Política de ciencia ficción

En un momento en el que los productores de Hollywood se lanzan para escribir los discursos de la Casa Blanca, no sorprende que la política a menudo se mezcle con el entretenimiento. Pero puede resultar sorprendente saber que la controvertida nueva política de la nación sobre bioterrorismo aparentemente se inspiró, al menos en parte, en una obra de ficción.



El entusiasmo de Bill Clinton por la biología negra surgió en gran parte de su lectura de una novela llamada The Cobra Event, según un relato de The New York Times en agosto pasado. El autor, Richard Preston, ha escrito varios libros de no ficción estimables, incluido First Light, un magnífico relato de la astronomía contemporánea. Pero Preston es más conocido por The Hot Zone, un éxito de ventas que presentó al público no especializado el virus del ébola.

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Esta historia fue parte de nuestro número de noviembre de 1998





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The Hot Zone describe un brote de 1989 del virus del ébola en una población de monos en Reston, Virginia, que -se hizo creer a los lectores- parecía destinado a conducir a un holocausto biológico en los suburbios circundantes. Para ser justos, a los expertos en enfermedades infecciosas les preocupaba que los humanos pudieran efectivamente infectarse. Pero la narrativa espeluznante tiende a difuminar un hecho sobresaliente y desalentador: varios humanos habían estado expuestos al virus del mono durante hasta seis semanas antes de que las autoridades se enteraran del problema, mientras que el tiempo de incubación del ébola es de dos a 21 años. días. Cuatro cuidadores de animales mostraron signos de infección por el virus, pero ninguno se enfermó. El relato representa un relato prodigioso, contado con una prosa tensa y aterradora, todo al servicio de ... un no acontecimiento.

El evento Cobra es igualmente aterrador y también esquizofrénico. La mitad se lee como ficción (un paso de páginas mejor que el promedio y años luz más sofisticado que The Andromeda Strain) y la otra mitad como no ficción (escrito con la claridad y autoridad de otros libros de no ficción de Preston). La trama, reducida a lo básico, tiene un científico trastornado probando un arma biológica diseñada genéticamente en la ciudad de Nueva York y Washington, DC Este virus ficticio combina los peores rasgos de la viruela, el virus del resfriado común y un virus de insectos que se replica prolíficamente, y viene aderezado con una falla genética que causa el trastorno de automutilación conocido como síndrome de Lesch-Nyhan. La gente comienza a sufrir muertes horribles; sus cerebros se licuan y se muerden los labios, los dedos y la lengua.

Cobra es un brebaje inteligente, pero ¿es plausible? De ninguna manera funcionaría, dice C. J. Peters de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades en Atlanta, quizás el principal experto mundial en virus calientes. Norton Zinder, biólogo molecular de la Universidad Rockefeller que ha trabajado con virus durante medio siglo, está de acuerdo en que un virus recombinante como Cobra no tiene probabilidad de funcionar y va mucho más allá. No hay evidencia de que la guerra biológica sea un arma útil. Estos tipos, dice, refiriéndose no solo a los divulgadores sino también a los expertos en bioterrorismo del Departamento de Defensa en busca de financiación, se ganan la vida asustando a la gente.



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Se ha convertido en un lugar común sugerir en los medios de comunicación (como lo hizo New Scientist no hace mucho) que es solo cuestión de tiempo antes de que ataquen los bioterroristas. Pero como informó The New York Times en mayo pasado, ya lo han hecho, y nadie se dio cuenta. El culto japonés Aum Shinrikyo lanzó al menos nueve ataques biológicos a principios de la década de 1990, utilizando esporas de ántrax o el microbio que causa el botulismo; todos esos esfuerzos fracasaron. La viruela y el ántrax son preocupaciones legítimas, pero las dificultades de Aum Shinrikyo subrayan un punto que a menudo se pasa por alto: las armas biológicas son difíciles de fabricar, incluso más difíciles de desplegar y mucho más impredecibles que una bomba. Además, las cepas de virus y bacterias de laboratorio a menudo se cuidan en condiciones ideales de cultivo, pero es posible que no sean tan sólidas en el mundo real.

Sin embargo, la industria de las amenazas, como la llama Zinder, utilizó el miedo para distorsionar nuestras prioridades políticas. Le pedí a C. J. Peters que me diera una estimación rápida y sucia del total de muertes humanas mundiales atribuibles al ébola, Lassa y otros virus hemorrágicos cada año; su conjetura educada conservadora era de alrededor de 6.000, aunque posiblemente 10 veces más alta. Por el contrario, 3 millones de personas murieron de tuberculosis y quizás 2,7 millones de malaria en 1997, según las estadísticas de la Organización Mundial de la Salud; 2 millones de niños mueren de enfermedades entéricas cada año, 2 millones mueren de infecciones respiratorias y más de 800.000 niños menores de 5 años mueren de sarampión. (Por cierto, todas esas enfermedades son tratables y, en algunos casos, prevenibles). El ébola, el virus de la Zona Caliente, cobra aproximadamente 25 vidas al año.

Aguijoneado por los comerciantes del miedo, la administración Clinton ha solicitado $ 300 millones en el presupuesto del próximo año para comenzar a almacenar antibióticos, intensificar la investigación de vacunas y capacitar a las autoridades estatales y locales para hacer frente a un ataque con armas químicas o biológicas.

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Me gustan las montañas rusas tanto como cualquier otro, pero el placer indirecto del miedo pertenece al ámbito del entretenimiento, no a las políticas públicas. Los demonios que ya conocemos (tuberculosis, malaria, sarampión, etc.) han provocado muchos órdenes de magnitud más de sufrimiento humano y mortalidad que el demonio que aún no hemos visto. En lugar de gastar incontables millones en antibióticos y vacunas que tal vez nunca se utilicen, me gustaría que el gobierno gastara ese dinero en el desarrollo de mejores vacunas para enfermedades comunes y reformas económicas que paralizan el desarrollo y la distribución de medicamentos para el mundo en desarrollo.



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