Abastecimiento de células madre

Desde que las células madre embrionarias humanas (ES) se aislaron por primera vez en 1998, ha surgido un debate sobre su uso. Los defensores de la investigación con células madre embrionarias dicen que la promesa de las células en el tratamiento de enfermedades que van desde la insuficiencia cardíaca hasta la parálisis es invaluable. Los críticos, por otro lado, argumentan que el costo ético del uso de células madre embrionarias, que se derivan de embriones humanos, es demasiado alto. PPL Therapeutics, con sede en Escocia, espera poner fin al debate de una vez por todas mediante el desarrollo de una fuente ilimitada de células madre, sin ni siquiera crear o destruir un embrión.



El potencial de las células madre embrionarias para tratar un espectro de enfermedades radica en el hecho de que las células son pluripotentes, lo que significa que pueden formar cualquier tejido en el cuerpo adulto. En octubre, los laboratorios de PPL en Blacksburg, Va., Obtuvieron una subvención de $ 1.9 millones del Instituto Nacional de Estándares y Tecnología (NIST) para la investigación sobre la reprogramación de células adultas para que sean pluripotentes. Si PPL tiene éxito, liberará a los investigadores y eventualmente a los médicos de su dependencia de un producto relativamente raro: los fetos abortados y los embriones que quedan de la fertilización in vitro. Los beneficios son éticos por un lado y podrían ser prácticos por el otro, dice Ron James, director ejecutivo de PPL.

Tecnologías emergentes que cambiarán el mundo

Esta historia fue parte de nuestro número de enero de 2001.





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La subvención de tres años de PPL del NIST permite a la empresa trabajar solo con células de ganado y primates no humanos. Pero si la investigación inicial sale bien, la compañía podría financiar de manera privada los esfuerzos hacia su objetivo final: células derivadas de humanos que se pueden usar en una serie de aplicaciones terapéuticas.

Cuando se trata de explicar cómo planean reprogramar las células adultas para que se comporten como células madre embrionarias, los ejecutivos de PPL son comprensiblemente callados; después de todo, ese truco es el Santo Grial de la biología del desarrollo. Y la empresa se enfrenta a la competencia no solo de quienes trabajan con células madre embrionarias, sino también de un número creciente de empresas que, en cambio, se centran en aislar células madre de tejidos adultos como la sangre y el cerebro (consulte la tabla siguiente).

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Debido a que han avanzado más en una vía de diferenciación que las células de un embrión, muchos creen que estas células madre específicas de tejido tienen un potencial más limitado que las células madre embrionarias o las que PPL espera crear. Sin embargo, algunos investigadores están comenzando a argumentar que estas limitaciones en realidad harían que las células madre específicas de tejido sean más seguras que sus contrapartes pluripotentes. El bioeticista de la Universidad de Pensilvania, Glenn McGee, es uno de los más críticos en este punto: la verdad emergente en el laboratorio es que las células madre pluripotentes son difíciles de controlar. La posibilidad de que exploten en una masa cancerosa después de un trasplante de células madre podría resultan ser la caja de Pandora de la investigación con células madre.



Hasta ahora, el debate ético sobre la obtención de células madre a partir de embriones ha oscurecido cuestiones científicas tan importantes. Quizás avances como el de PPL, al menos, hagan posible la discusión de estos temas.

Empresas que investigan células madre adultas EMPRESA UBICACIÓN TIPO DE CÉLULAS MADRE Aastrom Biosciences Ann Arbor, Michigan Sangre Neuronyx Malvern, Pensilvania Nervio Nexell Therapeutics Irvine, California Sangre Osiris Therapeutics Baltimore, Md. Células madre de tejido conectivo Sunnyvale, California Nervio, sangre

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