Enfrentar el resfriado común

Los investigadores de resfriados eliminaron la palabra cura de sus léxicos a principios de la década de 1960 cuando descubrieron que unos 200 virus diferentes pueden causar resfriados, demasiados para vencerlos con una vacuna, el método convencional de derrotar una enfermedad infecciosa. Con el descubrimiento de cada nueva familia de virus del resfriado: rinovirus, coronavirus, virus Coxsackie, adenovirus, virus sincitial respiratorio, por nombrar algunos, los investigadores se hundieron en un problema más profundo. Y a medida que los fondos para la investigación del resfriado común por parte de los Institutos Nacionales de Salud disminuyeron a su nivel actual de $ 2 millones por año, un mero 0.02 por ciento de su presupuesto total, la mayoría de los investigadores pasaron a estudiar la influenza, el herpes, el SIDA u otras enfermedades virales. .



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Pero después de años de investigación de bajo perfil, los biólogos que permanecieron dedicados a combatir el resfriado común creen que se han concentrado en una estrategia tanto para detener la replicación de los virus del resfriado como para atenuar la respuesta inmune que produce los síntomas juntos, lo más parecido hasta ahora. una cura.

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Esta historia fue parte de nuestro número de febrero de 1997





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Este escenario optimista evolucionó en paralelo con el descubrimiento científico gradual de cómo reacciona el sistema inmunológico -o, más precisamente, reacciona de forma exagerada- cuando se encuentra con un virus del resfriado. De hecho, aunque los virus del resfriado infectan solo alrededor del 1 por ciento de las células epiteliales que recubren los conductos nasales (un simple pinchazo en comparación con la mayoría de los otros virus infecciosos), inducen al sistema inmunológico a lanzar un ataque completo que puede resultar en todos -congestión demasiado familiar, secreción nasal, dolores y molestias.

Nadie está seguro de por qué el sistema inmunológico reacciona tan vigorosamente o por qué los síntomas resultantes nos hacen sentir tan mal. Pero la investigación muestra que esta respuesta agresiva está presente en vertebrados e invertebrados, lo que sugiere que a medida que los humanos evolucionaron, los beneficios de la muerte excesiva superaron las desventajas.

En cualquier caso, ver al sistema inmunológico como parte del problema, en lugar de culpar solo a los virus, es el comienzo de algo nuevo, dice Jack M. Gwaltney, Jr., profesor de medicina en la Facultad de Medicina de la Universidad de Virginia, quien ha sido pionero en tratamientos destinados a detener la reacción descontrolada del cuerpo a los virus del resfriado. Una pista importante llevó a Gwaltney y sus colegas a esta nueva teoría: el conocimiento de que, aunque muchos virus diferentes causan resfriados, la reacción del cuerpo es casi la misma para todos.



Esta respuesta comienza después de que gotitas cargadas de virus, a menudo del estornudo o la tos de otra persona, entran en contacto con las células epiteliales nasales. En el caso de los rinovirus, una cepa que causa la mayoría de los resfriados, el virus se adhiere a un receptor que recubre la superficie de las células. Este receptor, llamado molécula de adhesión intercelular 1, o ICAM-1, es tan resbaladizo como la seda para la mayor parte del mundo natural, pero es como un velcro para un rinovirus.

Una vez que el virus invade las células nasales, el sistema nervioso colinérgico, una línea de defensa temprana, llamada así porque sus señales son transmitidas por una molécula neurotransmisora ​​llamada acetilcolina, responde activando la secreción de un líquido acuoso a través de las membranas mucosas para tratar de eliminar el virus. Cuando esto sucede, la mayoría de las personas sienten inmediatamente que están sufriendo algo.

Un biólogo molecular necesitaría un par de horas, una pizarra grande y varios colores de tiza para diagramar lo que sucede a continuación cuando las células infectadas por el virus acceden al equivalente corporal de Internet: un conjunto complejo de reacciones inmunes, algunas de las cuales ayudan repeler o destruir el virus, pero que también puede hacer que la gente se sienta miserable.

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Primero, las células epiteliales liberan histamina, una hormona proteica (o citocina) que dilata los vasos sanguíneos cercanos e inunda la región con líquido, lo que agrava la secreción nasal. Al mismo tiempo, los glóbulos blancos que luchan contra las infecciones y que pulsan a lo largo de las arterias cercanas a la infección reconocen una baliza generada por las citocinas de las células epiteliales estresadas y se deslizan fuera de los vasos sanguíneos inflamados para llegar al tejido infectado.



Una vez que llegan, los glóbulos blancos liberan sus propias citocinas, incluido el interferón-alfa2, que envía señales a las células cercanas para que produzcan enzimas que interfieren con la replicación viral. También le indican al tejido infectado que libere prostaglandina, un compuesto similar a una hormona que aumenta la dilatación de los vasos sanguíneos cercanos, eleva la temperatura corporal para ralentizar la replicación del virus e inicia la producción de anticuerpos neutralizantes. Un médico llamaría inflamación al resultado final, ya que el tejido nasal afectado parece enrojecido, caliente, hinchado y sensible, pero la mayoría de la gente lo llamaría simplemente un resfriado fuerte.

Gwaltney y otros esperaban que los resfriados se curaran cuando se descubrieran los interferones. Pero los ensayos en humanos demostraron que estas citocinas antivirales no hicieron prácticamente nada para reducir los síntomas del resfriado. Desafortunadamente, los tratamientos tradicionales con medicamentos antiinflamatorios por sí solos tampoco funcionaron. Como explica Gwaltney, sigue siendo esencial agotar el virus, no porque sea tan peligroso, no lo es, sino porque prolongará la poderosa respuesta inmune, al igual que las rebabas debajo de la silla de un caballo hacen que un caballo siga saltando. incontrolablemente.

Gwaltney se preguntó qué pasaría si una combinación de medicamentos antiinflamatorios y antivirales fuera efectiva. Entonces, en 1992, dio a voluntarios humanos infectados deliberadamente con virus del resfriado un aerosol nasal que contenía tres medicamentos: Ipratroprium, un medicamento anticolinérgico aprobado por la FDA que compite en los receptores nerviosos con la acetilcolina (para amortiguar el sistema nervioso colinérgico que causa secreción nasal); Naproxeno, un medicamento antiinflamatorio aprobado por la FDA que interfiere con la síntesis de prostaglandinas (para reducir la dilatación de los vasos sanguíneos, el dolor y la fiebre); y la citoquina antiviral, interferón-alfa2b (para inhibir la replicación de rinovirus). Descubrió que la combinación de medicamentos reducía los síntomas de las infecciones por rinovirus, pero era ineficaz contra otros virus del resfriado.

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Gwaltney, que tiene una patente sobre la terapia con medicamentos, espera que reduzca los síntomas en el 50 por ciento de los resfriados causados ​​por rinovirus. Actualmente busca una empresa farmacéutica para empaquetar y vender su tratamiento.

En la búsqueda de agentes que fueran eficaces contra todos los virus del resfriado, los investigadores han descubierto desde entonces otras citocinas en el líquido del tejido infectado con los virus del resfriado. Ronald Turner, director de la División de Enfermedades Infecciosas Pediátricas e Inmunología Clínica de la Universidad Médica de Carolina del Sur, dice que una de estas, la interleucina-8 (IL-8), se encuentra en prácticamente todos los fluidos nasales de los pacientes fríos, mientras que las citocinas que están involucrados en otros tipos de infecciones están presentes solo algunas veces.

Esa evidencia lo ha llevado a él y a otros a proponer que un bloqueador de IL-8 eficaz, si se pudiera desarrollar, podría provocar un cortocircuito en el proceso inflamatorio en todos los resfriados. De hecho, la búsqueda de bloqueadores de citocinas seguros y efectivos, incluido un bloqueador de IL-8, es ahora una de las áreas de investigación más candentes en varias compañías farmacéuticas, no solo para el tratamiento de enfermedades virales sino también de infecciones bacterianas a menudo fatales.

Agentes antivirales

Los investigadores de Agouron Pharmaceuticals en La Jolla, California, afirman haber descubierto otros compuestos que atacan a los virus del resfriado, incluido uno que inhibe la proteasa 3C, una enzima esencial para la replicación del rinovirus. La enzima, que tiene forma de rosquilla, se desliza por la proteína viral larga y corta la hebra en los lugares correctos antes de la replicación. Agouron está desarrollando sustancias químicas que, según dice, pueden tapar el agujero de rosquilla e inmovilizar la enzima.

En otro frente, Bayer Corp. está probando un aerosol que evita que los rinovirus se adhieran a los receptores ICAM-1 en las células epiteliales nasales. El aerosol, que contiene ICAM-1 soluble, ha reducido la aparición de resfriados en los chimpancés. La compañía planea probar el aerosol en voluntarios humanos a quienes se les administrará el aerosol varias veces al día durante la temporada de frío para determinar si reducirá la incidencia de resfriados.

Si dichos compuestos antivirales tienen éxito, podrían usarse de manera profiláctica para prevenir que ocurra un resfriado en primer lugar, obviando así la necesidad de medicamentos antiinflamatorios. Pero según David Proud, bioquímico y profesor de medicina en Johns Hopkins que también se dedica a la investigación de resfriados, es posible que un producto de este tipo no encuentre mucho mercado a menos que esté acompañado de un agente antiinflamatorio. Obviamente, le gustaría bloquear los virus del resfriado lo antes posible en la ruta, dice. Pero el hecho es que la mayoría de los pacientes no estarán dispuestos a gastar dinero hasta que se infecten.

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