¿Subsumido por la ciencia?

La tecnología es para la ciencia como la mujer es para el hombre.



Este título me llamó la atención mientras hojeaba un número reciente de Technology & Culture, la revista de la Sociedad para la Historia de la Tecnología. Ruth Schwartz Cowan había elegido el tema de su discurso presidencial, en parte en broma pero sobre todo en serio, y si su objetivo era sorprender y llamar la atención, en mi caso ciertamente lo logró.

Lo que no sabemos

Esta historia fue parte de nuestro número de julio de 1997





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Leí partes del discurso con cauteloso interés. Hago hincapié en la palabra cautelosa, porque cuando se trata de las sutilezas de la teoría feminista, no me siento totalmente a gusto. Pero lo que entendí como el punto principal del ensayo me impactó con gran fuerza. Ésta es la tesis de la subsunción, la idea de que los aspectos más significativos de la tecnología han sido subsumidos bajo la disciplina de la ciencia. De ello se deduce que si la ciencia incluye la tecnología (como a veces se dice que el hombre incluye a la mujer), es, por implicación, un tema más amplio e importante.

la nasa vio algo salir de un agujero negro

Se podría decir que esto es simplemente una cuestión de semántica; pero el hecho es que las palabras tienen una fuerza e implicaciones tremendas. Por ejemplo, algunos defensores de la tradición académica desprecian los estudios de la mujer sobre la base de que las mujeres son simplemente un subconjunto de la humanidad. Se implica un menosprecio similar de la ingeniería cada vez que la profesión se llama ciencia aplicada. Las consecuencias en la imagen pública y, sí, en dólares (subvenciones, salarios y similares) son demasiado reales.

Para Cowan, que es historiadora además de feminista, este concepto es doblemente molesto. En la academia, el estudio de la tecnología se consideró durante mucho tiempo como una mera parte de la historia de la ciencia y, además, una parte no muy importante. Durante décadas, los esfuerzos para que los líderes de la Sociedad de Historia de la Ciencia presten más atención a la historia de la tecnología fueron inútiles. En lugar de sufrir una continua condescendencia, varios especialistas en tecnología decidieron en 1957 formar una sociedad propia.



Como ocurre con los historiadores, ocurre con los practicantes. Los ingenieros han luchado durante mucho tiempo para demostrar que constituyen una profesión erudita, con derecho a ser tratados como socios independientes e iguales con la comunidad de científicos. La Academia Nacional de Ciencias (NAS) fue establecida por estatuto del Congreso en 1863; la Academia Nacional de Ingeniería (NAE) no fue hasta 1964. Pero incluso la creación de la NAE, por importante que fuera, no señaló nada parecido a una verdadera paridad en autoridad y prestigio.

Apenas pasa un día en el que no recuerdo los prejuicios y los conceptos erróneos que prevalecen. National Public Radio transmite un excelente programa semanal dedicado a la ciencia y la ingeniería; lo llaman Science Friday. Soy administrador de un maravilloso museo de ciencia y tecnología que lleva lo que considero un nombre abreviado incorrectamente: el Salón de la Ciencia de Nueva York. The New York Times publica una sección especial todos los martes que cubre muchos de los últimos avances en ciencia y tecnología. Lo llaman Science Times. Esta sección publicó recientemente un artículo sobre el encogimiento del transistor en el que la palabra científico apareció repetidamente, ingeniero no una sola vez. Una foto adjunta de Jack Kilby, uno de los ingenieros más prominentes de nuestra era, lo identifica simplemente como el primero en tallar múltiples transistores en una sola oblea de material semiconductor. ¿El primero que?

Entre los ingenieros, tales desaires dan lugar a una frustración que raya en la paranoia; pero al menos, después de leer el ensayo de Ruth Cowan, ahora puedo evaluar nuestro problema con más precisión que antes. Los ingenieros no son simplemente ignorados, insultados o sometidos a prejuicios injustos. Estamos siendo subsumidos.

La analogía feminista es útil: así como las mujeres deben ser consideradas como socios iguales a los hombres en la empresa humana, la ingeniería merece respeto y atención igual que la ciencia. Pero si se lleva demasiado lejos, la analogía comienza a confundir en lugar de aclarar. Incluso el historiador más sesgado no puede afirmar que la tecnología comenzó como parte de la ciencia, ya que a veces se concibe que la mujer proviene de la costilla de Adán. La ingeniería fue un oficio establecido durante siglos antes del amanecer de la ciencia moderna. Incluso hoy en día, los ingenieros están de acuerdo en que la intuición, la experiencia práctica y la sensibilidad artística son al menos tan importantes para su trabajo como la aplicación de la teoría científica.



podemos respirar en Marte

Cuando Cowan llega al final de su ensayo, sugiere que podríamos resolver nuestro problema concentrándonos en las formas en que la ciencia y la tecnología son similares, conectadas y unidas. Pero si bien este enfoque puede ayudar a garantizar la igualdad de los sexos, no funcionará tan bien para la ciencia y la ingeniería, donde las diferencias son al menos tan significativas como las similitudes. Einstein, sin un fin práctico a la vista, trató de aprender la naturaleza última del universo lejano; Los Roeblings diseñaron y construyeron el Puente de Brooklyn para ayudar a las personas a mantenerse en contacto más cercano, tanto comercial como social, con sus vecinos.

En su libro El fin de la ciencia, John Horgan afirma que mientras los científicos buscan altivamente lo que es verdadero, los ingenieros simplemente buscan lo que es bueno. Lo dice como un desprecio por la ingeniería, pero lo tomo como un cumplido. No me importa que me desafíen a defender lo que hago. Simplemente no quiero ser ... ¿cuál fue esa palabra de nuevo? -Oh, sí-subsumido.

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