Reconciliar al visionario con el inventor

Nikola Tesla (1856-1943) surgió de una familia serbia en una remota aldea croata para convertirse en un inventor de fama mundial a la edad de 32 años, cuando vendió sus derechos de patente de un sistema de dínamos de corriente alterna (CA). transformadores y motores a George Westinghouse. Al desarrollar un motor que convertía CA en potencia motriz, Tesla sentó las bases para la geografía eléctrica actual. Antes de sus inventos, la energía eléctrica permanecía como una utilidad local aislada, disponible solo a un gran costo a través del sistema de corriente continua (CC) de Thomas Edison. El trato entre Tesla y Westinghouse llevó a un enfrentamiento entre el enfoque de CC y el sistema de CA, el último de los cuales finalmente ganó.



La historia de los humildes comienzos, el ingenio y el éxito inicial de Tesla parecería suficiente para cosecharle un perpetuo renombre. Pero a pesar del impacto de Tesla en la electricidad, la historia no lo considera tan bien como muchos de sus contemporáneos inventivos. Como Marc J. Seifer, el autor de Mago: La vida y la época de Nikola Tesla muestra, las afirmaciones posteriores de Tesla sobre la hechicería y sus extravagantes predicciones sobre el futuro de la tecnología lo transformaron en una figura risible durante su vida. A veces, inepto para manejar su propia celebridad o cortejar a la prensa, Tesla esperó demasiado para reclamar logros que sentaron precedentes en la transmisión de señales de radio a grandes distancias, sin embargo, en 1899 anunció públicamente que su laboratorio de Colorado Springs había recibido señales de Marte. Hoy, sin embargo, el autor, entre otros, defiende a Tesla como un genio olvidado y el padre de maravillas posteriores como los teléfonos celulares, las comunicaciones digitales y los píxeles.

Irradiación de alimentos: ¿mantendrá alejados a los médicos?

Esta historia fue parte de nuestro número de noviembre de 1997





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La combinación de secretos acumulados y declaraciones extravagantes hizo que Tesla fuera difícil de confiar. Aunque también fue un pionero en la iluminación fluorescente y la comunicación inalámbrica, Tesla, a diferencia de Edison o Guglielmo Marconi, no logró traducir la atención del público en el tipo de apoyo financiero que podría conducir a un legado empresarial duradero. A pesar de su gran brillantez, tenía poco de los conocimientos necesarios para el éxito y, en última instancia, fracasó como emprendedor.

Como muestra Seifer con gran detalle, las peculiaridades de Tesla dañaron aún más su reputación. El inventor que había aprendido a manejar altos voltajes aparentemente vivía con un terror abyecto a los gérmenes. Siguió sus propias reglas dietéticas peculiares; en sus últimos años, Tesla vivió solo de leche, pan y jugos de vegetales. E imaginó enemigos entre sus influyentes contemporáneos, ya sea por desaires legítimos o exagerados, retirándose con amargura de Edison y los físicos Michael Pupin y Heinrich Hertz, así como de muchos en las compañías Westinghouse y General Electric.

Tesla vivió el último de sus días solo, alimentando a las palomas en la ciudad de Nueva York. Cuando murió, el único estadounidense que creyó en uno de sus inventos favoritos, un supuesto rayo de la muerte, fue J. Edgar Hoover, quien parece haber ordenado la colección de papeles y efectos de Tesla. El FBI finalmente los devolvió a Serbia, donde ahora residen en un museo de Belgrado dedicado a la memoria de Tesla.



En general, la historia de Tesla es complicada y pone a prueba nuestra definición de ciencia y tecnología como resultado de participantes cuyos artículos se pueden citar y cuyas creaciones se pueden vincular directamente a su inventor. ¿Dónde encaja alguien como Tesla? A pesar de todos sus inventos y sueños, ¿podemos creer la afirmación de Seifer de que los numerosos experimentos de Tesla presagiaron el descubrimiento de los rayos X por Wilhelm Rentgen o la exploración de Albert Einstein de la física cuántica? ¿Podría Tesla haber imaginado máquinas de fax, cámaras de video, grabación digital, inteligencia artificial y robótica? Las respuestas a algunas de estas preguntas pueden ser afirmativas si estamos dispuestos, por ejemplo, a admitir que Leonardo da Vinci inventó el helicóptero, cuando dibujó un artilugio imaginativo de elevación vertical en uno de sus Códices.

Desafortunadamente para aquellos que no están familiarizados con el trabajo de Tesla, es posible que el autor, que enseña psicología, no tenga la experiencia para comprender completamente las contribuciones de Tesla. De hecho, dado que las explicaciones técnicas de Seifer pueden ser desconcertantes, los lectores serios pueden querer leer The Complete Patents of Nikola Tesla (Barnes & Noble Books, 1994), un compendio de las obras patentadas del inventor, para ayudarlos a determinar su punto de vista sobre los derechos legítimos del inventor. lugar en la historia.

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