OEwaves

Los osciladores están en el corazón de todos los dispositivos de comunicación, desde receptores de radio FM hasta teléfonos celulares y sofisticados equipos de redes ópticas. Al batir una señal de referencia como el tic-tac de un reloj, permiten que estos dispositivos interpreten y procesen las señales entrantes. Pero en los osciladores actuales, la frecuencia de la señal la establece un cristal de cuarzo vibrante, y el cuarzo no es lo suficientemente rápido para los transmisores y otras máquinas que controlan las redes ópticas. Ingrese a OEwaves, una startup de Pasadena, CA, que está utilizando tecnología de Caltech para construir un oscilador mejor y más rápido, uno que mantiene el tiempo, no con vibración, sino con luz.



En un oscilador convencional, una corriente eléctrica hace que el cuarzo vibre a una frecuencia natural de aproximadamente cinco millones de ciclos por segundo, o cinco megahercios. Pero las redes ópticas actualmente operan a frecuencias de hasta 10 gigahercios (2000 veces más rápido) y eventualmente podrían alcanzar los 40 gigahercios. Los equipos especiales pueden multiplicar la frecuencia natural del cuarzo hasta la velocidad de la red, pero el proceso agrega costos al sistema y ruido a la señal. El oscilador optoelectrónico de OEwaves resolvería ambos problemas utilizando luz para crear una señal de referencia sintonizada a cualquier frecuencia requerida. Para lograr esto, el dispositivo usa una pequeña esfera de vidrio. La luz láser transmitida a la esfera queda atrapada, mirando perpetuamente desde las paredes; la frecuencia de esta onda de luz atrapada, que se puede alterar ajustando el rayo láser o el tamaño de la microesfera, se convierte en la oscilación de referencia. Es el primer enfoque nuevo de la tecnología de oscilador en 30 años, dice el cofundador de OEwaves, Lute Maleki. Reducirá el costo y la complejidad del sistema, y ​​también permitirá que la red lleve más información.

Maleki, un físico del Laboratorio de Propulsión a Chorro de Caltech, y el cofundador de OEwaves, Steve Yao, primero intentaron construir el oscilador óptico usando un tramo de cable de fibra óptica para atrapar la luz. La idea de usar microesferas vino de Vladimir Ilchenko, entonces en el Instituto Lebedev de Moscú y pronto será el científico jefe de OEwaves. Con la directora ejecutiva Julie Schoenfeld, Maleki y Yao fundaron OEwaves el año pasado, recaudando $ 4.4 millones iniciales. La compañía planea tener un oscilador en funcionamiento del tamaño de una placa de circuito pequeña para el primer trimestre de 2002. Este dispositivo será lo suficientemente pequeño para usarse en transmisores de redes ópticas, la primera aplicación de destino de OEwaves.





Como en la mayoría de las empresas nuevas, todavía quedan muchos obstáculos tecnológicos que superar. Un proyecto casi idéntico en el Instituto Nacional de Estándares y Tecnología, por ejemplo, se presentó en 1999 cuando los investigadores encontraron que variaciones menores de temperatura distorsionarían la señal. A medida que cambia la temperatura, en realidad cambiará la forma del material, dice John Kitching, quien trabajó en el proyecto del oscilador. Entonces la frecuencia cambiará. Debido a esa inestabilidad, no parecía que valiera la pena seguir adelante.

Maleki señala que, al igual que sus propios esfuerzos iniciales, el proyecto del laboratorio nacional utilizó cable de fibra óptica. Argumenta que el cambio a microesferas resolverá el problema de la temperatura. Si OEwaves logra hacer frente a estos y otros desafíos a los que sin duda se enfrentará, su persistencia podría dar buenos resultados. El CEO Schoenfeld afirma que un oscilador de alta frecuencia y alto rendimiento tendrá aplicaciones en mercados que van desde redes ópticas hasta redes inalámbricas fijas de gran ancho de banda y más. Si tiene razón, la sincronización de OEwaves puede ser casi perfecta.

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