El gran paso de Ted Nelson

Acuñó los términos hipertexto e hipermedia, y durante mucho tiempo predijo el depósito de conocimiento universal que ahora conocemos como World Wide Web. Entonces, ¿por qué Ted Nelson no se ha ganado el reconocimiento debido a uno de los pioneros de la era de la información? En lugar de ser celebrado por el digerati, Nelson, actualmente profesor invitado de información ambiental en la Universidad Keio de Japón, es un exiliado de una comunidad tecnológica estadounidense que lo ha rechazado en gran medida.



Su situación puede tener algo que ver con su crítica constante y despiadada del estado de la informática, que irrita a casi todos en la industria. El hecho de que muchas de las quejas de su perfeccionista sean acertadas hace que sus palabras sean aún más punzantes. Pero también podría ser el hecho de que en una búsqueda épica de 38 años para crear Xanadu, su último sistema de publicación electrónica, nunca haya logrado lanzar un software. Hasta ahora.

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Esta historia fue parte de nuestro número de septiembre de 1998





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Una de las razones por las que estaba ansioso por contarles sobre esto es que es el primer producto de software que he tenido, declara Nelson a una sala llena de completos desconocidos en la Conferencia Internacional de Computación Portátil de 1998 en el Hyatt en Fairfax, Virginia. A los 60 , Nelson sigue siendo juvenilmente entusiasta, increíblemente guapo y tan lleno como siempre de bravuconería en el mundo del espectáculo, como corresponde a la descendencia de la actriz Celeste Holm y el director de cine y televisión Ralph Nelson. Con un esmoquin, una PC del tamaño de una riñonera en el cinturón y una pantalla ciclópea montada en la cabeza, Nelson demuestra ZigZag, su nuevo paradigma de software para organizar datos personales y profesionales.

No, por supuesto, sin antes valerse de algunas andanadas contra la informática contemporánea. El software tal como lo conocemos se ha convertido en una pesadilla. Algo sucedió en el camino hacia la liberación de la computadora, dice. En los próximos 10 minutos critica las aplicaciones de software con tipos de archivos incompatibles que cortan a los usuarios de sus datos (¡una obscenidad!); el mito del Macintosh (tomaron un muy buen trabajo que se había hecho en Xerox PARC y lo clavaron en el mundo como la tapa de un ataúd); y la representación metafórica de hojas de papel en los escritorios de los ordenadores (nos limita a la estructura conectiva del papel).

Por fin, Nelson, el tábano perenne, puede demostrar una alternativa concreta a esta tiranía informática: veremos un software que representa una nueva topología de la información, anuncia. Ha tenido que esperar casi dos décadas para presentar ZigZag.



ZigZag es para las hojas de cálculo numéricas, las bases de datos comerciales y otras aplicaciones lo que el hipertexto era el texto: un principio fundamentalmente nuevo, aunque inicialmente desorientador, para organizar la información. Piense en ello como el juego de Tinkertoy de un diseñador de software con cualquier unidad de información, o celda, un centro para innumerables enlaces a otras celdas que pueden ser programas, datos, notas adhesivas electrónicas, lo que sea. ZigZag ofrece un marco multidimensional para que los manipuladores de software reinventen el procesamiento de texto, las bases de datos e incluso las aplicaciones gráficas. Además, ZigZag permite formas completamente nuevas de unir datos, aunque necesitará mucho más trabajo por parte de adaptadores de software capacitados, al igual que las ideas de Nelson para el hipertexto tuvieron que esperar al menos una implementación parcial en HyperCard de Apple Computer y Tim Berners-Lee's World. Banda ancha.

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La demostración en sí es tan poco elegante y no hipermedia como la informática moderna. Proyectadas sobre un fondo negro espartano, dos ventanas de borde blanco, una al lado de la otra, muestran pequeños fragmentos de texto enlazados por líneas en blanco o amarillo o resaltados con un cursor verde o azul. La ventana de la izquierda es para menús. La ventana de la derecha muestra las celdas seleccionadas a lo largo de tres de los muchos ejes o dimensiones de organización.

Lo que estamos viendo es un sistema celular. Usamos células para todo, explica Nelson. Teclea a través de un ejemplo que muestra una disposición tridimensional de gastos personales, seleccionando el contenido de las celdas por mes, día y tipo de gasto, agregando fácilmente nuevos datos como el costo de una llamada telefónica de larga distancia y luego accediendo a una lista de teléfonos números para identificar a la persona llamada. En una hoja de cálculo con funciones de base de datos integradas como Excel, es necesario cumplir con ciertas convenciones de formato al crear archivos; ZigZag, como demuestra Nelson, es verdaderamente de forma libre. Se ríe cuando se pone metafórico: esta es la revolución sexual traída a la hoja de cálculo. En una hoja de cálculo, la sociedad requería que una celda tuviera una conexión hacia arriba, una conexión hacia abajo, una conexión a la izquierda y una conexión a la derecha. En este sistema, las conexiones de cada celda son su propio negocio.

Él postula otros usos: como un esquema para la escritura, o para paneles de control en cámaras y otros dispositivos de consumo (ver barra lateral: Software para computadoras portátiles: ¿Ted Nelson to Go?), Brindando opciones fácilmente agrupadas y ramificadas, como radios en ruedas interconectadas. de las opciones de exclusión que se encuentran a menudo en las lecturas basadas en menús o iconos. Aunque la intención es simplificar, Nelson ocasionalmente se ve atrapado en su propia visión sumamente detallada; usa con abandono las palabras que inventó, negward y posward, sin detenerse a explicar.



Durante su búsqueda de Xanadu, Nelson dio por sentado que se implementaría. Asociados tan brillantes como el programador principal Roger Gregory y el pionero de la nanotecnología Erik Drexler lucharon con los aspectos prácticos de su sueño mientras Nelson actuaba alegremente como si estuviera a la vuelta de la esquina. En 1989, testificó en Washington, DC, ante una audiencia del Comité de Comercio del Senado, presidida por Al Gore, sobre la próxima revolución del hipertexto. Cuando Internet todavía era una herramienta enrarecida para los científicos, Nelson predijo: La difusión y preservación de paquetes de información preparados que pueden incluir gráficos, sonido, video, estadísticas, información de laboratorio y cualquier otra cosa que digitalicemos no debería parecernos más exótica que la entrega instantánea de la voz humana a través del teléfono, o la entrega instantánea de la comedia humana por televisión. Resumiendo, dijo: El sistema Xanadu, o algo muy parecido, es inevitable…. Ese mismo año, Tim Berners-Lee le proponía a su empleador, el CERN, el centro europeo de investigación de física de partículas, un proyecto que se convertiría en la World Wide Web, algo que Xanadu Nelson previó, pero que no construyó.

En este contexto de vaporware visionario, el éxito o el fracaso final de ZigZag puede ser menos importante para Nelson que el mero hecho de que existe. Ted Nelson tiene su primer software no virtual, y eso sin duda mejorará su credibilidad, aunque algunos lo mantendrán con expectativas más altas. Ya están llegando correos electrónicos de aquellos que han escuchado por error que él está demostrando Xanadu. No lo es, pero dice que su próximo producto probablemente sea una parte prometida desde hace mucho tiempo de Xanadu: el micropago de las regalías de los autores, como un producto comercial llamado HyperCoin. En cuanto al seguimiento de derechos de autor que se suponía que permitiría Xanadu, Nelson ha desarrollado una doctrina de enlaces de dominio público y permisos limitados para el uso de material en la Web que él llama transcopyright.

Dividida en programas más accesibles, la visión de Nelson finalmente puede trascender su Xanadu de todo o nada, su albatros. El modelo Xanadu es tan simple y, sin embargo, la gente, en lugar de escucharlo, insiste en ridiculizar el hecho de que nunca lo sacamos, se lamenta durante una conversación en Tribeca de Nueva York unos días después de la conferencia de Computación Vestible. Para obtener más entregables ahora, está enfocado en un plan más estrecho, dice. Antes no se sabía qué hacer a continuación porque el plan era amplio y cubría muchas direcciones, y no había recursos.

Aunque Nelson ahora presenta su visión en unidades de programación más pequeñas y fáciles de comprender, el tamaño de su ambición no ha cambiado. Todavía está construyendo su Xanadu, solo tiene un nuevo enfoque: hacerlo pieza por pieza dentro de su computadora.

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