Esta no es una historia de peces

Cuando el pez grande Johnson & Johnson anunció planes para tragar el pez pequeño Centocor en julio, fue más que una transacción típica en la cadena alimentaria de la biotecnología. Marcó, al menos indirectamente, el último capítulo de una de las historias de perros peludos más intrigantes y edificantes de la biotecnología.



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Centocor, con sede en Malvern, Pensilvania, siempre había sido uno de esos jugadores que podrían y deberían ser actores en el mundo de la biotecnología. En el juego temprano, bien capitalizado y con buen talento científico, la compañía siempre parecía estar preparada para unirse al primer escalón de nuevas empresas biotecnológicas. Pero nunca llegó a formar parte de las filas de los Amgens y Genentechs.

Computación después del silicio

Esta historia fue parte de nuestro número de septiembre de 1999





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En agosto de 1998, Centocor recibió la aprobación de la Administración de Drogas y Alimentos (FDA) para comercializar un producto llamado Remicade para el tratamiento de la enfermedad de Crohn, un trastorno intestinal debilitante. La compañía ahora parece estar bien posicionada para obtener la aprobación también para comercializar el medicamento como tratamiento para la artritis reumatoide. Si se aprueba, Remicade competiría con Enbrel, un producto similar para el tratamiento de la artritis reumatoide fabricado por Immunex con sede en Seattle y que obtuvo la aprobación de la FDA en septiembre pasado.

Los testimonios que han llovido sobre estos dos medicamentos, especialmente en términos del mercado reumatoide, se ubican en la escala de Hosanna. Los analistas y médicos predijeron un potencial éxito de taquilla. Un médico fue citado en El periodico de Wall Street como diciendo: En mis 25 años de estudio de medicamentos para la artritis reumatoide, nunca había visto datos clínicos tan buenos. Remicade fue un factor clave en la decisión de Johnson & Johnson de adquirir Centocor.

Sin embargo, ¿cuántas personas recuerdan dónde comenzó esta historia de éxito? Las drogas tomaron la ruta de Jerry García hasta el mercado, y qué viaje tan largo y extraño ha sido. Remicade y Enbrel tienen su origen en dos de los capítulos más dolorosos de la historia temprana de la biotecnología: el factor de necrosis tumoral y los anticuerpos monoclonales.



En 1975, en un trabajo que luego resultó en un premio Nobel, Cesar Milstein y Georges Kohler de la Universidad de Cambridge demostraron que la fusión inducida en el laboratorio de una célula cancerosa inmortal con una célula B que arroja anticuerpos podría crear un hibridoma, una sustancia viva productora de anticuerpos. máquina. Debido a que cada célula B produce un anticuerpo único con una tarea biológica específica, la célula de hibridoma resultante produce las mismas moléculas de anticuerpo monoclonales o únicas. Startups de biotecnología como Centocor, que inició operaciones en
1979, se formaron para explotar el avance.

Después de un éxito temprano muy publicitado en el tratamiento de un caso de linfoma en el Centro Médico de la Universidad de Stanford, los monoclonales hicieron su debut como la bala mágica del día de la industria. que ni siquiera se habían caracterizado adecuadamente en el laboratorio se estaban utilizando en ensayos clínicos, ensayos que fracasaron, uno tras otro. Demasiadas promesas y poco rigor condenaron a los monoclonales a un destino cruel.

Mientras tanto, nuevamente en 1975, Elizabeth Carswell, Lloyd Old y sus colegas del Instituto de Investigación Sloan-Kettering de Nueva York informaron del descubrimiento de una molécula que provocó que los tumores se derritieran en los ratones. Apodado factor de necrosis tumoral, o TNF, la molécula provocó el alboroto habitual entre los inversores y el entusiasmo habitual de las empresas. En poco tiempo, se clonó el gen TNF, la proteína se produjo en masa y se descubrió una fea verdad: a las dosis que los humanos podían tolerar, los pacientes no obtenían ningún beneficio en absoluto. Para 1990, el TNF se había unido a los anticuerpos monoclonales en el montón de balas gastadas en la guerra contra el cáncer.

Y ahora llegamos a una de las tensiones más interesantes de la biotecnología: la brecha siempre abierta entre la aspiración farmacológica y la realidad biológica. Aunque nadie lo apreció en los primeros días, el TNF es uno de los actores más malos del cuerpo en lo que respecta a la inflamación. Solo a fines de la década de 1980 (y solo, debe notarse, por puro interés académico), los investigadores descubrieron que la artritis reumatoide surge de una cascada de proteínas inflamatorias que se acumulan en las articulaciones, entre las cuales quizás la peor del grupo es usted. lo adiviné-TNF. Una investigación separada estableció que la enfermedad de Crohn también fue causada por un exceso del factor.



A partir de ese conocimiento biológico, era el siguiente paso lógico sugerir que un anticuerpo monoclonal que neutralizara el TNF podría provocar un cortocircuito en los estragos de la artritis reumatoide y la enfermedad de Crohn, aunque los primeros intentos de Centocor de convertir los monoclonales anti-TNF en un fármaco viable para tratar la sepsis había fracasado, la experiencia de la compañía la posicionó perfectamente para desarrollar monoclonales contra TNF para tratar la artritis reumatoide y la enfermedad de Crohn.

Henry Adams, en su autobiografía La educación de Henry Adams, señala sabiamente que cualquier camino que llega al destino es el correcto. Pero es difícil conciliar esa forma aleatoria de navegación y todo lo que implica (suerte, casualidad, accidente, desvío y perseverancia) con el pensamiento lineal y, a menudo, implacable que se aplica a los planes de negocios, los flujos de ingresos y las tasas de quema. La historia de TNF es un recordatorio de que, por cada éxito como Remicade, hay una gran cantidad de pequeñas cruces blancas al costado de la carretera.

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