Pequeñas Burbujas

Las impresoras de inyección de tinta que transfieren palabras e imágenes electrónicas al papel se encuentran en la mayoría de los hogares y oficinas equipados con computadoras. Con un costo de tan solo $ 100, las máquinas forman una industria multimillonaria. Pero el camino hacia ese mercado requirió algunos giros y vueltas, incluido un accidente de laboratorio fortuito.



A fines de la década de 1970, Canon era una de las varias empresas que buscaban la tecnología de inyección de tinta para crear texto e imágenes con resoluciones mucho más altas que las que podían lograr las impresoras matriciales. Al igual que sus competidores, el equipo de Canon estaba tratando de usar la presión para sacar cantidades pequeñas y controladas de tinta de los inyectores. Su plan inicial era fabricar las boquillas con un material piezoeléctrico; Los pulsos de señales electrónicas deformarían la boquilla de modo que primero succionaría tinta hacia una cámara y luego la expulsaría. Pero ese enfoque fue abandonado en 1977, poco después de que un soldador colocado descuidadamente tocara la punta de una jeringa llena de tinta y cambiara la dirección de su investigación. La herramienta caliente hirvió la tinta y, a medida que las burbujas se expandieron, sacaron la tinta de la jeringa. Ichiro Endo de Canon se dio cuenta de que el calor podría conducir a un mejor enfoque. (Un equipo de Hewlett-Packard tuvo la misma idea de forma independiente en 1978).

Tecnologías emergentes que cambiarán el mundo

Esta historia fue parte de nuestro número de enero de 2001.





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Canon demostró el prototipo de impresora de chorro de burbujas en 1981; una versión comercial debutó en 1985. Otras empresas, incluidas Lexmark y Xerox, adaptaron y mejoraron la tecnología. Epson pasó a desarrollar impresoras de inyección de tinta que utilizan tecnología piezoeléctrica. En las impresoras térmicas de inyección de tinta actuales, los diminutos elementos calefactores alcanzan temperaturas de 500 ° C, vaporizando cantidades diminutas de tinta durante unas millonésimas de segundo. A medida que se forman y se expanden las burbujas, las boquillas como las que se muestran arriba expulsan gotas de tinta tan pequeñas como cuatro billonésimas de litro. Los cabezales de impresión que contienen de 300 a 600 boquillas de este tipo arrojan miles de gotas por segundo mientras escanean una hoja de papel de un lado a otro.

Los investigadores ahora están usando impresoras de inyección de tinta para rociar más que solo tinta. En mayo pasado, Sandia National Laboratories utilizó una impresora HP para depositar nanoestructuras autoensamblables que algún día podrían formar matrices de sensores o circuitos fotónicos listos para usar. Incluso los circuitos de PC podrían imprimirse utilizando inyectores de tinta piezoeléctricos si la investigación en el Laboratorio de Medios del MIT arroja resultados ( ver Imprime tu próxima PC , TR noviembre / diciembre de 2000 ).

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