Rayo sin embotellar

Xerox, la empresa de documentos, tiene una afición natural por el papel. En una época en la que se acuerda que la oficina sin papel fue una visión cómicamente equivocada y cuando las metáforas de papel y tinta persisten incluso en el ciberespacio (por ejemplo, páginas web), probablemente sea un buen negocio. Sin embargo, la lealtad de Xerox al papel como medio ha contribuido a algunos errores estratégicos notorios.



El mayor puede haber sido la hostilidad que la compañía mostró hacia las ideas que surgieron de su propio Centro de Investigación de Palo Alto (PARC) rebelde en la década de 1970. Entre 1971 y 1979, los científicos de PARC inventaron la primera computadora verdaderamente personal, la primera interfaz gráfica de usuario basada en Windows, el primer programa de procesamiento de texto fácil de usar, la primera pantalla ajustable y fuentes de impresora, el mouse de la computadora, la impresora láser y la Protocolo de red Ethernet para unir computadoras locales. Estas tecnologías constituyen la columna vertebral de la oficina moderna, pero Xerox solo comercializó la impresora láser. Los ejecutivos de la empresa, cegados por su propia mentalidad como vendedores de fotocopiadoras, entregaron a muchas de las mejores personas y prototipos de PARC a las empresas de próxima generación que pasaron en la era de la informática personal, como Apple, Microsoft, Adobe y 3Com.

La biotecnología se vuelve loca

Esta historia fue parte de nuestro número de julio de 1999





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O al menos esa es la versión popular de la historia. En su iluminador nuevo libro Distribuidores de Lightning , basándose en entrevistas con los propios jugadores, el periodista de tecnología Michael Hiltzik concluye que la dramática desconexión entre Xerox y Xerox PARC implica más que una simple miopía. Si bien las oportunidades perdidas se pueden atribuir en parte a la preocupación de Xerox por las costosas fotocopiadoras, la economía y un abismo filosófico entre los ejecutivos de la costa este de la empresa y sus melenudos de la costa oeste tuvieron casi tanto que ver con ello, muestra Hiltzik.

Una señal de este abismo fue el desconocimiento de los investigadores de que al permitirse aparecer en un artículo anticorporativo en Piedra rodante en 1972, en efecto, estaban burlándose de las sedes corporativas. En ese momento, los jóvenes científicos visionarios de PARC estaban trabajando arduamente en Alto, una pequeña computadora personal que más tarde inspiraría al fundador de Apple, Steve Jobs, a construir la Macintosh. El artículo, por Catálogo de Whole Earth el fundador Stewart Brand, idealizó a los investigadores de PARC como vagabundos de las computadoras cuya filosofía era suave, lejos de la grandeza y la centralidad, hacia lo pequeño y personal, hacia poner el máximo poder de la computadora en las manos de cada individuo que lo desee. En una de las muchas anécdotas entretenidas del libro, relata cómo un director de personal horrorizado, al enterarse del artículo, preguntó: ¿Qué diablos es? Piedra rodante ? Es una revista drogadicta, respondió una secretaria.

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Los ejecutivos de Xerox tenían buenas razones para sentirse acosados. Durante lo que Hiltzik llama la década perdida de la compañía, su patente sobre el fotorreceptor de aleación de selenio en el corazón de sus fotocopiadoras expiró; se enfrentó a una competencia inesperadamente fuerte en el mercado de las fotocopiadoras de IBM y empresas japonesas; y su compra de una empresa de computadoras moribunda, Scientific Data Systems, resultó ser un fracaso costoso. Estas distracciones, aunque difícilmente exculpatorias, han sido pasadas por alto por la mayoría de los cronistas anteriores sobre cómo la empresa se las arregló para el futuro.



En última instancia, sugiere el libro de Hiltzik, la innovación es intrínsecamente anti-establecimiento y no siempre se puede canalizar para obtener ganancias comerciales, al menos no por la organización que la patrocina.

El compromiso de Xerox con la copia impresa ha dado lugar recientemente a otro malentendido, aunque menor. Esta es la idea de que la documentación siempre es buena y que el papel puede ser un medio eficaz para cualquier mensaje. Arte e innovación, una colección decepcionante de ensayos, apuntes y transcripciones de los participantes del programa Xerox PARC Artist-In-Residence (PAIR), demuestra la inutilidad de usar la página impresa solo para destilar el proceso creativo o el significado en el arte experimental.

PAIR empareja a artistas seleccionados de San Francisco Bayarea que trabajan en nuevos medios con investigadores de Xerox para colaboraciones de forma libre que duran un año o más. El PARC de hoy, debe entenderse, tiene una correa mucho más corta que su primera encarnación. Se hace hincapié en comprender cómo los trabajadores del conocimiento utilizan los documentos y en llevar al mercado nuevas tecnologías de oficina; el actual director de Xerox PARC, John Seely Brown, define la innovación como una invención implementada (ver Trabajo de campo en la Oficina Tribal, TR mayo / junio de 1998). No es de extrañar leer en Arte e innovación, entonces, que al comienzo de PAIR en 1993, los investigadores sintieron que sus proyectos no se prestaban a la interacción artística y que, por lo tanto, el emparejamiento sería una pérdida de tiempo.

Gran parte del libro, cuya intención, según el editor Craig Harris, es reflejar el proceso de las colaboraciones y proporcionar información sobre el entorno cultural, registra los desafíos y ansiedades de los artistas a medida que se conectaban con los investigadores y aprendían a usar Tecnologías de PARC. Los emparejamientos aparentemente dieron como resultado un trabajo intrigante, pero las notas impresas de los artistas en sus videos, instalaciones multimedia y piezas de arte escénico inevitablemente resultan sin aliento, autoindulgentes y demasiado intelectuales, en una palabra, artísticas. Me imagino, por ejemplo, que en la pantalla de una computadora Forward Anywhere, una hipernarrativa interactiva que documenta una extensa correspondencia por correo electrónico entre la novelista Judy Malloy y la científica de PARC Cathy Marshall, es divertida de explorar. Sobre el papel, la interactividad se pierde y los intentos de los autores de explicar cómo la interactividad moldeó el proyecto y el proceso rápidamente se vuelve tedioso.



Cuando reúne a personas inteligentes y creativas en una atmósfera de invernadero, las ideas interesantes surgen casi automáticamente, como demuestran estos dos nuevos libros sobre Xerox PARC. Exportar estas ideas, también muestran, es una propuesta mucho más complicada.

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