Paradoja de la educación científica

Estados Unidos, por cualquier medida concebible, tiene los mejores científicos del mundo. Pero el resto de la población, según cualquier estándar racional, es abismalmente ignorante de la ciencia, las matemáticas y todo lo técnico. Ésa es la paradoja de las élites científicas y los analfabetos científicos: ¿cómo puede el mismo sistema de educación que produjo a todos esos científicos brillantes haber producido también toda esa ignorancia?



La situación no es meramente paradójica; Es francamente peligroso Nos enfrentamos a una era que promete un cambio tecnológico cada vez más acelerado en todos los aspectos de nuestras vidas, mientras que, al mismo tiempo, la supervivencia misma de nuestra civilización puede depender de nuestra capacidad para tomar decisiones acertadas sobre cómo administrar nuestros recursos, nuestro clima y nuestros conflictos. En el próximo siglo, tendremos que ser capaces de tratar con confianza los problemas técnicos, y un electorado responsable deberá tener un dominio razonable de cómo funciona el mundo.

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Esta historia fue parte de nuestro número de septiembre de 2001





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En estas circunstancias, una licenciatura en ciencias debería ser la mejor preparación posible para cualquier profesión seria. O, dicho de otra manera, la carrera de ciencias hoy debería ser lo que fueron el griego clásico y el latín en el siglo XIX, y la carrera de artes liberales fue en el siglo XX: la tarjeta sindical necesaria para ingresar al mundo profesional. Desafortunadamente, la educación científica que tenemos para proporcionar esta tarjeta sindical no podría ser menos adecuada para la tarea.

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La educación científica en los Estados Unidos hoy existe como una especie de operación de extracción y clasificación, en la que nosotros, los científicos existentes, seleccionamos lo que se nos presenta, buscando diamantes en bruto que se puedan limpiar, cortar y pulir para convertirlos en gemas brillantes. como nosotros. El resto es arrojado al montón de escoria, abandonado para que se las arregle por sí mismo sin un conocimiento básico de las ciencias. La paradoja de las élites y los analfabetos existe porque nuestro sistema de educación científica está diseñado para producir ese resultado.

El problema comienza en la escuela primaria, donde pocos niños entran en contacto personal con una persona capacitada científicamente, incluidos, desafortunadamente, sus maestros. En la mayor parte de los Estados Unidos, la única forma de graduarse de la universidad sin tomar un solo curso de ciencias es especializándose en educación primaria. Y, se dice, muchas personas se especializan en educación primaria precisamente por esa razón. Por lo tanto, nuestros maestros de escuela primaria no solo ignoran la ciencia; son hostiles a la ciencia. Esa hostilidad debe, inevitablemente, contagiarse a los jóvenes a quienes enseñan.



Hace unos años, formé parte de un comité para analizar qué tan bien funcionaba el requisito de amplitud (que todos los estudiantes tomen al menos un curso de ciencias) en un campus de la Universidad de California. Descubrimos que, de los estudiantes que no se especializaban en una materia técnica, el 90 por ciento cumplía con el requisito de amplitud al tomar un solo curso de biología conocido informalmente entre los estudiantes como Sexualidad Humana. Ahora, no tengo ninguna duda de que fue un curso útil e interesante. Incluso puede haber tentado a los estudiantes a realizar experimentos prácticos en su propio tiempo (un resultado que rara vez logramos en física). Pero no creo que constituya una educación científica suficiente para los graduados universitarios de los albores del siglo XXI.

También sé un poco de lo que pasa en el nivel secundario porque en la década de 1980 hice una serie de televisión educativa, El Universo Mecánico , que todavía se usa ampliamente en universidades y escuelas secundarias de EE. UU. Hay alrededor de 24,000 escuelas secundarias en los Estados Unidos. Nadie sabe cuántos profesores de física capacitados hay en la escuela secundaria (con, digamos, el equivalente a una carrera universitaria en la materia), pero ciertamente no hay más de unos pocos miles. hice El Universo Mecánico principalmente para los maestros cruzados, aquellos que enseñan física a pesar de que no fueron capacitados para ello. Es un motivo de gran satisfacción que cientos de profesores me hayan agradecido por hacerles posible tener carreras exitosas. ¿Pero adivina que? Me dicen que su mayor satisfacción no es preparar al resto de sus estudiantes para prosperar en un mundo cada vez más técnico, sino encontrar esos diamantes en bruto que pueden enviarse a la universidad para cortarlos y pulirlos para convertirlos en físicos reales.

Pero en ninguna parte el problema es más vívido que en la escuela de posgrado. Los estudiantes graduados son los elegidos, los seleccionados para pasar a la etapa final de la operación de extracción y clasificación. El profesor medio de una universidad de investigación obtiene unos 15 doctores en el curso de una carrera. Si bien el problema de la educación científica a menudo se enmarca en términos de una falta percibida de doctorados (muy pocas élites para impulsar nuestro progreso científico y tecnológico en el futuro), está claro que en realidad tenemos un proceso preparado para multiplicar nuestro tipo 15 veces con cada generación sucesiva. Lo que falta es un medio para proporcionar al resto de nuestra población incluso la comprensión más básica de la ciencia en un mundo cada vez más impulsado por la ciencia.

Mis amigos de todo el país me dicen que el número de licenciados en física se encuentra en su punto más bajo desde el Sputnik, hace casi 50 años. Eso no es sorprendente. La especialidad de licenciatura en física se considera en gran medida como una preparación para la escuela de posgrado, y el mercado laboral académico todavía está saturado por la afluencia de doctorados del baby boom en la década de 1970, lo que disuadió a los nuevos candidatos potenciales de obtener una licenciatura en ciencias. Aquellos sin interés en una profesión académica no ven un título en física como relevante. Por lo tanto, lejos de ser la especialidad en artes liberales del siglo XXI, la licenciatura en ciencias se ha convertido en una especie en peligro de extinción.



¿Existe algún remedio concebible? ¿Podemos imaginar un mundo en el que lo hagamos mejor que tener un puñado de doctores, muchos de los cuales terminarán con poca pero frustración para mostrar por todo su arduo trabajo, mientras que el resto de los jóvenes que se gradúan de la universidad no están preparados para hacer frente a una sociedad formada en gran parte por la ciencia y la tecnología? Por supuesto, ayudaría si aquellos de nosotros que enseñamos ciencias en la universidad cambiáramos nuestras propias actitudes e ideáramos formas más atractivas de presentar nuestras materias. Pero incluso si pudiéramos hacer eso, apenas haríamos mella en el problema. Para cuando los niños llegan hasta nosotros, ya están perdidos en la ciencia.

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Pero imagínese un mundo en el que la enseñanza en la escuela secundaria sea una profesión tan atractiva que valdría la pena tomarse la molestia de una educación a nivel de doctorado para conseguir el trabajo. Para que eso suceda, tendríamos que pagar más a los maestros, al menos tanto como lo que obtienen los estudiantes de doctorado que se gradúan. Y se les debería pagar más. Pero esa no es la respuesta completa. Igual de importante, las escuelas tendrían que aprender a tratar a estos maestros con respeto profesional, y la sociedad tendría que brindarles el honor y la admiración que esperan los profesionales. Esto no es impensable. Algo parecido sucedió en gran parte de Europa antes de la Segunda Guerra Mundial. Pero está muy lejos de ser cierto en los Estados Unidos de hoy.

Se necesita mucho más, por supuesto. La revolución tendría que extenderse hasta el primer grado. Los maestros tendrían que estar alfabetizados en ciencias, y los niños tendrían que encontrar el aprendizaje de la ciencia tan genial como seguir la suerte de los grupos de rock. Es mucho pedir. Pero, de nuevo, solo nuestro futuro depende de ello.

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