Lógica de plástico

Los microprocesadores de silicio proporcionan la capacidad intelectual para las computadoras y otros dispositivos electrónicos actuales. Pero fabricar estos chips es un proceso costoso y que requiere mucho tiempo. Ahora, un circuito integrado mucho más barato y más fácil de fabricar, uno hecho de plástico en lugar de silicio, está en el horizonte. Si estos chips de plástico resultan prácticos, podrían ayudar a dar lugar a dispositivos electrónicos económicos, flexibles e incluso desechables.



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Una startup que busca hacer realidad esa visión es Plastic Logic, que surgió en la Universidad de Cambridge en noviembre pasado con el físico Richard Friend a la cabeza científica. No es la primera vez que Friend utiliza polímeros en dispositivos electrónicos: en 1992 ayudó a lanzar Cambridge Display Technology para comercializar diodos emisores de luz hechos de polímeros orgánicos para su uso en pantallas planas ( ver Mostrando un resplandor ganador , TR enero / febrero de 1999 ). Luego, en 2000, Friend y sus colegas demostraron que podían imprimir circuitos integrados de polímeros, la tecnología en el corazón de Plastic Logic.

Con un personal de 10 personas y un respaldo de capital de riesgo de más de $ 2.4 millones de firmas como Midland, Dow Venture Capital Group con sede en MI y Amadeus Capital Partners de Cambridge, Inglaterra, Plastic Logic tiene la intención de llevar transistores de polímero al mercado para su uso en productos. donde los microchips de silicio son simplemente demasiado caros. Los circuitos basados ​​en polímeros no son lo suficientemente rápidos para ejecutar una PC, pero podrían ser perfectos para usar en etiquetas electrónicas inteligentes para rastrear mercancías o en los componentes electrónicos utilizados en pantallas grandes de pantalla plana. Y debido a que los chips de polímero pueden ser flexibles, podrían abrir la puerta a dispositivos de computadora de mano que podrían doblarse o enrollarse como papel. Con estos y otros mercados atractivos atrayendo, dice Friend, sabemos por qué estamos desarrollando la tecnología. No se trata de una tecnología en busca de un uso.





Plastic Logic no es la única empresa que ve el potencial de la electrónica plástica. Lo que distingue a la startup de Cambridge de otras en el campo es su enfoque de fabricación. El equipo de Friend disuelve polímeros semiconductores especialmente diseñados para formar una tinta y luego imprime el circuito en un sustrato flexible, empleando la misma tecnología que utiliza una impresora de inyección de tinta. Es una forma muy eficaz y elegante de distribuir polímeros en los sitios, dice el físico Ananth Dodabalapur de Bell Labs de Lucent Technologies. La gran ventaja de los transistores de plástico, agrega, es que se pueden producir a bajo costo.

Plastic Logic aún tiene que especificar cuánto más barato que el silicio creen que serán sus circuitos. Según el CEO Stuart Evans, es difícil precisar el costo en esta etapa inicial. Aún así, dice, es concebible que podamos hacer una simple etiqueta [identificación por radiofrecuencia] por un centavo. Según Nick Darby, director de tecnología de Dow Venture Capital Group, Plastic Logic tiene como objetivo tener un prototipo funcional de su nuevo chip listo para el verano y un producto listo para el mercado en tres a cinco años.

Sin embargo, Plastic Logic todavía tiene algunos obstáculos que superar. Por un lado, su proceso de fabricación todavía implica un paso inicial costoso tomado de la fabricación de chips convencional para preparar el sustrato para que la tinta de polímero no se corra. No es un asesino de modelos de negocios, pero ciertamente es un área que podría mejorarse, dice Kimberly Allen, directora de tecnología e investigación estratégica de la firma de investigación Stanford Resources, con sede en San José, California.



Mientras tanto, algunos de los competidores de la empresa, incluido Lucent, están trabajando actualmente en los detalles de una técnica de fabricación alternativa que implica la creación del patrón de semiconductores con sellos. Con el tiempo, dice Dodabalapur, las dos técnicas podrían usarse juntas; el proceso de estampado podría reemplazar el paso de litografía inicial de Plastic Logic, por ejemplo.

En última instancia, dice Dodabalapur, tengo la sensación de que las dos técnicas figurarán entre los ganadores. Si es así, Plastic Logic pronto podría ayudar a crear lo que Evans llama un universo paralelo de dispositivos electrónicos desechables, inteligentes y baratos.

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