., de Brighton, Massachusetts, puede determinar el tamaño aproximado, la forma, la profundidad del entierro y el tipo de material de la capa exterior de un objeto metálico enterrado. La evidencia de laboratorio indica que el dispositivo puede proporcionar suficiente información para que un operador experimentado pueda discernir si un objeto enterrado es un mero desorden, una mina o una pieza más grande de artefactos explosivos sin detonar.

Las pruebas de campo de un prototipo de MWM de primera generación indican que puede reducir la tasa de falsas alarmas en un factor de 5 a 10 por debajo de la de un detector de metales convencional. Con tal poder de discriminación, una versión refinada de tal dispositivo MWM podría reducir el tiempo dedicado a examinar un metro cuadrado de suelo rico en chatarra de 10 a 20 minutos a una fracción de minuto.

Una vez que se detecta una mina, la cuchilla de aire, ahora disponible comercialmente aunque no está lista para el campo, ofrece una mejora significativa en la eficiencia y seguridad con respecto al palo que se usa comúnmente en los esfuerzos actuales de desminado. La cuchilla de aire sopla aire a alta presión a través de una pequeña sonda manual y puede eliminar la mayor parte de la suciedad para exponer las minas sin perturbarlas lo suficiente como para detonarlas. Las cuchillas neumáticas existentes funcionan con un motor de gasolina de 3 caballos de fuerza, como las que funcionan con cortadoras de césped eléctricas, y cuestan unos pocos miles de dólares. Una versión adaptada para el desminado podría reemplazar las sondas manuales más simples, acelerando en gran medida la capacidad de un buscador para exponer una mina y al mismo tiempo mejorar la seguridad al evitar la necesidad de cavar en el suelo con un palo.

El uso del producto Lexfoam también ayudará a los esfuerzos de desminado. El producto, al igual que la crema de afeitar en apariencia, es una dispersión diluida de un explosivo contenido dentro de una sustancia plástica espumosa. Lexfoam es seguro y fácil de aplicar y puede activarse con un tapón de detonación ordinario, lo que elimina la delicada y peligrosa tarea de conectar una carga a una mina desenterrada. Estimamos que el uso de un producto de este tipo para hacer estallar la mina expuesta aceleraría considerablemente el proceso general de desminado, quizás hasta en un factor de 2 a 5.

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La cuchilla de aire requeriría un compresor de aire (o suministro de aire comprimido) transportado en un carro con ruedas tirado a mano, empaquetado en una unidad portátil tipo mochila o integrado en un pequeño vehículo motorizado que lleve el detector de metales MWM, la cuchilla de aire y Dispensador Lexfoam. En una unidad de desminado humanitario pequeña y relativamente nueva en Fort Belvoir en Virginia, el Ejército de los EE. UU. Está ensamblando un vehículo de este tipo que combina un detector MWM, un compresor, una cuchilla de aire, un escudo de plástico del operador para protegerse contra una explosión, una maleza accionada por aire. cortador y un dispensador Lexfoam. El coronel Harry (Hap) Hambric, que dirige el desarrollo y las pruebas en esta unidad, estima que el uso combinado de estas tecnologías relativamente simples donde el terreno es adecuado podría acelerar el desminado en un factor de 10 en uno o dos años, y otro factor de 10 con mejoras por venir.

Sin embargo, al igual que los métodos de rastreo y sondeo pueden encontrar mejoras tecnológicas rápidas, el desminado por fuerza bruta de espacios abiertos, como campos y arrozales, también puede beneficiarse casi de inmediato mediante la adopción de mejoras técnicas simples. Un enfoque prometedor propone utilizar un rodillo de dientes de tamaño pequeño con puntas de resorte con bisagras que pueden hacer estallar minas antipersonal al pasar sobre ellas. El rodillo remolcado con cuerda (o con cabrestante) es simple, económico y fácil de reparar. Contiene cientos de dedos rígidos, montados en resortes, muy espaciados, capaces de penetrar hasta 25 centímetros en el suelo; el rodillo se remolca hacia adelante y hacia atrás a través del área objetivo utilizando energía suministrada por animales o vehículos motorizados mantenidos a una distancia segura.

Las pruebas realizadas en condiciones controladas por el Ejército de los EE. UU. En Fort Belvoir en 1995 demostraron que el rodillo era capaz de explotar o destruir pequeñas minas antipersonal incluso en el fondo de barro de los arrozales y otros terrenos de suelo blando. También se demostró que una versión del rodillo del tamaño de un sendero se podía reparar fácilmente con herramientas y herrajes manuales sencillos. El rodillo fue eficaz contra minas en terreno blando y barro. Con algunas modificaciones de diseño, podría configurarse para operar en superficies más duras, incluidas áreas con follaje ligero.

Por lo tanto, en ciertos terrenos, esta tecnología permitirá la opción bienvenida de limpiar las minas antipersonal sin detectarlas primero. Los expertos de Fort Belvoir estiman que el costo de este rodillo de múltiples puntas es de menos de $ 20,000, y agregaron que podría bajar a $ 5,000 si el dispositivo se produjera en masa. El grupo espera probar el sistema en el campo en breve. Llevar herramientas de este tipo al campo, incluso estas ayudas iniciales implican mejoras adicionales, marcará una gran diferencia a cualquier escala en que se pongan en práctica. Todo el trabajo no se puede terminar pronto; de hecho, será necesario establecer en los países más afectados una cultura duradera de comprensión y vigilancia en todo el campo, y una fuente confiable de ayuda técnica más allá de la aldea, incluido el personal, el equipo y la capacitación. La determinación de mantener y extender el buen trabajo prosperará si el progreso visible llega pronto en uno o dos lugares.

Detección de alta tecnología

Si bien las mejoras tecnológicas a corto plazo ofrecen la esperanza de una mayor eficiencia en la remoción de minas, las tecnologías que se someten a una intensa investigación y desarrollo para su uso contra el terrorismo de las aerolíneas ofrecen aún más promesas para el futuro. Se necesitarían versiones portátiles y resistentes de estas tecnologías, que detectan pequeñas cantidades de explosivos, para su uso en el desminado, pero la tarea ciertamente no está más allá de las capacidades de las empresas de alta tecnología en los Estados Unidos y en otros lugares.

Estas tecnologías podrían aprovechar el hecho de que las minas terrestres utilizan materiales característicos en formas y tamaños bien definidos, lo que les confiere propiedades mecánicas, acústicas, electromagnéticas y de absorción y reflexión nucleares potencialmente detectables desde una distancia modesta. Todas las minas contienen explosivos de alta potencia, sustancias que de otro modo serían raras en el suelo y, por lo tanto, están abiertas a muchos medios de detección basados ​​en su composición química.

Tal detección química es quizás la más avanzada de estas vías. Dado que todas las minas contienen 10 gramos o más de explosivos, una forma de evitar el lento paso de diferenciar las minas de las falsas alarmas, y de detectar minas de plástico y metálicas, es diseñar detectores sensibles a la presencia de explosivos, ya sea en su fase condensada o vapor. Sabemos que las minas tienen rastros de sus explosivos porque los perros entrenados para oler explosivos altos pueden detectar minas enterradas en condiciones de campo en poco tiempo, con una tasa de éxito del 95 por ciento y una tasa de falsas alarmas de alrededor de dos a uno. Sin embargo, desafortunadamente, los perros se cansan fácilmente y son costosos de entrenar y mantener. Los conjuntos de sensores, cada uno con alguna especificidad para una molécula o compuesto en particular, se utilizan con bastante frecuencia en las industrias de alimentos y perfumes para identificar los compuestos constituyentes de los productos. La Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa de EE. UU. Está buscando activamente una serie de sensores de este tipo destinados a la detección de explosivos en aeropuertos que bien podrían adaptarse para el desminado humanitario.

Un detector que ya se está probando en los aeropuertos lleva una muestra de aire a un colector que transfiere cualquier rastro diminuto de explosivo a un dispositivo de separación. Allí, un instrumento llamado cromatógrafo de gases de alta velocidad separa los explosivos entre sí y de los compuestos no explosivos según el tiempo que tarda cada compuesto en atravesar el instrumento. Cada compuesto produce una firma confiable y característica. Teniendo en cuenta tanto este tiempo característico como su amplitud, el detector puede determinar el tipo de explosivo y el nivel de su concentración en la muestra de aire. El fabricante, Thermetics Detection, con sede en Woburn, Massachusetts, afirma que su sistema puede detectar la presencia de 10 a 20 picogramos de TNT, un grano del doble del tamaño de una mota de polvo, con mil veces la sensibilidad de un perro. El sistema es capaz de detectar niveles de picogramos de explosivos en menos de un minuto y ha funcionado bien en presencia de compuestos potencialmente interferentes en el aire o el suelo.

Los representantes de la empresa creen que un solo detector portátil a batería podría detectar minas con una precisión superior al 90 por ciento mientras escanea diez yardas cuadradas por minuto. Lo que aún no se sabe es hasta qué punto el vapor altamente explosivo y las partículas depositadas por armas pasadas que dispararon en las áreas donde están enterradas las minas podrían generar un nivel inmanejable de ruido de fondo. Se deben realizar mediciones de campo detalladas en los sitios de combates pasados, así como de los niveles de fondo en áreas libres de batalla y libres de minas, antes de que se pueda determinar por completo la viabilidad de este potencial detector de minas.

Al menos otras dos tecnologías podrían usarse potencialmente para detectar minas detectando sus cargas principales. El primero se basa en la resonancia de cuadrupolo nuclear (NQR), un pariente electrostático de la resonancia magnética ahora familiar en el mundo médico. NQR es un efecto mostrado por núcleos atómicos que no son esféricamente simétricos sino ligeramente aplastados o alargados en los polos. Los átomos de nitrógeno, un ingrediente primario casi universal de los altos explosivos, poseen tal asimetría nuclear. Dependiendo del tipo de estructura cristalina en la que se encuentren los núcleos de nitrógeno, su no esfericidad produce un conjunto único de niveles de energía espaciados muy estrechamente que es característico del propio sólido cristalino. Por tanto, un compuesto explosivo puede identificarse por la sutil resonancia de sus átomos de nitrógeno constituyentes.

Los detectores NQR ya han sido probados en aeropuertos, donde han logrado, en seis segundos, detectar el explosivo militar RDX en cantidades comparables a las de una mina. Las pruebas en el Laboratorio de Investigación Naval con sede en Alexandria, Virginia, han demostrado que los detectores NQR, que no se ven afectados por contaminantes del suelo como metales e imanes, pueden distinguir de manera confiable los explosivos de otros materiales nitrogenados en el suelo como fertilizantes u organismos vivos. Un detector de campo NQR funcionaría de manera muy similar a un detector de metales de mano, pero requeriría una mochila para acomodar su batería más grande. El desarrollador comercial de NQR Quantum Magnetics de San Diego estima que un prototipo de detector de minas basado en NQR podría desarrollarse en dos años a un costo de alrededor de $ 1 millón. El precio de tales detectores, una vez producidos en cantidades de varios miles, creen, probablemente sería inferior a $ 10,000 cada uno, unas dos o tres veces más que el costo de los detectores de metales de alta calidad. Con un nivel adecuado de financiación para el desarrollo, es muy posible que NQR se convierta en una herramienta eficaz para discriminar las minas del desorden de metales en un plazo de 3 a 5 años, reduciendo la tasa de falsas alarmas a niveles insignificantes.

Sin embargo, la tecnología presenta algunas dificultades en la actualidad. El obstáculo dominante es la detección eficiente de TNT, el ingrediente explosivo del 80 por ciento de las minas terrestres. TNT tiene una señal NQR intrínsecamente débil, lo que requiere un tiempo de integración más largo en el detector. Un detector de minas NQR que tuviera que permanecer en cada punto del suelo durante minutos a la vez sería claramente demasiado lento, aunque presumiblemente aún podría resultar útil para distinguir las minas de la chatarra.

Una segunda forma de detectar minas de plástico por su contenido explosivo es iluminar el suelo con un haz de rayos X de baja energía. Debido a la diferencia en sus números atómicos promedio, el suelo absorberá los rayos X de baja energía que inciden sobre él, mientras que la mina más liviana dispersará una gran fracción de la radiación entrante. Cuando se toma la imagen, la mina aparece como una mancha luminosa sobre un fondo oscuro de suelo. Experimentos llevados a cabo en 1975 por el Centro de Investigación y Desarrollo de Equipos de Movilidad del Ejército de los EE. UU. Demostraron que, aunque era incómodo, torpe y peligroso en ese momento, el método de hecho funciona, detectando inequívocamente pequeñas minas de plástico (de seis centímetros de diámetro) enterradas bajo tierra. dos centímetros de suelo.

Aunque los detectores de retrodispersión de rayos X funcionan bien para detectar explosivos y otros materiales con números atómicos bajos en aeropuertos y estaciones de aduanas, tienen deficiencias para detectar minas de plástico: no pueden discriminar de manera confiable los explosivos de otros materiales con números atómicos similares (como raíces y agua). ), solo detectan minas enterradas a poca profundidad y requieren una fuente intensa de radiación ionizante que podría causar riesgos para la salud del operador. Por lo tanto, un detector de mano puede no resultar práctico, pero los detectores de retrodispersión de rayos X podrían eventualmente usarse en vehículos de desminado controlados a distancia para detectar minas de plástico junto con un detector de metales como el magnetómetro de bobinado serpenteante.

Lanzamiento de una campaña mundial de desminado

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Para que el desminado humanitario sea factible a gran escala, la tasa de desminado debe aumentar considerablemente para reducir los costos generales y justificar los gastos de equipo más sofisticado. Esto requerirá un cambio gradual de un enfoque de baja tecnología que requiere mucha mano de obra a la etapa intermedia de introducción de herramientas eléctricas y detectores discriminatorios. La etapa final requerirá el desarrollo de sistemas de desminado mecanizados autónomos para incorporar algunas de las tecnologías de detección más sofisticadas que hemos descrito. Tal progreso requerirá un esfuerzo de I + D coherente, sostenido y con el apoyo adecuado en el rango de decenas de millones de dólares anuales durante varios años.

Desafortunadamente, la frustración con los resultados marginales de incluso los esfuerzos de desminado más heroicos hasta ahora ha llevado a una indiferencia cansada entre el público y los tomadores de decisiones por igual. Esta frustración, a su vez, ha llevado a la pérdida de oportunidades para nuevas soluciones. La constelación de organizaciones de ayuda humanitaria que han apoyado pacientemente la mayoría de los esfuerzos de remoción de minas, incluidas la Cruz Roja, CARE y las Naciones Unidas, por nombrar solo algunas, han tenido poco contacto con las comunidades científicas y técnicas en el mundo académico y de alto nivel. industrias tecnológicas que podrían impulsar la eficiencia del desminado. Por su parte, las comunidades científicas y técnicas del mundo desarrollado han ignorado en gran medida el problema. Como ejemplo de esta falta de asociación tecnológica, una recompensa de un millón de libras ofrecida hace varios años por el gobierno británico por un plan aceptable para demoler el terreno remoto y difícil de las Islas Malvinas no ha sido reclamada.

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