Paciencia estratégica

En 1985, mientras investigaba mi primer libro, Fronteras invisibles , Tuve una cita a la hora del almuerzo con Robert Swanson, entonces presidente y director ejecutivo de Genentech. Mientras me dirigía a la entrevista, me encontré envuelto en uno de esos atascos de tráfico ahora familiares en los atascos de tráfico 101 en dirección sur de los EE. UU. Creados en parte por la revolución biotecnológica que Swanson ayudó a lanzar. Llegué una hora y media tarde, en un avanzado estado de mortificación, pero Swanson no mostró la menor irritación. Nos dirigimos a la cafetería, donde recordó los primeros días en Genentech con pasión y humor.



Los aspectos apasionados y pacientes de este hombre me vinieron a la mente con la trágica noticia en diciembre pasado de que Swanson, quien fundó Genentech en 1976 con el biólogo Herbert Boyer, había muerto de un tumor cerebral pocos días después de cumplir 52 años. Ha habido testimonios generosos y totalmente adecuados sobre el papel de Swanson como padre de la industria de la biotecnología, pero cuando pienso en el comienzo irregular de nuestra entrevista, me sorprende un rasgo de personalidad de Swanson que bien podría servir como una declaración filosófica sobre innovación. Estoy seguro de que estaba más enojado de lo que dejaba ver, pero la paciencia era la mejor parte del valor. Eso es lo que más recuerdo de Swanson: una paciencia estratégica.

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Esta historia fue parte de nuestro número de marzo de 2000





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Su provisión de paciencia, permítanme agregar apresuradamente, no fue infinita. Habiendo hablado con muchos de los científicos que formaron el núcleo del personal de investigación original de Genentech, sé que Swanson podía molestar, molestar, flotar y esquivar con los mejores. En un campo incipiente donde las aplicaciones prácticas aún eran en gran parte teóricas, entendió la necesidad de tener un producto más temprano que tarde, y escogió astutamente dos objetivos -la insulina y la hormona del crecimiento humano- en parte porque ya disfrutaban de una gran infraestructura de conocimiento tanto en el mundo académico y en la Administración de Alimentos y Medicamentos. Pero también entendió que la tecnología del ADN recombinante, y todo lo inimaginable que eventualmente pudiera surgir de ella, finalmente transformaría tanto la ciencia como el comercio farmacéutico. Era solo cuestión de tiempo, por lo tanto, paciencia.

La paciencia es una palabra y un concepto cada vez más pintoresco en el ágora de alta tecnología de hoy en día. Desde hace varios años, hemos leído hasta el cansancio acerca de las sagas de la pobreza a la riqueza de los derviches de las puntocom de veintitantos años que todavía tienen que producir un producto, mucho menos una ganancia, y que a menudo no tienen nada para vender más que una visión juguetona del mundo. futuro. En comparación con el comercio web, los productos biotecnológicos parecen casi victorianos por el ritmo y la inquietud de su creación: no solo tienes que lidiar con la humilde complejidad y el desorden de la biología humana, tienes que conseguir que se apruebe, amigo. capitalista de riesgo invertir en una industria donde el riesgo es tan alto, el punto final tan incierto y el horizonte de tiempo para el producto tan distante, donde el destino de toda una empresa puede depender de los caprichos de la FDA o del desmayo de un solo paciente en una ensayo clínico, cuando los rendimientos asombrosamente altos están disponibles de forma rutinaria de la moda electrónica del mes?

Esa es una muy buena pregunta si, parafraseando a Vince Lombardi, el retorno de la inversión no es lo más importante, es lo único. Pero a riesgo de sonar como un sobrante socialista, sigo volviendo a un pensamiento suscitado por la muerte de Bob Swanson. Si el sistema no otorga recompensa por la paciencia, ni recompensa económica por esperar el desarrollo de productos biomédicos transformadores de la vida que tardan en madurar, entonces el voto aplastante del capital de riesgo por software, accesorios web y efímeros digitales en efecto establece que hay menos valor, tanto cultural como financiero, en la creación de nuevos medicamentos.



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Y, sin embargo, intuitivamente sabemos que eso no es cierto. Las drogas que han surgido de la nueva biología requieren una paciencia enorme (y, sí, capital), pero han transformado la vida de una manera mucho más enrarecida y preciosa que un mejor programa de procesamiento de textos o un chip más rápido. Los inhibidores de proteasa, los anticuerpos monoclonales para combatir el cáncer de mama y la leucemia, las citocinas como el interferón para tratar el cáncer y la esclerosis múltiple, por nombrar algunos, han proporcionado lo último en retornos de alto rendimiento: vidas recuperadas de una muerte inminente. Pero la tierra prometida en biomedicina no es para niños o aficionados precisamente por la cantidad de tiempo que se tarda en llegar. No muchos tienen la paciencia o el coraje para emprender el camino que les espera cuando atraviesa la biología humana.

No quiero parecer ingenuo sobre el tipo de paciencia que ejemplificó Bob Swanson. Modesta y reservado como era, Swanson definitivamente estaba en esto por el dinero, como dejó en claro una noche de verano hace mucho tiempo cuando se paró ante la imponente finca del norte de California del legendario capitalista de riesgo Thomas Perkins con dos de sus jóvenes científicos. Esto, les dijo, señalando la mansión, es para lo que estamos trabajando.

Aún así, su muerte prematura y trágica se escribe sobre la intersección de la innovación y el valor. Si alguien no reafirma el valor esencial de la paciencia y devuelve un poco de nobleza a la noción de riesgo, es posible que todos nos encontremos, como Bob Swanson, empoderados con motores de búsqueda maravillosamente poderosos que, lamentablemente, no tienen nada de valor que encontrar, especialmente si está buscando algo que le salve la vida.

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