Las empresas emergentes luchan en la persecución del papel electrónico

Nick Sheridon cree en el papel electrónico. Después de inventar el material en la década de 1970 en el Centro de Investigación de Xerox en Palo Alto, se vio obligado a quedarse quieto y ver su trabajo reproducido y luego avanzado, a 4.000 kilómetros de distancia en el MIT Media Lab. Ahora, de vuelta en el camino del papel electrónico como jefe de investigación en Gyricon Media, una empresa derivada de Xerox, Sheridon está construyendo una exhibición de tienda de papel electrónico que la compañía planea probar este verano y vender el próximo año.



Pero Gyricon está ingresando al mercado de la señalización justo cuando su único competidor de papel electrónico, E Ink (heredero del esfuerzo del MIT), reveló que dejará de fabricar sus carteles minoristas Immedia y se centrará en el desarrollo de pantallas para dispositivos portátiles.

Si bien Immedia era una pantalla a nivel de departamento relativamente grande (4'x6 '), Gyricon espera vender a las tiendas cientos o miles de pantallas más pequeñas (12x12) y más baratas que permitan a los minoristas actualizar los precios a través de una red inalámbrica. Puede colocarlos en toda la tienda porque tienen un precio muy razonable y son muy portátiles, dice Robert Sprague, director ejecutivo interino de Gyricon.





Obtener la imagen de la cuenta

El papel electrónico consiste en millones de microesferas bicrómicas incrustadas en una hoja de plástico transparente (ver Electronic Paper Turns the Page, marzo de 2001).

E Ink y Gyricon usan diferentes tipos de cuentas. Pero ambos funcionan según el mismo principio: una corriente cambia el color de las cuentas, ya sea al girar la cuenta (Gyricon) o al mover partículas dentro de la cuenta (E Ink). Quizás el mayor atractivo del papel electrónico es que cuando se apaga la corriente, la imagen permanece fija. Esto significa que las pantallas de papel electrónico pueden funcionar durante años con una sola batería.



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Nick Sheridon, quien inventó el papel electrónico en el Centro de Investigación de Palo Alto de Xerox, ahora dirige la investigación en Gyricon, una empresa derivada de Xerox. Foto de Deanna Horvath, Gyricon.

Para imprimir una imagen en su papel electrónico, Gyricon utiliza una matriz activa de transistores. Las pantallas de matriz activa, también empleadas por las pantallas de cristal líquido, abordan cada píxel con un transistor separado, lo que aumenta el costo de producción y limita el tamaño de las pantallas. Es el direccionamiento lo que te frena, dice Sheridon. La dirección tiene que ser tan grande como la hoja de Gyricon, y ese es el punto débil.

Gyricon también está experimentando con el direccionamiento matricial pasivo, que activa o desactiva los píxeles utilizando un transistor para cada fila y cada columna. Funciona, dice Sheridon, pero no nos gustan las imágenes. El problema, explica, es que las cuentas deben ser extremadamente uniformes. Además, ambos tipos de matrices requieren una placa de circuito rígida, lo que supera una de las principales ventajas del papel: la flexibilidad.

La solución ideal de Sheridon es una sola fila de transistores, contenidos en una varita electrónica que un usuario pasaría sobre el papel electrónico, como un escáner de mano al revés. Lleva un prototipo de varita donde quiera que vaya y lo saca para mostrárselo a los inversores. Pero tal solución tendría más sentido para una pantalla portátil, como un periódico electrónico, admite Sheridon.

Por razones económicas y técnicas, Gyricon, al igual que E Ink, eligió las pantallas de venta minorista como la aplicación inicial obvia. Primero, busca la fruta que cuelga más baja, dice Sheridon.



Signos de los tiempos

Gyricon y E Ink han tenido algunos contratiempos. En diciembre, la potencia de materiales especiales 3M canceló una asociación con Gyricon en la que tendría hojas producidas en masa del papel electrónico de Gyricon.

Sprague atribuye la despedida a la renuencia de 3M a trabajar con una startup. La portavoz de 3M, Donna Flemming, dice que hubo una diferencia de objetivos, y agregó que 3M todavía cree en la tecnología Gyricon.

Luego, en febrero, E Ink despidió a 37 personas, aproximadamente una cuarta parte de su fuerza laboral, como parte de un movimiento para subcontratar la fabricación de letreros y centrarse en dispositivos portátiles. Incapaz de perseguir ambos simultáneamente, dice el CEO Jim Iuliano, hemos alineado nuestro modelo comercial en señalización con nuestro modelo comercial en dispositivos portátiles.

E Ink ha estado trabajando con Lucent para desarrollar dispositivos electrónicos flexibles que se adapten a sus pantallas. Y poco después de sus despidos, la compañía anunció una asociación de $ 7,5 millones con Philips para desarrollar pantallas de papel electrónico para dispositivos portátiles (el acuerdo de Philips precipitó la decisión de subcontratar su negocio de señalización, insiste Iuliano).

Cuando el precio es correcto

La International Sign Association, un grupo comercial de la industria, calcula las ventas anuales de carteles en las instalaciones en $ 5.4 mil millones por año. Para competir con otros medios por una porción de ese pastel, las empresas de papel electrónico deben vender sus carteles a un precio que los minoristas puedan pagar.

Según Kirk Brimley, un ejecutivo de la industria de letreros, los letreros interiores estáticos cuestan típicamente entre $ 2 y $ 20 por pie cuadrado. En el extremo superior, los precios de las pantallas de cristal líquido se disparan a aproximadamente $ 1,000 por pie cuadrado.

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Sprague dice que Gyricon pondrá el precio de sus pantallas muy por debajo de las pantallas de cristal líquido, pero se niega a ofrecer detalles. Él dice que la compañía anunciará sus precios en la convención GlobalShop de este mes en Chicago, donde también presentará un prototipo de su letrero minorista.

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