Tono perfecto



En una sofocante mañana de julio, las pelotas de béisbol vuelan por todo Killian Court. Los turistas deambulan por los caminos, deteniéndose ocasionalmente en la línea de fuego mientras los estudiantes inscritos en el Programa de Ciencias del Béisbol del MIT lanzan pelota tras pelota a través de la extensión verde. ¿La meta? Determinar la velocidad de cada lanzamiento midiendo la distancia que recorre la pelota y el tiempo que tarda en aterrizar. El índice es igual a la distancia a lo largo del tiempo, después de todo, y estos chicos, que acaban de terminar el séptimo u octavo grado, todos podrían contárselo todo.

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Mientras los dos carriles de Killian Court parpadean con pelotas de béisbol, otro grupo de niños se alinea en un tercer carril escondido debajo de los árboles cerca del Edificio 3. Aquí, AJ Hansborough '12, un receptor del equipo de béisbol del MIT y un instructor junior del programa , se pone en cuclillas y deja que los estudiantes se turnen para lanzarle sus mejores bolas rápidas. Están probando una forma más sencilla de determinar la velocidad de una pelota: una pistola de radar.





Después de un breve almuerzo, la banda de jóvenes atletas avanza hacia el diamante de béisbol. El día está en su punto más caluroso; gotas de sudor de las frentes y las mejillas sonrojadas de todos los mayores de 18 años. Pero los chicos se muestran indiferentes ante el calor. Solo un día más en el programa, como explica Tajae Smith, de 14 años, con una sonrisa fría.

El Programa de Ciencias del Béisbol del MIT (MSBP) es un evento anual del Instituto, un campamento de verano de cuatro semanas que es tanto tiempo de clase como juego de pelota. Se alienta a los niños de áreas marginadas de Boston y Cambridge a que presenten su solicitud, y todos los estudiantes aceptados reciben una beca completa. Cada verano desde 2007, los estudiantes de MSBP han pasado sus mañanas llenando kits de herramientas mentales con ángulos de lanzamiento, dimensiones de campo, estadísticas y proporciones; cuando salen al campo cada tarde, los chicos ponen en práctica la teoría.

Hoy, sin embargo, no es solo para los estudiantes de MSBP; el programa y el MIT son los anfitriones de Baseball for All, una organización sin fines de lucro que también brinda oportunidades para que las niñas se involucren en el deporte. Con las niñas alrededor, los niños se lucen, son un poco más ruidosos y más bulliciosos de lo habitual, y una competencia saludable surge con regularidad a lo largo del día, incluso en el aula.



La mañana comienza con el entrenador Andy Andres, profesor titular de ciencias naturales y matemáticas en la Universidad de Boston, que les enseña a los niños los entresijos del movimiento de proyectiles. Con el sol brillando intensamente y la temperatura rondando los 80 grados, los niños están más inquietos que de costumbre, e incluso aquellos motivados para aprender sobre la ciencia detrás del béisbol tienen ganas de salir al aire libre.

Mis estudiantes de MSBP conocen mejor la definición de un proyectil, el entrenador explota, tratando de poner en orden el aula bulliciosa. Llama a un alumno de octavo grado llamado Martin, que no ha levantado la mano y parece correr el riesgo de retirarse debido a la presión del rendimiento. Finalmente, después de interrumpir a la multitud, lo clava: es un objeto cuya única fuerza que actúa sobre él es la gravedad. Algunos compañeros aplauden y vitorean con entusiasmo antes de que el entrenador Andy amenace en broma con obligarlos a hacer flexiones como castigo.

Este no es el tipo de física que obtendrás en la escuela secundaria, o incluso en la secundaria, les recuerda a todos.

A lo largo de la clase de la mañana, el entrenador Andy dibuja aproximaciones aproximadas de pelotas de béisbol, diamantes y jugadores en una pizarra, que representan la gravedad con garabatos. Puede que no sea un artista, pero sabe matemáticas y física y, lo que es más importante, cómo comunicar ideas difíciles a los estudiantes de secundaria. Solicita la ayuda de cinco profesores asistentes del MIT, cuatro de los cuales juegan en el equipo de béisbol del MIT; los cinco están ansiosos por difundir su pasión por el béisbol y la ingeniería. (Hansborough es un estudiante de ingeniería química; los lanzadores Kiel Jindra '14 y Rob Bertucci '14 y el jugador de cuadro Jonathan Rea '14 están estudiando ingeniería; Victor Nevarez '12, quien jugó béisbol en la escuela secundaria, es un estudiante de ingeniería mecánica). Hoy, Andrés pide a Hansborough y Jindra que lancen bolas alrededor de 3-270 para ilustrar la teoría de la velocidad del proyectil.



Skeete dispara una pelota en un golpeo en el campo.

Lanzar una pelota hacia arriba no es una buena manera de ganar distancia con una pelota de béisbol, explica Andrés a una clase que se ríe tontamente. Cuando las bolas lanzadas caen con un ruido sordo sobre el piso alfombrado del aula, el impacto de sus garabatos de gravedad se vuelve claro. Cuando los niños abandonan el aula, ya han escuchado lo suficiente como para convertirlos en expertos en movimiento de proyectiles.

De hecho, algunos estudiantes realmente adoptan el lado científico y atlético del programa. Dos estudiantes de séptimo grado de la clase MSBP de 2009 se desempeñaron tan bien que pasaron a otro de los programas de extensión de la escuela secundaria del MIT, el Instituto de Verano de Ciencia, Tecnología, Ingeniería y Matemáticas (STEM), donde estudiaron un plan de estudios más riguroso de robótica y pre -cálculo. Desde que pasaron a la escuela secundaria, ambos estudiantes han continuado explorando las ciencias a través de la Academia Saturday Engineering and Enrichment Discovery (SEED) del MIT.

Pero no resulta así para todos. Los niños son evaluados en matemáticas y ciencias cuando llegan y durante cada sesión de verano de MSBP, y sus puntajes finales no necesariamente significan la condición de físicos y genios de las matemáticas. Hansborough ahora recuerda haberse sentido un poco desanimado cuando vio los puntajes de las pruebas de esta clase; no mejoraron tanto como él esperaba.

Aún así, se dio cuenta de que hay más en el programa que calificaciones y resultados analíticos. El objetivo era que el personal de entrenadores contara nuestras historias e inspirara a los niños a que las matemáticas y las ciencias pueden ser divertidas y aplicables y que el trabajo duro puede llevarlo a cualquier lugar al que quiera ir en la vida, dice. Esta experiencia me enseñó que no puede permitirse quedar atrapado en el resultado final como su única medida de éxito en algo.

El éxito del programa por otras medidas se puede ver y escuchar durante todo el día. Desde el desayuno hasta el resumen del final del día, los niños fortalecen nuevas amistades, discuten sobre las lecciones del día y lo dan todo en el campo para mostrar lo que han aprendido. Su entusiasmo por la ciencia es palpable.

Quiero decir, creo que soy bueno en ciencias y todo eso, dice John Skeete, un estudiante de octavo grado con una gorra de Superman al que le gusta hablar sobre literatura para adultos jóvenes. Pero nunca pensé que podría ir a este tipo de escuela increíble. Dice que ahora piensa que un título en ingeniería sería bastante bueno. Su amigo Evan resopla, asegurando a todos los que escuchan que la robótica es el camino a seguir. Pero de cualquier manera, los niños sienten que asistir a MSBP les da una mejor oportunidad de terminar en una escuela como el MIT. Y de verdad, dice John, tenemos un 'in' ahora.

La oportunidad de hacer que los niños se entusiasmen con la ciencia y la ingeniería es exactamente lo que atrae a Hansborough y sus compañeros instructores al programa. Tuve la oportunidad de marcar una diferencia en las vidas de los 30 niños a los que enseñé este verano, dice. De hecho, fue durante una entrevista para una pasantía de ingeniería cuando de repente se me ocurrió esto. Una de las preguntas que me hicieron en esta entrevista fue: 'Si no tuvieras que preocuparte por las finanzas ni nada por el estilo, ¿qué estarías haciendo?' Mi respuesta fue MSBP.

Ya sea que todas las ecuaciones matemáticas se queden con los estudiantes o no, ellos comprenden la esencia en ese momento. Charlando después de la sesión de física de la mañana, Tajae Smith y sus compañeros de clase están de acuerdo en que una de las partes más interesantes del plan de estudios del programa, en la agenda de una próxima clase, es aprender a calcular las estadísticas de béisbol. Están ansiosos por poder calcular sus propios promedios de carreras limpias y promedios de bateo en lugar de simplemente memorizar los de los jugadores de Grandes Ligas. Cuando termine el programa, habrán aprendido a calcular casi cualquier cosa relacionada con el béisbol.

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En el aula, el ayudante de enseñanza Víctor Nevarez'12 trabaja con algunas ecuaciones que relacionan la velocidad lineal con la velocidad angular.

Hasta que comiencen esos cálculos, tienen tiempo para experimentar con la gravedad lanzándose gorras de béisbol mientras el entrenador Andy no está mirando. Un sombrero de los Gigantes de San Francisco sale volando de la parte posterior de la sala de conferencias estilo estadio y golpea a Skeete en la parte posterior de la cabeza. Se gira con los ojos muy abiertos y termina como para devolver el sombrero a su legítimo dueño. Algunas de las chicas visitantes niegan con la cabeza; otros ríen. Todos llenos de teoría de proyectiles y energía ilimitada, los niños están ansiosos por salir a Killian Court para practicar lo que les acaban de enseñar antes de comenzar a jugar béisbol.

Pero si bien poner en práctica lo que han aprendido podría ayudar a los niños a mejorar su juego, el objetivo del programa no es simplemente convertirlos en mejores jugadores de béisbol, por supuesto. Las escuelas con niños de bajos ingresos tienden a obtener calificaciones bajas en alfabetización científica y matemática, razón por la cual el programa se enfoca en este grupo demográfico en particular.

Los estadounidenses en general han visto disminuir la competencia científica y matemática durante años. Cuando se evalúa a escala internacional, los niños estadounidenses se han quedado rezagados. En 2009, la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos (OCDE) informó en el Programa para la Evaluación Internacional de Estudiantes que a los 15 años, los estudiantes estadounidenses ocupaban el puesto 25 y 17 en matemáticas y ciencias, respectivamente, de 34 países industrializados.

Los organizadores del MSBP esperan que la combinación de la ciencia con el pasatiempo nacional ayude a hacer mella en estas sombrías estadísticas. Kate Youmans, gerente de los programas de extensión de la escuela secundaria de la Escuela de Ingeniería, cree que la participación activa en ciencias y matemáticas a una edad temprana ayudará a estos niños a obtener una ventaja competitiva en un mundo cada vez más técnico. Al presentarles un campus repleto de matemáticas y ciencias, un campus donde esas materias se consideran totalmente increíbles, Youmans, los organizadores y los instructores esperan abrir los ojos de los estudiantes a lo interesantes e importantes que son las matemáticas y las ciencias.

A primera hora de la tarde, los estudiantes se dirigen al campo de béisbol. Ajeno al calor, Skeete habla animadamente sobre lo mucho que ha aprendido en las clases de este verano, luego vuelve con astucia a una conversación sobre Percy Jackson y los atletas olímpicos que había tenido esa mañana en el desayuno.

Cuando todos alcanzan el diamante, cada niño se dirige a su lugar asignado para hacer scrimmages de tres entradas, y los entrenadores y asistentes de enseñanza trabajan uno a uno con los niños en el campo para mejorar su desempeño atlético. El entrenador Andy deambula por el campo y asume diferentes roles, desde el lanzador hasta el conversador; los cinco asistentes de enseñanza mantienen el grupo enérgico y competitivo ordenado y concentrado.

Hay pocas disputas. Los chicos se llevan bien en este entorno, incluso si están perdiendo ante las chicas visitantes. A pesar del potencial de caos en reunir a 30 adolescentes, un puñado de atletas universitarios y un profesor universitario, entrenador de barra, todo funciona sin problemas. Las puntuaciones apenas parecen importar en absoluto.

A medida que termina la tarde, el entrenador Andy y Hansborough hacen que los niños cuenten las cosas que aprendieron ese día. Aprendieron a calcular la velocidad. Cómo calcular la distancia. Tiempo de emisión. Aprendieron a usar una pistola de radar y, básicamente, cómo funciona.

John Skeete, el chico con la gorra de Superman, tiene la última palabra: estoy bastante seguro de que ahora también puedo batear mucho más lejos.

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