Los verdaderos libros electrónicos

Se necesitó un maestro contemporáneo de los thrillers macabros para despertar a los medios y al público a la existencia de los libros electrónicos. Esta primavera, con gran fanfarria, Simon & Schuster presentó una novela de Stephen King titulada Riding the Bullet, la primera obra de un autor más vendido lanzada exclusivamente para publicación electrónica, para ser leída solo en pantallas computarizadas, no en papel. El truco de King llegó a los titulares y las portadas de revistas, y el tsunami de la demanda de descargas de este libro electrónico colapsó los sitios web y las suposiciones de publicación tradicionales.



Pero el futuro de los libros electrónicos puede tener menos que ver con Stephen King que con Eric Rowe y otros autores menos conocidos. Rowe es un alfarero británico que vive en el sur de Francia, atraído allí por las arcillas y minerales de la región, que se extraen para obtener gres desde la época romana. Para ayudar a los ceramistas de otras áreas a desenterrar sus propias materias primas, escribió A Potter's Geology. Pero no pudo encontrar un editor de libros en Inglaterra para su manuscrito. Este era un tema demasiado especializado para un editor de cualquier país. Sin embargo, Rowe estaba seguro de que los alfareros de todas partes interesarían su libro.

La revolución de la microfotónica

Esta historia fue parte de nuestro número de julio de 2000





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A medio mundo de distancia, en Medicine Hat, Alberta, Tony Hansen leyó sobre la geología de un alfarero en una publicación de Rowe en un grupo de discusión en línea de ceramistas. Hansen es propietario de Digitalfire, una empresa especializada en software para cálculos en química cerámica. Hansen se ofreció a publicar el libro de Rowe electrónicamente, vendiendo el texto en la Web como archivos digitales en formato de documento portátil (PDF). Los archivos PDF se pueden visualizar en cualquier pantalla de computadora con Windows, DOS, Mac o Unix (y se pueden imprimir fácilmente) usando el software Acrobat Reader, descargable gratis de Adobe Systems.

Dije que antes prefería que se imprimiera mi manuscrito, recuerda Rowe. Pero Hansen lo convenció al señalar que la publicación electrónica produciría una distribución mundial inmediata. Ahora, el libro se puede descargar de la Web y ver en cualquier computadora personal. Los lectores del libro electrónico pueden buscar en todo el libro y hacer zoom en las fotos de alta resolución, incluso ponerse en contacto con el autor a través de un hipervínculo en línea. La economía también se ve bien: los libros electrónicos no requieren costos de impresión, encuadernación, inventario o envío, lo que permite que estos ahorros se transfieran al autor en forma de regalías más altas. A Potter's Geology solo ha vendido unas pocas docenas de copias, pero Rowe es optimista: no será algo que se venda rápido, sino durante mucho tiempo. No es un tema que quede desactualizado. Aun así, en formato digital es fácil de actualizar o mejorar.

Goma y pegamento



Las cajas de hardware de uso más generalizado de todas son las computadoras personales. Sin embargo, a pesar de cientos de millones de PC en uso en todo el mundo, solo unos pocos cientos de miles de sus usuarios han descargado libros electrónicos. El comienzo lento se debe en parte a la percepción de que un libro electrónico no reproduce completamente la experiencia de leer un libro. Y lo que es más importante, la cultura de las descargas -primero evidente con los complementos del navegador, luego con las actualizaciones de software y los archivos de música MP3- solo se ha afianzado recientemente entre el público no geek.

mini tatuaje de buda pequeño

Los anuncios de Microsoft nos hacen creer que lo que el mundo de los libros electrónicos ha estado esperando es el programa Reader de la empresa, que se regalará con cada nueva copia de Windows. Microsoft Reader cuenta con el software ClearType que nivela los bordes de texto en la pantalla. Sin embargo, la realidad es que ClearType es una tecnología renovada que no pudo salvar del olvido los dispositivos portátiles con Windows CE. Para las personas acostumbradas a leer texto en una computadora durante horas, la claridad de la pantalla de un libro electrónico no es un problema. Microsoft Reader también proporciona protección contra copias para autores y libreros. Pero si bien la gestión de los derechos de los libros electrónicos puede ser importante para los titulares de la propiedad intelectual, podría ser una búsqueda inútil. Cualquier esquema de protección de copia basado en PC puede romperse, como sucedió dentro de los dos días posteriores a la primera publicación electrónica de Stephen King.

Con más de 100 millones de lectores de Acrobat ya descargados en computadoras, PDF es el estándar de facto para la publicación de libros electrónicos. PDF fue diseñado específicamente para preservar documentos de calidad profesional en impresoras y plataformas informáticas. Y la tecnología PDF ofrece una solución lista para aquellos que se resisten a leer en la pantalla; simplemente imprima los archivos. Para contrarrestar a Microsoft Reader, Adobe ha reforzado recientemente sus ofertas con un software de cifrado de comercio electrónico llamado PDF Merchant, que permite asignar derechos a una copia electrónica de un libro a una sola computadora. Además, Adobe ha desafiado a ClearType de Microsoft con sus propias rutinas de mejora de pantalla, a las que llama CoolType; las tecnologías de la competencia son lo suficientemente similares en rendimiento como para hacer que la claridad de la pantalla sea una preocupación aún menor. Este año, PDF se enfrentará a un digno retador en la batalla del formato de libros electrónicos, ya que un consorcio de fabricantes de hardware de libros electrónicos, editores tradicionales y Microsoft impulsan el nuevo estándar Open eBook (OEB).

La diferencia entre OEB y PDF es como la rima infantil que comienza: soy goma, tú eres pegamento. PDF es adhesivo, que bloquea el formato de un libro para que se pueda conservar intacto en todos los dispositivos de salida; una vez creado, no debe modificarse de ninguna manera. Esto puede ser un inconveniente si un autor o editor desea acceder a partes del texto para extraer o reconfigurar para un libro electrónico personalizado, o para muestrear o vender en incrementos menores que la longitud del libro. OEB es caucho: permite reformatear el contenido de un libro electrónico sobre la marcha, utilizando un lenguaje de marcado que es esencialmente una extensión de HTML. OEB también facilita que los dispositivos de lectura dedicados vuelvan a formatear el texto para que se ajuste a sus configuraciones de pantalla patentadas.



La primera especificación publicada para OEB no aborda los protocolos de seguridad ni de comercio electrónico, dejando que los proveedores individuales desarrollen sus propios enfoques. Esta omisión plantea la posibilidad de que el estándar propuesto se fragmente en una variedad de implementaciones incompatibles. En última instancia, tanto OEB como PDF podrían sobrevivir, con los formatos rivales utilizados para diferentes etapas de salida del mismo libro electrónico-OEB en las etapas intermedias de masaje de contenido editorial y PDF para versiones finales. (A pesar de toda la flexibilidad de los libros digitales, la erudición probablemente exigirá que las diferentes ediciones de una obra permanezcan disponibles de forma permanente).

Reescritura de modelos comerciales

Los libros electrónicos están revolucionando los modelos comerciales editoriales que se han mantenido sin cambios desde los días de Dickens, al igual que la tecnología de compresión MP3 ha sacudido a la industria de la música. Por el momento, incluso los editores impresos más progresistas están valorando sus ofertas iniciales de libros electrónicos de forma casi idéntica a las ediciones en papel, como si no hubiera diferencia en sus átomos subyacentes frente a la economía de los bits. En St. Martin's Press, la primera editorial importante en publicar simultáneamente una edición de tapa dura y un libro electrónico del mismo título (Monica's Story en marzo de 1999), el vicepresidente senior de administración financiera Steve Cohen explica: Nuestros precios en los nuevos títulos están en el nivel de tapa dura porque hay un alto costo inicial para las ediciones de libros electrónicos. Kate Tentler, editora de Simon & Schuster Online, fue responsable de la distribución web de Riding the Bullet de Stephen King (con un precio de $ 2,50, las 66 páginas de la novela electrónica promediaron el costo minorista por página de una novela de tapa dura de King). Dice Tentler: Pensamos en un libro electrónico como un libro más.

A medida que unos pocos editores tradicionales convierten a la defensiva a archivos digitales para su descarga, la industria de la publicación electrónica independiente ha visto florecer innumerables modelos de negocio. El mismo día de marzo en que la marca Stephen King vendió 400.000 copias sin papel de Riding the Bullet, Frank Weyer recibió un total de dos solicitudes para su misterio electrónico serializado, MIT Can Be Murder, en su propio sitio (e-bookpress. com). A pesar de cifras tan insignificantes, los esfuerzos de Weyer y otros autores de libros electrónicos ya están socavando la influencia de agentes con mentalidad de éxito de taquilla y editores de libros impulsados ​​por tendencias. Weyer, por ejemplo, había enviado el manuscrito de su primer asesinato misterioso a 10 agentes literarios, todos los cuales se negaron a enviarlo a los editores de libros. Dijeron que el campo misterioso es difícil para un recién llegado, recuerda Weyer. Pero, ¿cómo te conviertes en un autor misterioso publicado si no puedes conseguir que te publiquen?

La autoedición en papel, una solución para algunos, parecía prohibitiva para este abogado de patentes y marcas y empresario de Internet en pequeña escala (tiene el derecho exclusivo de vender nombres de dominio web registrados en la nación de Moldavia, que terminan en .md, a médicos en California y Nueva York). En lugar de dejar su moldeador de manuscritos en un cajón, Weyer decidió publicarlo por correo electrónico. Los primeros cuatro capítulos de la novela policíaca, inspirados en el año que pasó en el MIT estudiando un doctorado en ingeniería oceánica, se ofrecieron primero a 3.000 alumnos del MIT y luego a 15.000 nombres de otras listas de alumnos universitarios. Lanzó el resto del libro de 210 páginas en 12 cuotas mensuales. Unos 1.400 lectores han descargado la novela electrónica completa.

La novela por suscripción de Weyer puede parecer una innovación posible gracias a la era digital. De hecho, es un retroceso a los primeros días de la publicación de libros del siglo XIX, cuando los libros se vendían por suscripción antes de su publicación, para generar ingresos y pagar los costos de impresión por adelantado. Sin impresión de qué preocuparse, la economía sin fricciones permite que Weyer distribuya su trabajo de forma gratuita. Ahora que ha pasado por alto con éxito a las editoriales impresas para que lean sus palabras, ha comenzado a publicar por suscripción el trabajo de otros escritores. La primera adición es The Butcher's Cleaver, un thriller de espías de W. Patrick Lang. Pronto Weyer planea generar ingresos vendiendo versiones impresas bajo demanda de sus libros y de Lang. No obstante, le gustaría que MIT Can Be Murder fuera recogido por un editor convencional. 'Solo quería construir el boca a boca', dice sobre su libro electrónico. Me gustaría verlo en tantas formas como sea posible.

Regalar obras completas para ayudar a un autor a conseguir seguidores sigue siendo un anatema para la mayoría de las editoriales tradicionales, que deben absorber el costo de producir, almacenar y enviar los libros físicos. Pero regalar libros electrónicos sin papel es una obviedad, siguiendo los modelos de software gratuito y shareware probados en el tiempo en el software de computadora. Los libros electrónicos publicados de forma independiente pueden no ser tan pulidos o tan elegantes como las ofertas comerciales compradas en la tienda, pero pueden mantenerse en el reconocimiento de los usuarios. Y la escritura de Frank Weyer está ciertamente a la par con la de gran parte de la ficción de bolsillo de producción masiva de hoy.

grado de dificultad del buceo

El comprensible temor de los editores tradicionales de que los libros electrónicos puedan canibalizar las ventas de ediciones impresas parece exagerado, al menos a juzgar por la experiencia de uno de sus colegas más aventureros. En septiembre pasado, el veterano editor de ciencia ficción Jim Baen inició lo que él llama eWebScriptions; Por $ 10 al mes, los visitantes de Baen.com pueden descargar entregas del tamaño de un cuarto de libro de cuatro títulos que están a punto de aparecer impresos. Incluso después de recibir el texto completo en HTML, más suscriptores compran el libro terminado que no lo compran, dice Baen. En marzo, la promoción agregada ya había ayudado a impulsar uno de los primeros títulos de eWebScriptions, Ashes of Victory de David Weber, en las listas de libros más vendidos de tapa dura.

Además de las estrategias de marketing alternativas, los editores electrónicos pueden aprovechar los flujos de ingresos legalmente negados a los editores tradicionales. Por ejemplo, el Servicio Postal de EE. UU. No permite tarifas bajas de envío de libros para material impreso que contenga publicidad. Ninguna restricción de este tipo inhibe la venta de anuncios de libros electrónicos. Bartleby.com, por ejemplo, ofrece obras clásicas y de referencia gratuitas con publicidad en línea. En BiblioBytes.com, los libros se pueden leer en páginas web patrocinadas por anuncios publicitarios, con algunos títulos populares descargables por una tarifa; los autores obtienen una parte de los ingresos publicitarios. En el extranjero, las alternativas son igualmente dramáticas; En Francia, la editorial electrónica pionera Zero Hour puede ofrecer ediciones más económicas de libros actuales porque los archivos digitales no pueden gravarse como los libros impresos.

Abrazando la E

El poder de los libros electrónicos como medio de promoción probablemente lo haya demostrado mejor Melisse Shapiro, quien escribe bajo el nombre de M.J. Rose. Su primera novela, Lip Service, un thriller cargado de erotismo, fue rechazada por una docena de editoriales de libros por ser demasiado ardiente para las cadenas de librerías. Optó por publicar desde su propio sitio web, ofreciendo descargas digitales por $ 10 o fotocopias del manuscrito por $ 20.

Incluso cuando la contraseña de su libro electrónico fue robada y publicada en línea, lo que resultó en 1,000 descargas pirateadas, logró recibir 150 pedidos pagados de libros electrónicos y 500 pedidos de fotocopias. Ella invirtió en la impresión de 3,000 copias para ayudar a generar expectación; en un momento, fue el título número 123 más vendido en Amazon.com. Después de su bombardeo en línea, Doubleday Direct adquirió Lip Service para sus clubes de libros de pedidos por correo y poco después, Pocket Books firmó los derechos de impresión en tapa dura y rústica. Sobre la base de su éxito, Shapiro se ha convertido en una destacada defensora de los libros electrónicos, y sus frecuentes informes en línea a Wired News brindan la cobertura continua más completa de las publicaciones electrónicas. Todo en mi vida sería diferente si no fuera por los libros electrónicos, dice.

El mismo día de marzo en que Stephen King generó 400.000 pedidos, la novela electrónica romántica y cómica de Leta Childers, The Best Laid Plans, se descargó 200 veces del sitio web de su editor, DiskUspublishing.com. Childers es el compañero de King en un aspecto: el suyo es el trabajo más vendido lanzado hasta la fecha entre los editores de formato digital únicamente, según la lista de libros más vendidos compilada por eBook Connections. Con unas 20,000 copias de su libro electrónico emitidas (a $ 3.50 por una copia descargada, $ 6.50 en disquete), Childers, con sede en una zona rural de Dakota del Sur, ha ayudado a establecer DiskUs Publishing de Albany, Indiana, como una de las publicaciones solo digitales de mayor éxito. editores. En el mundo de las publicaciones tradicionales, que todavía se encuentra en gran parte en Nueva York, dice Childers, los sobres de envío con direcciones de retorno del Medio Oeste son fáciles de ignorar. Luego, en un estribillo familiar para los autores de libros electrónicos, agrega: Me encantaría que me publicaran tradicionalmente.

DiskUs es un editor en el sentido tradicional de tener editores que ayudan a preparar manuscritos para su publicación. Otras editoriales electrónicas difunden las obras de los autores por una tarifa, sin ejercer control editorial. Tales imprentas de vanidad han sido durante mucho tiempo los campos de Rodney Dangerfield de la publicación, pero las editoriales electrónicas de vanidad están resultando atractivas para las firmas de libros tradicionales que exploran nuevos paradigmas editoriales. Después de una inversión reciente de Random House, Xlibris.com ahora ofrece un paquete de publicación electrónica sin cargo y sin lujos. Barnes & Noble respalda iUniverse.com, que ofrece a los nuevos autores un servicio básico de publicación electrónica de 99 dólares; se reserva la publicación gratuita para los autores que envíen trabajos agotados, un programa desarrollado originalmente con The Authors Guild.

Para los autores que ya se han publicado, uno de los mayores beneficios que pueden ofrecer los libros electrónicos es la resurrección de sus viejos títulos difíciles de encontrar. A medida que las editoriales se han consolidado, las obras dignas han quedado relegadas al limbo de la impresión agotada. La publicación electrónica proporciona una forma económica de restaurar la disponibilidad de estos trabajos caducados. Entre las editoriales electrónicas más innovadoras, Alexandria Digital Literature ha revivido cientos de historias y poemas agotados, por lo general con un precio de 30 centavos a 1,25 dólares. Se pide a los compradores que envíen sus valoraciones; cuando se acumulan suficientes calificaciones, se pueden comparar con las calificaciones de otros y se ofrecen otras recomendaciones de lectura.

También se están reviviendo las preguntas sobre la exclusividad de los editores tradicionales sobre las obras de sus autores. Cuando Simon & Schuster hizo disponible Riding the Bullet de Stephen King a través de librerías en línea y firmas de hardware y software de libros electrónicos, se excluyó deliberadamente un sitio: Fatbrain.com. Desde el otoño pasado, Fatbrain ha estado publicando trabajos que califica como eMatter: ficción original y no ficción que van desde 10 a 100 páginas (longitudes que muchas personas estarán dispuestas a imprimir). Posteriormente, al designar el sitio para tales piezas MightyWords.com, Fatbrain se ha enfocado en un segmento de publicaciones que se ubica entre revistas y libros, donde la economía moderna de la impresión prácticamente ha excluido un sector que alguna vez fue próspero de cuentos y novelas cortas. Simon & Schuster vieron a Fatbrain como un rival.

La breve historia de Fatbrain muestra lo rápido que pueden cambiar los planes comerciales y la marca de los libros electrónicos. Apenas seis meses después de lanzar la marca eMatter y llamar la atención sobre el sitio web con un nombre similar, Fatbrain decidió dejar que su marca caducara. MightyWords era un nombre que podía resonar en nuestra audiencia profesional, mientras que eMatter es un término genérico para la gama de documentos electrónicos que publicamos, explica Judy Kirkpatrick, vicepresidenta ejecutiva y gerente general de MightyWords. La categoría eMatter de 10 a 100 páginas ya abarca muchos de los primeros hitos de la publicación de libros electrónicos, incluido King's Riding the Bullet. Puede que a Simon & Schuster no le guste, pero la publicación de Fatbrain de un ensayo eMatter del autor de ciencia ficción Arthur C. Clarke fue la inspiración para que King probara las aguas de la publicación digital. También encaja con la designación eMatter: La geología de un alfarero de 91 páginas de Eric Rowe.

King y Rowe tienen algo más en común: una fe inquebrantable en la importancia de los libros tradicionales. King ha sido ampliamente citado diciendo: No creo que nada reemplace la palabra impresa y el libro encuadernado. No en mi vida, al menos. Para Rowe, tampoco se trata de que los libros digitales sustituyan a los analógicos. Para algunos tipos de libros, dice, el placer estético de tener el objeto en la mano será difícil de reemplazar.

No debería sorprendernos que los defensores de los libros electrónicos no pretendan eliminar la publicación en papel. Después de todo, la mayoría de los libros electrónicos intentan replicar el contenido y la apariencia de los libros tradicionales. En su mayor parte, los libros electrónicos se pueden imprimir con una mínima pérdida de información (principalmente enlaces de hipertexto rotos). Y a pesar de todas sus aparentes diferencias, los editores impresos y electrónicos están publicando contenido similar. Con el tiempo, las descargas digitales parecen destinadas a convertirse en un formato más para los lectores, un paso más en el continuo conveniencia / costo de la tapa dura al libro de bolsillo al libro electrónico.

Spotify tiene radio en vivo

Sin embargo, en algún momento en el futuro, los libros electrónicos y los impresos seguramente divergirán. En la actualidad, acecha en medio de la publicación electrónica la noción de libros multimedia que incorporan a la perfección hipertexto, sonido y animación. Una narrativa ramificada de hipertexto en una novela o un libro de historia, por ejemplo, sería imposible de reproducir en un libro.

Un destello de los libros multimedia del mañana, o m-books, se puede discernir en un competidor de caballo oscuro entre los formatos de archivo de publicación electrónica llamados TK3. Presentado por Night Kitchen, una startup de Nueva York encabezada por el cofundador de Voyager Co., Bob Stein, TK3 es la base de un entorno de software literario sofisticado. El lector Night Kitchen TK3 ofrece la experiencia de lectura más parecida a un libro en una pantalla de computadora de escritorio o portátil, con resaltado, marcadores plegables en las esquinas e incluso notas adhesivas tipo Post-it. Y las herramientas de autoría multimedia fáciles de usar de TK3 están destinadas, según Stein, a empoderar a una nueva generación de autores que desean expresarse en los nuevos medios. Utilizando este superconjunto de hipervínculo-sonido-y-movimiento de libros tradicionales para expresarse, una nueva generación de autores aceleraría la predicción de Stein de que el lugar del discurso intelectual pasará del medio impreso al medio electrónico.

Por ahora, el advenimiento de los libros electrónicos significa no reemplazar la impresión, sino complementarla, redefinir la economía editorial y abrir el camino para los autores cuyo trabajo no ha aparecido entre las portadas de los libros. Si los libros electrónicos no hacen nada más, independientemente del éxito o la falta de nuevos dispositivos para mostrarlos, esta tecnología tendrá un efecto profundo en lo que leemos y pensamos.

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